Plato zweert bij het peterschapsmodel, waarbij grote ondernemingen hun kennis overdragen aan kleinere bedrijven met een personeelsbestand tot 250 medewerkers. Een vaste groep van vijftien à twintig kmo-bedrijfsleiders komt elke maand samen bij een peterbedrijf. Elke groep krijgt minstens een kaderlid en een ervaren ondernemer uit een grote onderneming toegewezen. De afgelopen 25 jaar hebben ruim 12.000 kmo's een beroep gedaan op het platform. Ze werden bijgestaan door in totaal 2000 peters.

Door de jaren heeft Plato zijn actieterrein uitgebreid van Vlaanderen naar Europa en zelfs daarbuiten. "Verscheidene studies hebben uitgewezen dat die vorm van peterschap vruchten afwerpt", zegt Jens De Vos, die verantwoordelijk is voor Plato in Vlaanderen. "Volgens een onderzoek van de Vlerick Management School uit 2008 schenken de deelnemers meer aandacht aan strategisch denken dan anderen. Hun financieel management, hun marketing en verkoop, hun human resources en hun logistieke beleid zijn ook professioneler." Ze scoren ook beter in werkgelegenheid en hebben een hogere omzet.

"Ondernemen kan soms eenzaam zijn", weet Stefan Van Peteghem van Bank J. Van Breda. Hij startte er als relatiebeheerder en groeide uit tot regioverantwoordelijke. In die functie voerde hij heel wat wijzigingen door in de kantoren van de bank. Als Plato-peter probeert hij zijn kennis en ervaring door te geven. "Bovendien zijn ondernemers soms wat bekrompen, omdat ze enkel en alleen hun eigen businessmodel willen zien. Het klankbord dat Plato hen biedt, is een enorme meerwaarde. De oogkleppen vallen af, de blik verruimt en de challenge houdt hen scherp."

"De groep ondernemers waar je deel van uitmaakt, wordt bovendien sterker en hechter. Na een tijdje leer je je collega's echt kennen, met hun sterktes en hun punten waar ze zich nog ontwikkelen. Af en toe wordt je zelfs een heuse spiegel voorgehouden, maar kritieken worden gemakkelijker aanvaard van gelijken. Ook voor de peters betekent Plato meer dan het louter overbrengen van kennis. Toen ik als peter in dit verhaal stapte, deed ik dat vooral omdat het ondernemerschap me erg genegen is. Vandaag besef ik dat het programma veel meer betekent: ik leer er ook zelf veel uit."

DRIE PLATO-DEELNEMERS GETUIGEN - SVEN DE WEERDT EN NORA SMOLDERS 'Plato zorgt ervoor dat we aan onszelf blijven sleutelen'

Globius uit Deinze helpt organisaties kosten te besparen door verpakkingsmachines en -materialen efficiënt te gebruiken. Het bedrijf is actief sinds 1998 en richt zich tot productie- en logistieke ondernemingen. In 2013 werd beslist de bedrijfsstrategie te wijzigen, door over te schakelen van verpakkingsgroothandel naar verpakkingsexpert. Met die transformatie kwam een nieuwe bedrijfsnaam en een nieuwe website, er werden nieuwe medewerkers aangetrokken, en er werd gewerkt aan een nauwere betrokkenheid bij de stakeholders. Globius richtte ook Globilab op: een leeromgeving waar klanten verpakkingsmachines kunnen testen en waar geregeld opleidingen over de nieuwste ontwikkelingen plaatsvinden.

De zaakvoerders Sven De Weerdt en Nora Smolders volgden in 2013 het Plato-traject Sales en Marketing. "Door het klankbord en het netwerk dat Plato biedt, hebben we de koerswijziging van het bedrijf sneller ingevoerd dan gepland, en met succes", getuigt Smolders. "Plato zorgt ervoor dat we niet stil blijven staan, maar blijven innoveren en aan onszelf sleutelen. Opvallend is de openheid waarmee de deelnemers hun kennis en hun ervaringen delen. Intussen zijn we ook zelf peter geworden, zodat wij onze ervaringen kunnen doorgeven aan anderen."

- IVO MAGRIET 'Ook andere zienswijzen werken'

Electro Cablage Service (ECS) bouwt sinds 1991 elektrische schakelborden voor onder meer installateurs en machinebouwers. Ook bekabelingswerken behoren tot de activiteiten van het Mechelse familiebedrijf. ECS stelt een 35-tal mensen tewerk en draaide vorig jaar een omzet van 3,7 miljoen euro. Zaakvoerder Ivo Magriet volgde in het verleden drie Plato-trajecten. Zijn dochters Nikita en Kirsten namen vorig jaar voor de eerste keer deel. Onlangs stapten ze in een tweede traject. Ook de medezaakvoerder, de personeelsverantwoordelijke, een verkoper en een medewerker van de offertedienst deden een beroep op het netwerk.

Ivo Magriet: "Ik hoorde andere mensen zaken vertellen waar ik geen weet van had, onder meer over sociale lasten en steunmaatregelen bij het aanwerven van jongeren. Het is fijn samenwerken met die collega's. Bij het eerste contact ken je niemand, maar één ding heb je onmiddellijk gemeen: iedereen is ondernemer. Ieder heeft zijn visie op het personeelsbeleid, op de omgang met klanten en op human resources. Door die verschillen krijg je meer inzicht in je eigen visie. Je leert dat er andere zienswijzen mogelijk zijn die ook werken."

- GUY DE WILDER 'Begrepen door lotgenoten, gesteund door specialisten'

Het Vlaams-Brabantse GDW Security plaatst en onderhoudt sinds 1980 beveiligingsinstallaties bij particulieren, bedrijven en de overheid. Het familiebedrijf heeft meer dan 8000 klanten in België, Luxemburg en Noord-Frankrijk. Die zorgden in 2014 voor een omzet van 4,3 miljoen euro. GDW Security heeft 35 medewerkers, onder wie Pieter en Jan De Wilder, de zonen van zaakvoerder Guy. Hij doorliep begin jaren negentig een eerste Plato-traject. Later volgde hij er nog twee andere, waarvan een over de opvolging in familiebedrijven.

"Als ondernemer ervaar je de noodzaak problemen te bespreken met mensen die zich in dezelfde situatie bevinden", zegt Guy De Wilder. "Bij Plato word je begrepen door lotgenoten en tegelijk gesteund door specialisten uit grotere organisaties. Dat is de ideale basis om pasklare en beproefde oplossingen te vinden. De sessies en de trajecten zijn een must voor elke start-up, en voor gevestigde ondernemingen zijn ze een tool om de vinger aan de pols te houden en de groei van het bedrijf doordacht te ondersteunen."

Roel Van Espen

"Bij het eerste contact ken je niemand, maar één ding heb je onmiddellijk gemeen: iedereen is ondernemer"