Besix is het grootste Belgische bouwbedrijf. Wereldwijd behoort het tot de 50 grootste bouwondernemingen. Nochtans zag het er vijf jaar geleden niet goed uit. Het familiale bedrijf heeft wortels tot in 1909, maar interne strubbelingen leidden tot stuurloosheid en een gebrek aan nieuwe initiatieven.
...

Besix is het grootste Belgische bouwbedrijf. Wereldwijd behoort het tot de 50 grootste bouwondernemingen. Nochtans zag het er vijf jaar geleden niet goed uit. Het familiale bedrijf heeft wortels tot in 1909, maar interne strubbelingen leidden tot stuurloosheid en een gebrek aan nieuwe initiatieven. Toen de familie de markt afzocht naar mogelijke kopers en bij een Franse groep een luisterend oor vond, lanceerden Johan Beerlandt en twaalf andere topmanagers een tegenaanval. Uiteindelijk betaalden ze in 2004 voor Besix 135 miljoen euro. Dat bedrag kregen ze grotendeels bij elkaar via een lening bij ING en via een kapitaalinvestering van de Egyptische groep Orascom Construction Industries. Die verwierf 50 %. Vandaag is Besix vier keer zoveel waard. Terwijl de omzet tot dan rond 800 miljoen kabbelde, piekt hij dit jaar op 1,55 miljard euro. Voor dit jaar wordt een operationele cashflow verwacht van 95 miljoen en schommelt de winst vermoedelijk rond 44 miljoen euro. Omdat de winst dit jaar kan oplopen tot 50 miljoen, wordt de geprojecteerde winstratio van 3 % ruim gehaald. In het orderboekje prijken voor 2,2 miljard euro opdrachten, de helft meer dan wat normaal is in de sector (een maal de omzet). De sterkste groei doet zich voor in het buitenland, vandaag zowat de helft van de omzet. Vooral het Midden-Oosten, Noord- en West-Afrika doen het goed. Bij Besix werken 19.583 mensen, meer dan een verdubbeling tegenover 2003. CEO Johan Beerlandt verklaart de sterke cijfers: "De machtswissel gaf de onderneming terug perspectief. In ons beroep kan je enkel optimaliseren door meerwaarde aan te bieden, want de markt laat nieuwkomers vrij gemakkelijk toe. Je moet dus beter en beter worden en groeien in de corebusiness. Omdat de strakke teugels na de MBO werden losgelaten, konden we ook gedurfder op moeilijke markten die meerwaarde aanbieden." Ter overweging: Besix deed in 2006 voor 50,5 miljoen investeringen, drie keer zoveel als in 2003. Het heeft met Werner Dekkers zelfs een heuse CDO - een chief development officer - in de directie, die voortdurend nieuwe markten afspeurt. Het bedrijf positioneerde zich de voorbije jaren wereldwijd zeer sterk in maritieme infrastructuur en hoogbouw. De eerste niche is kapitaalintensief en houdt zware risico's in, omdat Besix verantwoordelijk is voor het ontwerp en de constructie. Ook de hoogbouw vereist grote investeringen, omdat de steeds unieke torens heel wat nieuw studiewerk vereisen. Besix, Samsung en Arabtec bouwen bijvoorbeeld de Burj Dubai Tower, momenteel het hoogste gebouw ter wereld (512 meter in juli 2007) en bij de voltooiing in 2009 meer dan 800 meter hoog. In België is Besix onder meer actief met Vanhout (vooral Vlaanderen), Wust (Wallonië) en Jacques Delens (Brussel). De groep is met 633 miljoen euro de sterkste speler op de bouwmarkt. "Die wordt gekenmerkt door een prijzenslag, waar we absoluut niet aan meedoen", aldus Beerlandt. De top van Besix bestaat naast Beerlandt uit medebestuurders Jean-Jacques Delens, verantwoordelijk voor de vastgoedpoot, en COO Philippe Quoilin, die de internationale aannemingspoot leidt. Beide namen ook de leiding in de MBO. De operationele kern van het bedrijf bestaat voorts uit de directieleden Gaëtan Peeters, die de lokale activiteiten in Frankrijk en de Benelux leidt. Daarnaast zijn er: CFO Paul Mouton, hoofdstudax Luc Maertens en CDO Dekkers. Het bedrijf heeft ook nog een aparte structuur voor de milieutak, de wegenbouw en het beheer van de concessies. Die laatste structuur wordt uitgebouwd omdat heel wat projecten in samenwerking met de overheid (PPS) zulke specialiteiten vereisen. De MBO lijkt stilaan verteerd, want de groep heeft vandaag een schuldgraad van 15 %. "Toch hebben we nog geen euro aan dividenden uitgekeerd", aldus de 59-jarige Beerlandt. "Elke euro wordt in de groei van het bedrijf geïnvesteerd. Zolang dat voldoende is om de expansie te ondersteunen, denken we ook niet aan een beursgang. Het zou enkel onrust onder het personeel brengen." Orascom, gekapitaliseerde beurswaarde 11,8 miljard euro, heeft weliswaar de helft van de aandelen in handen, maar beschikt niet over een zitje in het managementcomité. In de raad van bestuur heeft de groep drie zetels, evenveel als de mede-aandeelhouders van het management. "De vier onafhankelijke bestuurders hebben als grootste groep in de raad van bestuur een belangrijk gewicht en leveren ook voorzitter Jean Stéphenne ( nvdr - de topman van GlaxoSmithKline België)", aldus Beerlandt. "Ook wat de financiële transparantie betreft, staat corporate governance voorop. We gedragen ons als een beursgenoteerd bedrijf." Beerlandt werkte tot 1994 in verschillende buitenlandse operaties, waarin zijn bedrijf actief is. De ingenieur-architect was in zijn jonge jaren nog acteur voor Bollywood-films om zijn wereldreis te financieren. Om zich bij te schaven op het vlak van financiën en management, trok de Nieuwpoortenaar ook een tijd naar Harvard. "Daar kreeg ik de microbe te pakken," stelt hij. "Door me te laten inwijden in de wereld van de ratio's en financiële technieken, ontstond de idee om deze via de MBO toe te passen. Met enig succes, als ik dat mag zeggen." (T) Door Hans Brockmans