Op 31 mei piekte de koers van InBev op 62,91 euro, naar aanleiding van het nogmaals opduikende gerucht over een fusie met de Amerikaanse biergigant Anheuser-Busch. Het huwelijk staat in de sterren geschreven. Want wie het parcours van de voormalige brouwers Interbrew en AmBev (sinds 2004 InBev) volgt, ziet daarin een ijzeren logica. Namelijk de nummer één in de bierwereld worden. Het wordt ook zo letterlijk gesteld in een intern document voor het directiecomité van 18 december 2001. "Het is de ambitie van Interbrew om 's werelds grootste brouwer te worden." Een maand eerder, begin november, verzamelden tientallen topmanagers van Interbrew in de burcht van Praag. Het thema luidde 'the power of the dream'. Vóór het einde van 2005 zou Interbrew de nummer één van de wereld zijn.
...

Op 31 mei piekte de koers van InBev op 62,91 euro, naar aanleiding van het nogmaals opduikende gerucht over een fusie met de Amerikaanse biergigant Anheuser-Busch. Het huwelijk staat in de sterren geschreven. Want wie het parcours van de voormalige brouwers Interbrew en AmBev (sinds 2004 InBev) volgt, ziet daarin een ijzeren logica. Namelijk de nummer één in de bierwereld worden. Het wordt ook zo letterlijk gesteld in een intern document voor het directiecomité van 18 december 2001. "Het is de ambitie van Interbrew om 's werelds grootste brouwer te worden." Een maand eerder, begin november, verzamelden tientallen topmanagers van Interbrew in de burcht van Praag. Het thema luidde 'the power of the dream'. Vóór het einde van 2005 zou Interbrew de nummer één van de wereld zijn. De droom ging sneller in vervulling dan verwacht. Want in maart 2004 klonk de generale repetitie voor de eindstrijd naar het leiderschap, met het samengaan van Interbrew en AmBev. Tot voor kort leverde dat de leidersplaats op. Maar SABMiller onttroonde de Belgisch-Braziliaanse combinatie in het voorbije boekjaar. De hoofdaandeelhouder van deze wat hybride groep is het Amerikaanse Altria (28,6 %), de baas van sigarettenmaker Philip Morris. Maar het zijn de Zuid-Afrikanen van South African Breweries die de plak zwaaien. In het verleden kwam Interbrew twee keer dicht bij een nauwe samenwerking met het toenmalige SAB. Maar zeker na de overname in 2005 van Bavaria, na AmBev de tweede grootste brouwer in Zuid-Amerika, lijkt een samengaan met InBev niet langer mogelijk. Het overnamebeleid van de Zuid-Afrikanen maakt een huwelijk van InBev met Anheuser-Busch onvermijdelijk. In 2002 kwam de Amerikaanse nummer twee, Miller, onder de vleugels van de Zuid-Afrikanen. Wie de grootste brouwer van de wereld wil zijn, kan de Amerikaanse markt niet links laten liggen. China is weliswaar de grootste markt in volume, maar de VS is de grootste omzetmaker en meest rendabele markt. Anheuser-Busch had in 2006 48,4 % van die markt in handen. InBev heeft als strategie een eerste of tweede plaats in een markt. Een hechte samenwerking met de Amerikaanse marktleider Anheuser-Busch is een noodzaak binnen die optiek. Hoe die combinatie er dan concreet uitziet? Dat blijft koffiedik kijken. Zeker is dat diverse topmensen in Leuven bevestigen dat een uiteindelijke fusie met Anheuser-Busch "tot de logica der dingen behoort". Die finale eindstrijd zal wellicht vóór eind 2008 zijn beslag krijgen. De kaarten voor InBev liggen er vandaag het beste voor (zie kader: Parende reuzen). Er zijn de puike resultaten, hoge beurswaarde en lage dollarkoers. Anheuser-Busch liet de verregaande consolidering in de bierwereld grotendeels langs zich heen gaan. 85 % van het volume wordt nog steeds in eigen land gehaald. Maar die markt stagneert. Ook het voormalige Interbrew trappelt in eigen land ter plaatse, met een volume van 6,3 miljoen hectoliter. Maar dat werd gecompenseerd door de fenomenale groei tot wereldbrouwer. België betekende in 2006 nog 2,4 % van het volume. Maar de snelle groei vrat nauwelijks aan de solvabiliteitsratio. Met 50 % ligt die erg hoog. Als die ratio daalt naar 30 %, beschikt InBev (liquide middelen inbegrepen) over een leencapaciteit van circa 6,3 miljard euro. Dat blijft te weinig voor een eventueel vijandig overnamebod op de Amerikanen, ook al mogen we ervan uitgaan dat InBev (veel) meer geld op de kapitaalmarkt zal kunnen vinden. Maar vijandige overnames horen niet tot de traditie in Leuven. Het meest waarschijnlijke scenario is een huwelijk, waarbij de familie Busch mee in het bierbed wordt getrokken. Maar ook hier staat InBev sterker. Het aandeelhouderschap van Anheuser-Busch is zeer versnipperd. De familie Busch domineert het bedrijf weliswaar, maar de grootste familiale individuele aandeelhouder, August A. Busch III, heeft amper 1,3 % van de aandelen. De raad van bestuur en het directiecomité samen bezitten 4,2 % van de aandelen. De grootste individuele aandeelhouder is het fonds Barclays Global Investors, met 5,66 % van de aandelen. Bij InBev daarentegen is twee derde van de aandelen verbonden met familiale aandeelhouders. Dat overwicht zou zelfs de nieuwe naamkeuze vergemakkelijken. Want InBevBusch klinkt zelfs voor een wereldwijde brouwerleider te lang. Wolfgang Riepl