De Vlaamse textielsector gaat er over het algemeen niet op vooruit, maar heeft nog een toekomst als ze voldoende innoveert. Die boodschap van de beroepsfederatie Febeltex heeft Devan Chemicals (10,1 miljoen euro omzet, dertig medewerkers) goed begrepen. Het bedrijf levert coatings en weefsels die brandwerend of brandvertragend werken, of antibacteriële bescherming bieden. "Eerder dan een pro...

De Vlaamse textielsector gaat er over het algemeen niet op vooruit, maar heeft nog een toekomst als ze voldoende innoveert. Die boodschap van de beroepsfederatie Febeltex heeft Devan Chemicals (10,1 miljoen euro omzet, dertig medewerkers) goed begrepen. Het bedrijf levert coatings en weefsels die brandwerend of brandvertragend werken, of antibacteriële bescherming bieden. "Eerder dan een productie-eenheid zijn we een laboratorium waar onderzoek centraal staat," zegt chief executive officer en ingenieur Patrice Vandendaele. Uit een recente wetenschappelijke studie bleek dat het soort coatings dat ook Devan maakt, vaak schadelijk is voor het milieu. Maar het logo van Devan (een bloeiende catalpa, die levensgroot het hoofdkwartier siert) verraadt al een andere aanpak. "Mede onder druk van een aantal ecologische drukkingsgroepen zoals Greenpeace werken we nu als eerste in Europa volgens de meest strikte milieuregelgeving. We kunnen ook niet anders, als je weet dat er onder meer van groepen als Marks & Spencer, Ikea of pakweg Nike belangstelling en vraag bestaat voor onze producten. Onze sterkte bestaat erin dat we steeds samen met de klant aan productontwikkeling doen." Volgens zaakvoerders Patrice Vandendaele en Rudy De Keyser moet Devan zijn concurrenten uitsluitend in het buitenland zoeken. In deze niche is het bedrijf uit Ronse uitgegroeid tot de Europese nummer twee. "Als er zich opportuniteiten richting schaalvergroting voordoen, zullen we die niet laten liggen," zegt De Keyser, die net terug is uit Pakistan. Devan slijt zijn technologie in verschillende uithoeken van de wereld. In eigen land werkt het samen met het onderzoeks- en innovatiecentrum IWT, en dat is volgens het management een positieve ervaring. Snelgroeier Devan Chemicals is een jong familiebedrijf (gesticht in 1977) in de tweede generatie. De Oost-Vlaamse KMO heeft inmiddels ook haar kapitaal opengesteld voor externe financiers, waaronder enkele grote namen uit de Vlaamse industriewereld. Karel Cambien Karel Cambien"Mede onder druk van drukkingsgroepen zoals Greenpeace werken we nu als eerste in Europa volgens de meest strikte milieu-regelgeving."