Deze week wordt de Masters gespeeld op het mythische parcours van de Augusta National. Het is het eerste grandslamtoernooi van het jaar, en voor veel golfliefhebbers het onbetwiste hoogtepunt van het seizoen. België wordt er vertegenwoordigd door Thomas Pieters, die daarmee debuteert in de Masters. Na Flory Van Donck, die 32ste werd in 1958, en Nicolas Colsaerts, die de cut miste in 2013, is Pieters nog maar de derde Belg die aan de afslag van de Masters komt.

Voor de 25-jarige Antwerpenaar is dat een droom die waarheid wordt. Straks mag hij het gras betreden waar de grootste spelers in de geschiedenis roem oogstten. Op de erelijst van de Masters staan namen als Arnold Palmer, Phil Mickelson, Jack Nicklaus, Gary Player, Severiano Ballesteros en Tiger Woods.

De Masters is trouwens de enige major die ieder jaar op hetzelfde parcours wordt gespeeld. Het is ook het enige toptoernooi dat met uitnodigingen werkt. De Augusta National, die in de jaren dertig werd opgestart door Bobby Jones, is dan ook een monument van de golfsport. Dat Thomas Pieters er mag deelnemen, bewijst dat hij bij de internationale elite wordt gerekend.

Maar tegelijk is dat debuut een belangrijke test voor Pieters. Augusta is met zijn rijkelijke beplanting, zijn snelle greens en zijn vele hellingen een zeer verraderlijk parcours. Zowel technisch als mentaal is het zelfs voor topspelers een grote uitdaging. Het komt er niet alleen op aan zeer precies te spelen, het is ook belangrijk met inventieve slagen uit te pakken, risico's te nemen en nooit het zelfvertrouwen te verliezen. Ervaring is heel belangrijk, maar ook lef.

Bij de bookmakers staat Thomas Pieters niet genoteerd als favoriet voor de overwinning. Dat statuut is voor Jordan Spieth, Rory McIlroy, Jason Day, Phil Mickelson en vooral Dustin Johnson. De Amerikaanse nummer één van de wereld is heel sterk bezig, want hij heeft twee WGC-toernooien op rij gewonnen, in Mexico en Austin. Zijn honger is natuurlijk groot: Johnson wil zo snel mogelijk het bekende groene jasje van de Masters aantrekken. Thomas Pieters hoopt dat hij een degelijke prestatie kan neerzetten, en hij voelt zich goed als outsider die onder de radar blijft.

Onze landgenoot is niet de enige jonge speler die voor een verrassing kan zorgen, want in de golfsport is een nieuwe generatie op de voorgrond aan het treden, met namen als Justin Thomas, Daniel Berger, Hideki Matsuyama, Matthew Fitzpatrick en vooral Ion Rahm.

Miguel Tasso