IJzeren wetgeving en windvlagen

In Europa zijn nog amper tien bedrijven in het bezit van de EASA-erkenning die het recht geeft luchtballonnen te produceren. Er is wetgeving uitgewerkt die geldt voor heel Europa en die een forse impact heeft gehad op de sector. "De regels zijn bijzonder strikt", legt Patrick Libert uit. "Voor ons geldt dezelfde reglementering als voor de fabrikanten van vliegtuigen of helikopters."

Soms zijn de normen behoorlijk verrassend. "De linialen waarmee we de stof meten, moet bijvoorbeeld elk jaar worden geijkt. Gebeurt dat te laat, dan zijn de linialen niet meer bruikbaar", zegt Libert.

Ook het ballonvaren zelf is lastiger geworden. Er is almaar minder plaats in het luchtruim en de weersomstandigheden zijn almaar minder gunstig. "Er staat almaar meer wind. In de jaren zeventig kon je nog tot 150 ballonvaarten per jaar doen, nu nog 80", zegt de bedrijfsleider. De onderneming produceert elk jaar twee tot acht ballonnen. "Geregeld zijn onderhoudsbeurten of kleine ingrepen nodig. Zo hebben we het hele jaar toch onze handen vol."

Een luchtballon gaat naar schatting 500 vlieguren mee. "Een ballonvaarder kan om en bij de twaalf jaar plezier hebben van een ballon", besluit Patrick Libert. Een luchtballon kost minstens 25.000 euro.

1 De plannen - Bij de onderneming zijn drie modellen ballons te krijgen die verschillen in grootte en vorm. "Hoe groter en hoe bolvormiger de ballon, des te stabieler hij zal zijn", legt bedrijfsleider Patrick Libert uit. "We maken ook wedstrijdballonnen, die langgerekter van vorm zijn. Die kunnen zeer snel stijgen en dalen, maar zijn een pak minder comfortabel." De plannen worden met de computer gemaakt. Ook de tekening die op de ballon wordt aangebracht, is daar op te zien. © RAPHAËL DEMARET
2 De patronen - De patronen voor de onderdelen van de ballon zijn al sinds de oprichting van het bedrijf dezelfde. Ballons Libert heeft er twaalf, op basis waarvan alle onderdelen worden vervaardigd. De patronen zijn van papier en worden in het bedrijf zelf gemaakt. "Ze verslijten uiteraard zeer snel en dus moeten we er geregeld nieuwe maken", zegt Patrick Libert. © RAPHAËL DEMARET
3 Het uitsnijden - Elke ballon bestaat uit 12 of 24 verticale banen stof, die over de volledige lengte van het omhulsel lopen. Elke baan bestaat uit vakjes stof die speciaal afgestemd zijn op luchtballonnen en die een voor een worden uitgesneden en aan elkaar genaaid. "We gebruiken nylonstoffen uit Engeland, Duitsland en Oostenrijk. De weerstand van de stof is door een laboratorium gecertificeerd", licht Libert toe. Het duurt ongeveer twee dagen om alle vakjes uit te snijden. © RAPHAËL DEMARET
4 De assemblage - Met behulp van een naaimachine met dubbele naald en dubbele aandrijving worden de vakjes eerst geassembleerd tot verticale banen. Vervolgens assembleert het bedrijf de 24 meter lange banen tot een ballon. "Hoe verder in het productieproces, hoe groter het volume stof waarmee we werken. Het stikken van de laatste naden om de ballon te sluiten, is een acrobatentoer", zegt Patrick Libert. © RAPHAËL DEMARET
5 Webbings - Het omhulsel krijgt ook verticale en horizontale webbings of singelbanden, die zorgen voor meer weerstand en stabiliteit. Een op de twee verticale banen krijgt een verticale webbing. Het aantal horizontale webbings hangt af van de omvang en het gebruik van de luchtballon. "Bij wedstrijdballonnen en zeer grote exemplaren voorzien we meer webbings, omdat die voorkomen dat eventuele scheurtjes groter worden", geeft Patrick Libert mee. © RAPHAËL DEMARET
6 De kabels - Wanneer het omhulsel is uitgerust met webbings, is het tijd om de kabels te monteren, waarmee de gondel aan de ballon wordt vastgemaakt. "Aan elke verticale baan stof bevestigen we een kabel in roestvrij staal. Elke kabel kan tien keer meer kracht aan dan de kracht die erop wordt gezet bij normaal gebruik", verzekert de bedrijfsleider. De kabels hebben een verschillende lengte met het oog op een perfecte spreiding van de krachten. "Dat is een van de kenmerken van onze ballonnen", zegt Libert. © RAPHAËL DEMARET
7 De 'rok' - Om de brander te beschermen, krijgt de ballon een extra strook stof, de 'rok'. "Die gaat niet alleen warmteverlies tegen, maar voorkomt ook dat de vlam uitwaait." De rok wordt op dezelfde manier geassembleerd als het omhulsel, maar gewoon met lange stroken klittenband bevestigd. "Aangezien de rok geen gewicht torst, is dat voldoende", zegt Patrick Libert. © RAPHAËL DEMARET
8 Het ventiel - Het ventiel, het bovenste deel van de ballon, is het laatste onderdeel dat wordt gemonteerd. Door de stand van het ventiel te wijzigen, kan hete lucht uit de ballon worden gelost om te dalen. De touwen waarmee het ventiel op zijn plaats wordt gehouden en wordt bediend, zijn gemaakt van kevlar. "Dat is een onbrandbaar materiaal. Boven in de ballon kan de temperatuur oplopen tot 120 graden." © RAPHAËL DEMARET