Papierproducent Ava verdubbelde de voorbije vijf jaar zijn aantal winkels, de omzet bereikt het miljard. Een tiende winkel, de eerste in het buitenland, behoort tot de mogelijkheden. Een nieuw soort export na de mislukking eind de jaren tachtig.
...

Papierproducent Ava verdubbelde de voorbije vijf jaar zijn aantal winkels, de omzet bereikt het miljard. Een tiende winkel, de eerste in het buitenland, behoort tot de mogelijkheden. Een nieuw soort export na de mislukking eind de jaren tachtig. "Elke Antwerpenaar kent Ava." Edwin Blauwblomme, directeur-generaal van de nv Ava, zegt het met een vanzelfsprekende zekerheid. De winkel in de Antwerpse Brederodestraat is de oudste, de grootste en lokt de meeste klanten. Begin mei opent een geheel vernieuwde winkel, goed voor een investering van 60 miljoen frank. Ook de Brusselse winkel, aan het kanaal recht over het Klein Kasteeltje, kreeg een facelift. " Alles voor allen is onze officieuze reclameslogan. Ava omschrijven als een papierwarenzaak is te beperkend. Ons gamma omvat 15.000 producten. Dat is één van onze belangrijkste voordelen. Uit enquêtes bij ons cliënteel blijkt dat we daarvoor bekend zijn. Ook de klant doet nieuwe ideeën op voor party's of hobby's." ARMAND.Ava is deels producent, deels verdeler van papierwaren, voornamelijk in het hygiënesegment. Het Ava-gamma omvat servetten, tafelkleedjes, BTW-kwijtingen, kartonnen bekers, taartdozen, confetti en het Duchess-toiletpapier. In 1997 viert de nog steeds 100 % familiezaak haar halfeeuwfeest. Ava komt van Armand van Antwerpen, de roepnaam voor een postbeambte uit Leuven. Zijn zoon Henri kreeg geld om de zaak op te starten. Hij begon met beenhouwerspapier en broodzakken. Na de oorlog werd het bedrijf in Antwerpen voortgezet, vooral met toiletpapier, een uitvinding van die tijd. De familie VanWeddingen nam in de jaren zestig het bedrijf over, in de jaren tachtig stond de jongste telg, Eric, aan het roer. Die ontvouwt in Trends van 30 april '87 grootse plannen. Na de inplanting van een nieuw en modern ogend bedrijf in Tielrode-Temse in 1986, moest de Amerikaanse markt in 1987 worden aangepakt. Ava sloot een verbond met "de gigant" International Paper Co. : Ava levert de grondstof, ontwerpt en fabriceert het product ; International Paper verdeelt. Het klonk eenvoudig, maar het was niet zo. De Amerikaanse markt bleek te hoog gegrepen. "In de Verenigde Staten zijn we niet meer actief," bevestigt Edwin Blauwblomme. "De doorbraak is niet gelukt. Die gigantische markt past niet bij ons. Ava levert niet graag één bestelling van 100 miljoen servetten. Liever honderdmaal één miljoen servetten, want daar komt een verfijnde dienstverlening, vakmanschap en stijl bij kijken."Tot overmaat van ramp komt Eric VanWeddingen in 1992 om tijdens een ski-ongeluk. Zijn vrouw Mia Debie wordt eigenaar van de zaak. Een jaar later wordt Edwin Blauwblomme aangeworven om de leiding over Ava te nemen. Blauwblomme komt uit een totaal andere sector, het rubberbedrijf Bergougnan. Die firma steunt voor 98 % op export. Paradoxaal genoeg gaat Blauwblomme bij Ava resoluut de eigen markt op, de exportplannen worden opgevouwen. Die export bedraagt slechts 6 % en is uitsluitend gericht op de buurlanden. Het aantal Ava-winkels wordt in een mum van tijd opgedreven van vijf naar negen. Zeven in Vlaanderen, één in Brussel en één in Luik. En de plannen voor een winkel in het buitenland worden onderzocht. Zodat er opnieuw aangeknoopt wordt met de export, maar dan gericht op de particulier, niet op de grote klanten. Alle AVA-winkels richten zich immers met hun uitgebreid gamma vooral naar de particulier en de kleine ondernemer. Karakteristiek aan de winkel is het geel-groene logo met de driehoekige trapformule. "Die kleuren