De indruk bestaat nog dat het bedrijfsleven in Limburg grotendeels een zaak van het verleden is: de koolmijnen en de Philips-fabrieken. En dan is er nog die pijler rond de automobielfabriek van Ford, die onder vuur lijkt te liggen door de internationale loonconcurrentie. Dat zorgt ook voor slapeloze nachten bij de Gazellen - de snelst groeiende bedrijven - die werken als onderaannemer voor de grote broer in Genk.
...

De indruk bestaat nog dat het bedrijfsleven in Limburg grotendeels een zaak van het verleden is: de koolmijnen en de Philips-fabrieken. En dan is er nog die pijler rond de automobielfabriek van Ford, die onder vuur lijkt te liggen door de internationale loonconcurrentie. Dat zorgt ook voor slapeloze nachten bij de Gazellen - de snelst groeiende bedrijven - die werken als onderaannemer voor de grote broer in Genk. De lijst van de Limburgse snelgroeiers oogt evenwel hoopvol. Hij toont de verrassende opmars aan van een aantal sectoren die voorlopig minder worden geassocieerd met Limburg. Zo wordt de lijst van de Grote Gazellen aangetrokken door Concentra Media, de beursgenoteerde mediagroep die ontstaan is uit Het Belang van Limburg (zie blz. 48). De top-25 van de grote ondernemingen wordt gedomineerd door voedingsbedrijven of ondernemingen die toeleveren aan deze industrie (Ecolab en Claes Distribution, dat machines maakt voor slagerijen). Een van die verborgen parels is Scana Nolico, de groente- en fruitproducent uit Bree, goed voor 109 miljoen euro omzet. Vergeet ook diepvriesproducent Dirafrost en snackverwerker Beckers niet. In de top-25 vallen ook zuivelproducent Limelco (groep Konings) en Incopack (van de kersverse VKW-bestuurder Gilbert Nijs) op. Die dessertproducent is net als die andere Grote Gazelle, Budgetslager, een leverancier van supermarktketen Aldi. Budgetslager werd begin jaren tachtig opgericht door de discrete, maar machtige Ghislain Lenaers. Zijn Group GL International is ook actief in projectontwikkeling en de bouwnijverheid. Lenaers vindt het gelijknamige bouwbedrijf van Paul Kumpen, zijn kompaan in de autosport (GL-PK Racing), ook bij de top-25 van de Grote Gazellen (Kumpens fietsenbedrijf Race-Productions, producent van het merk Ridley, verovert een ereplaats bij de Kleine Gazellen). De bouwsector is trouwens goed vertegenwoordigd in Limburg, zoals ook blijkt uit de aanwezigheid van tegelbouwer Marlux en Iko Sales (dakbedekking). Even klassiek zijn de ondernemingen uit de chemie (Fremach, Borealis, Dow en WCA-Alro), staal en metaal (Ugine & ALZ, E.-Max Aluminium Profiel) en de automobielnijverheid (Carglass, Terberg Specials Belgium, De Condé Banden). Garage Philip Boden is dan weer actief in de distributie, net als JBC (textiel) en Breva (elektro). Atypisch: wolspinnerij Spindor International. De gezamenlijke omzet van de 100 Grote Gazellen sprong tussen 1999 en 2003 van 6,1 naar 8,3 miljard euro, wat relatief gezien overeenkwam met de stijging in de tewerkstelling. In die periode steeg het aantal personeelsleden bij de Grote Gazellen van 14.888 naar 18.595. Procentueel was de gecumuleerde stijging in omzet (van 340 naar 800 miljoen) en tewerkstelling (van 2504 naar 5079) van de 75 Middelgrote Gazellen veel groter. De lijst geeft ook een meer gediversifieerd beeld en wordt getrokken door ZF Getriebe (versnellingsbakken), Ambassadeur Cegeka (ICT, zie blz. 49) en Center Parcs. De 25 Kleine Gazellen zijn (in percentage) de grootste klimmers qua tewerkstelling. Het aantal werknemers steeg van 311 naar 774. In die groep is de Ambassadeur Lucky Trans, het transportbedrijf dat zich vooral richt op onderaannemers in de automobielindustrie (zie blz. 50). Gilbert Nijs weet met zijn voedingsbedrijf de grootste groepen en warenhuizen aan zich te binden. Danone, Unilever, Nestlé, Carrefour, Aldi en het Spaanse Mercadona - allemaal zijn ze kind aan huis. De roomproducten en desserts vinden hun weg vanuit Dilsen-Stokkem naar heel Europa.In dertig jaar tijd is winkelketen JBC uitgegroeid tot een vaste waarde in de Belgische kledingsector. Stichter Jean-Baptiste Claes heeft intussen de fakkel doorgegeven aan zijn kinderen Bart en Ann. In 2002 werd de keten uitgeroepen tot Trends Ambassadeur bij de grote ondernemingen. Die prestatie werd het jaar nadien nog eens overgedaan. Naast cijfers, heeft JBC ook oog voor het hart: op Kerstmis 2004 schonk de kledingketen aan zo'n 300 vrouwen uit de Brusselse Marollen een gloednieuwe feestoutfit.Brouwerij Martens werd gesticht in 1758 en is de oudste Limburgse brouwerij. Ondertussen is met Fons Martens de achtste generatie aan de macht. Als antwoord op de dreiging van de Duitse taks op wegwerpverpakking antwoordde Martens met een wereldprimeur: bier in petflessen. De Duitse markt is van oudsher erg belangrijk voor Martens, 90 % van het Belgische bier dat in Duitsland gedronken wordt, is afkomstig van de Limburgers. De Bocholtse brouwerij is ook een van de weinige in ons land die beschikt over een afvullijn voor blik.Vorig jaar nog Ambassadeur bij de kleine ondernemingen, vandaag op nummer 8 bij de middelgrote. Geboren uit een traditionele bakkerij, ging het snel richting industriële producent van koekjes, speculaas en pannenkoeken. Het Amerikaanse leger bestelde van die laatste vorig jaar zo'n 6 miljoen stuks, of 105 ton. Het bedrijf voert ook uit naar onder meer Denemarken, Duitsland en Groot-Brittannië. Flashlight is gespecialiseerd in bewegend licht, en heeft al tal van concerten of televisieshows op zijn actief. Van opbouw, via bediening tot afbouw. Televisieshows met optredens zijn hun zaak, en dat weten ze bij de VRT maar al te goed. Maar ook op het filmfestival van Cannes lieten de Limburgse schijnwerpers zich opmerken. Op het verjaardagsfeestje van de bekende Amerikaanse acteur Dennis Hopper (foto) zagen de gasten het Limburgse licht.UCADUCAD (voluit Uitgeverij Centrale Administratie en Diensten) werd meer dan 25 jaar geleden opgericht als dienstverlenend bedrijf. Aanvankelijk was de onderneming voornamelijk actief in dataverwerking, documentbeheer en lay-out voor overheidsbedrijven, de medische sector en uitgeverijen. Daaruit groeide de softwarepoot. Vandaag telt UCAD onder meer de Europese Commissie tot zijn klanten, net als Banksys en de Nationale Bank van België.AndromeAndrome toont aan hoe creativiteit en technologie samensmelten. Gegroeid uit een spin-off van de universiteit, is het bedrijf vandaag actief in de computertechnologie. Met Creatoon heeft het onder meer een softwaretechnologie in huis die allerlei computeranimaties mogelijk maakt. Het bewijs daarvan was al te zien op de Noorse televisie en zelfs op de BBC. Hans Brockmans