Reist u voor uw Ralph Lauren-hemden of Versace-pakje binnenkort naar Maasmechelen af? Als u van merkkledij aan zachte prijzen houdt, is de kans reëel. Op de oude mijnsite van deelgemeente Eisden bouwt de Engels-Amerikaanse groep Value Retail immers het eerste outletcenter van België: Maasmechelen Village. Outletcenters, een Amerikaans concept, creëren een win-winsituatie voor fabrikant en consument. De fabrikant raakt tegen redelijke prijzen af van zijn seizoensoverschotten en restpartijen, de consument raakt goedkoop (30 à 70% korting) aan zijn merkartikelen.
...

Reist u voor uw Ralph Lauren-hemden of Versace-pakje binnenkort naar Maasmechelen af? Als u van merkkledij aan zachte prijzen houdt, is de kans reëel. Op de oude mijnsite van deelgemeente Eisden bouwt de Engels-Amerikaanse groep Value Retail immers het eerste outletcenter van België: Maasmechelen Village. Outletcenters, een Amerikaans concept, creëren een win-winsituatie voor fabrikant en consument. De fabrikant raakt tegen redelijke prijzen af van zijn seizoensoverschotten en restpartijen, de consument raakt goedkoop (30 à 70% korting) aan zijn merkartikelen. Maasmechelen Village is een ambitieus project. De bruto commerciële ruimte van het Maasmechelsee outletcenter zal in een eerste fase 10.000 vierkante meter bedragen. Er komen 54 winkels, een café en een restaurant. In een tweede fase (de vergunning ligt al klaar) verdubbelt het complex in omvang. De investering voor de eerste fase wordt begroot op 1,8 miljard frank. Ook de bezoekersaantallen waar Value Retail op mikt zijn niet min: twee miljoen bezoekers in 2002, vanaf 2003 hoopt men jaarlijks drie miljoen bezoekers te lokken. Het is duidelijk dat je met het bezoekerspotentieel in de onmiddellijke omgeving van Maasmechelen deze aantallen niet haalt. Toch is Maasmechelen een uitstekende locatie voor een outletcenter, stelt Kristof Restiau, business development director bij Value Retail: "Maasmechelen heeft met Fashion-point, een modecentrum met een tachtigtal merken, in de regio nu al een zekere naam en faam als modecentrum. Daar willen we op verder bouwen." De slag om DuitslandBij het tiental steden dat Restiau opsomt zitten ook enkele Nederlandse en Duitse steden. De vraag is echter of de Nederlandse en Duitse merkfanaat tot in Maasmechelen zullen geraken. Net over de Nederlandse grens in het Nederlandse Roermond bouwt McArthurGlen, een Engelse groep, immers ook een outletcenter: Designer Outlet Roermond. De opening is voorzien voor november dit jaar. Concept en omvang (12.500 vierkante meter verdeeld over tachtig winkels) van het Nederlandse project leunen erg dicht aan bij wat Value Retail in Maasmechelen voorziet. Ook in Roermond zijn er plannen voor een tweede fase met een verdubbeling van de commerciële ruimte. Men mikt er eveneens op een jaarlijks bezoekersaantal van 3 miljoen. "Ik heb zo mijn twijfels bij de leefbaarheid van twee van dergelijke centra zo dicht bij elkaar," zegt Andrew Roud, directeur ontwikkeling bij McArthurGlen. Natuurlijk vreest hij vooral voor de overlevingskansen van het Maasmechelse project. De strijd om de Duitse klant is volgens Andrew Roud zeer belangrijk, Duitsers zijn immers merkenfreaks. En Roud is er gerust in dat Roermond die slag gaat winnen. "Wie van het Duitse Ruhr-gebied naar Maasmechelen wil, passeert langs Roermond. Ik zie niet in waarom die mensen zouden doorrijden naar Maasmechelen," argumenteert hij. Waarom opent McArthurGlen dan geen outletcenter langs de Duitse kant van de grens? "In Duitsland is het nog moeilijker om aan de nodige vergunningen te geraken," zegt Roud.Toeristisch Maasmechelen"Maasmechelen Village zal in ieder geval wel leefbaar zijn," reageert Kristof Restiau. "Ook omdat we op een hogere categorie merken mikken. Dat McArthurGlen Maasmechelen niet zo'n aantrekkelijke locatie vinden, verbaast me wel, want ze lagen met ons in de running voor deze site. Twee outletcenters zo dicht bij elkaar is zeker niet ideaal en ik ga niet ontkennen dat we het liever anders hadden gezien. Het klopt ook wel dat onze klanten niet alleen voor goedkopere merkartikelen tweemaal een uur in de wagen gaan zitten. Dat doen ze misschien één keer, uit nieuwsgierigheid. Je moet dus nog wat extra's kunnen bieden."Restiau maakt zich sterk dat Maasmechelen en omgeving wel degelijk toeristische aantrekkingskracht heeft. Zo komt er onmiddellijk naast het outletcenter een groot cinemacomplex. Er zijn ook plannen om hier in de omgeving een grote indoorskipiste aan te leggen. En met de aanleg van een soort nationaal park wil men het ecotoerisme in de streek nog verder ontwikkelen.Laurenz Verledens