zijn jong en dynamisch. Geel staat voor de zon, groen voor gras". De eigen merken vormen een vierde van het aanbod. Daarnaast zijn er ook doopartikelen, wenskaarten, schoolartikelen. Voor feestdagen (carnaval, Valentijn) worden de nodige attributen in het uitstalraam geplaatst. "Onze klanten zijn vrij jong, 25 tot 35 jaar. We hebben veel studenten. We maken heel wat reclame op regionale tv-stations. Die respons is uitstekend." En, een niet te vergeten troef : parkeerruimte. "Parkings zijn zeer belangrijk," bevestigt Edwin Blauwblomme. "Zowel voor onze winkel in Antwerpen waar er 50 parkeerplaatsen bijkomen als in Brussel."SURFENDE VROUW.De uitbouw van de winkels deed hun aandeel in de omzet naar 70 % stijgen. In de jaren tachtig hadden de (twee) winkels een nauwelijks merkbare invloed. Toen was de horeca het belangrijkste segment, maar vandaag is die geen kwart meer van de omzet waard. Restaurants, cafés, hotels, en ook wat rust- en ziekenhuizen worden door tien vertegenwoordigers bewerkt. Het gamma is beperkt tot 3000 artikels, de eigen productie voert in het aanbod de boventoon. Vooral in dit marktsegment verkoopt Ava servetten, napperons en toiletpapier. Dagelijks vliegen er uit het bedrijf in Temse één miljoen napperons en één miljoen servetten de deur uit. In België beheerst Ava die markt. Er zijn tegelijk veel en weinig concurrenten van Ava. Elk grootwarenhuis verkoopt weliswaar servetten, maar Ava is sterk in haar geïndividualiseerde papierwaren. Het bedrijf bezit een honderdtal verschillende napperon-motieven, jaarlijks wordt eenvijfde van de motieven vernieuwd. Het zijn allemaal eigen ontwerpen : een strandtafereel, een winterlandschap, een schilderij van Breughel, noem maar op. En natuurlijk kan het eigen ontwerp van de klant erop gedrukt worden. Een surfende vrouw hoort bij de Club Méditerranée. Ava levert aan de pretparken Walibi en Melipark, aan de fastfoodketen Pizzaland en het hotel Hilton. Het productieapparaat is afgestemd op de gepersonaliseerde bestellingen, zowel van 10.000 als van tien miljoen stuks. Tijdens piekperiodes (kerst, nieuwjaar en zomer) draaien de machines het etmaal rond. "Wij hebben geen last van lagelonenlanden. Maar in België moet je natuurlijk gepersonaliseerd produceren. De grondstof, het papier, is de zwaarste kost. En die heeft mondiaal dezelfde prijs. Het machinepark is sterk geautomatiseerd, de loonkost is niet overwegend groot". Flexibiliteit hangt heel nauw samen met de gepersonaliseerde aanpak. "Onze distributie en logistiek zijn zeer flexibel. Al onze vertegenwoordigers hebben een draagbare pc met modem, met daarin het volledige gamma. Binnen de 48 uren kunnen we leveren."COLT 45.De 6 % export is volledig geënt op eigen productie en wordt door verdelers bewerkt. De catering-diensten van grote kleppers als Sabena, British Airways of de Beurs van Genève laten hun tafelpapier maken bij Ava. En de toekomst ? Die is in de eerste plaats weggelegd voor de winkels. Vorig jaar steeg de omzet met 8 %, een groei die uitsluitend van de winkels komt. Maar wat verwacht Ava van de uitgeverswereld ? Een opmerkelijke dochter is uitgeverij Distrigo. In 1994 werd het zwaar verlieslatend bedrijf opgekocht. Distrigo is bekend voor stationsromannetjes als Colt 45 of Winchester. Wekelijks worden er 100.000 exemplaren verspreid in België en Nederland, de jaaroplage bedraagt vijf miljoen. "Distrigo was klant bij Van Doosselaere ( nvdr de drukkerij die Ava half jaren tachtig opkocht) en had er zware schulden. Dit is geen overname om te groeien. We storten ons niet in de uitgeverswereld. Daar zit onze toekomst niet," verduidelijkt Edwin Blauwblomme. WOLFGANG RIEPLMIA DEBIE EN EDWIN BLAUWBLOMME (AVA) Het exportpad is verlaten, de groei moet van de winkels komen.