Het staat vast dat de regeringen in deze regeerperiode geen akkoord meer zullen bereiken over de veiling van de radiofrequenties voor mobiel verkeer, waaronder het nieuwe spectrum voor 5G. Daardoor dreigt een jaar tot enkele jaren uitstel voor de invoering van dat snellere mobiele netwerk. Proximus, Telenet en Orange kozen de voorbije tien jaar steeds meer voor de telecominfrastructuur van Huawei en ZTE, concurrenten van Ericsson. Rémi de Montgolfier leidt Ericsson Belux nog maar drie maanden en krijgt door de politieke impasse extra tijd om zich in te werken. Een geluk bij een ongeluk? Zo ziet de Franse ingenieur het absoluut niet.
...

Het staat vast dat de regeringen in deze regeerperiode geen akkoord meer zullen bereiken over de veiling van de radiofrequenties voor mobiel verkeer, waaronder het nieuwe spectrum voor 5G. Daardoor dreigt een jaar tot enkele jaren uitstel voor de invoering van dat snellere mobiele netwerk. Proximus, Telenet en Orange kozen de voorbije tien jaar steeds meer voor de telecominfrastructuur van Huawei en ZTE, concurrenten van Ericsson. Rémi de Montgolfier leidt Ericsson Belux nog maar drie maanden en krijgt door de politieke impasse extra tijd om zich in te werken. Een geluk bij een ongeluk? Zo ziet de Franse ingenieur het absoluut niet. "De politieke impasse creëert onzekerheid voor de telecomoperatoren. Zij zijn onze klanten, dus is dat ook slecht nieuws voor ons", zegt De Montgolfier. "De technologie en de markt zijn er klaar voor, we wachten alleen op de politiek. Er is niet alleen onzekerheid over het uitstel, maar ook over welke pakketten geveild zullen worden en of er een vierde telecomoperator komt. Over dat laatste moet goed worden nagedacht. België is een kleine markt. In het grotere Frankrijk zijn de inkomsten per gebruiker gedaald door de komst van een vierde operator, waardoor de operatoren er minder kunnen investeren in hun netwerk. Maar het zou pas echt jammer zijn als België het voorbeeld van Italië zou volgen. Daar hebben de telecomoperatoren veel te veel moeten betalen bij de veiling van het nieuwe spectrum en nu hebben ze te weinig middelen om 5G in te voeren." De Montgolfier volgde in januari Saskia Van Uffelen op, die Ericsson Belux had geleid sinds april 2014. Dat heeft volgens hem grotendeels te maken met de hernieuwde focus op de kernactiviteit. "Alle Belgische operatoren zijn klant bij ons, maar in vergelijking met andere landen heeft Ericsson hier een zeer klein marktaandeel in netwerkinfrastructuur voor mobiele netwerken, zoals 4G. Mijn achtergrond sluit nauw aan bij die focus op telecominfrastructuur. Ik ben in mijn carrière hoofdzakelijk bezig geweest met de mobiele netwerken. In mijn vorige functie bij Ericsson Frankrijk werkte ik met één grote klant, Orange Frankrijk." "Die kernactiviteiten in België uitbouwen is een prioriteit, naast het doen groeien van onze servicetak en onze digitale diensten. Operatoren kunnen het onderhoud en het beheer van hun infrastructuur aan Ericsson uitbesteden. Onze digitale diensten bestaan voornamelijk uit twee belangrijke softwareplatformen die operatoren helpen hun netwerk te beheren en commercialiseren. Ze kunnen er onder meer het gebruik door abonnees mee opvolgen." De Belgische markt voor telecominfrastructuur verschilt van de Franse. Frankrijk is te groot en daarom delen telecomoperatoren het land op in regio's die autonoom over hun technologie beslissen. De Montgolfier komt in België terecht in een markt met slechts drie klanten van belang, Proximus, Telenet en Orange. Zij kiezen slechts één leverancier per onderdeel van hun systeem. Maar dat schrikt hem niet af. "Het is een competitieve markt, maar we hebben genoeg lokale expertise en bovendien zijn ze alle drie al klant van ons. Alleen dus niet van onze kernactiviteiten, de mobiele netwerken. Maar dat zie ik als een kans, zeker omdat we een voorloper zijn in 5G. We hebben wereldwijd al achttien contracten getekend om bij operatoren het netwerk te mogen upgraden naar 5G. Daarnaast hebben we ook al een 40-tal contracten voor testen en proefprojecten getekend. Als operatoren al recente infrastructuur van ons gebruiken, dan zal het vlot gaan, want dan is het vooral een kwestie van software te upgraden." De concurrentie tussen de leveranciers is hard. Volgens de gespecialiseerde onderzoekers van Dell'Oro is Ericsson wereldwijd het nummer drie in de telecominfrastructuur. Nokia, dat in 2016 Alcatel-Lucent overnam, is het nummer twee. Huawei is afgetekend de marktleider. Maar dat geeft een vertekend beeld, omdat die studie ook de markt voor vaste telefonie meetelt. Volgens eigen cijfers is Ericsson het nummer twee van de wereld in systemen voor mobiele netwerken, na Huawei. De Chinese producent wordt hard aangepakt door de Amerikaanse overheid. Die verbiedt onder meer Amerikaanse telecombedrijven technologie van Huawei te gebruiken. Mobiel internetverkeer wordt steeds meer het zenuwstelsel van de economie en de VS willen niet dat een Chinese telecomleverancier daar een sleutelrol in krijgt. President Donald Trump zet ook enorme druk op andere westerse landen om de infrastructuur van Huawei te bannen. Volgens De Montgolfier is zijn opdracht niet gemakkelijker geworden, nu Huawei geviseerd wordt: "We gaan voor een eerlijke competitie, zonder politieke ingrepen. We hebben dat ook niet nodig. We moeten zeker niet onderdoen in prijs-kwaliteitsverhouding. Gezien het belang van 5G voor zakelijke en kritische toepassingen vind ik het logisch dat de overheid meer aandacht heeft voor veiligheid. Voor Ericsson is dat geen probleem."