Net als co-CEO Gert Verhulst stort Hans Bourlon zich voortdurend op nieuwe initiatieven die van ver of dichtbij verband houden met Studio 100. Zo lanceerde hij eind vorige week samen met zijn broer Joost in Mechelen de tentoonstelling Kunstuur, die 32 originele topwerken van Vlaamse meesters, gesprokkeld bij binnen- en buitenlandse verzamelaars, musea, banken, veilinghuizen en galerijen, in een strak getimede en audiovisueel vernieuwende wijze presenteert. Maar wie denkt dat zulke initiatieven de aandacht van Bourlon afleiden van zijn metier als baas van Studio 100, bijgenaamd het Vlaamse Disney, heeft het mis. De 57-jarige ondernemer-manager volgt met argusogen de revolutie in de streamingwereld, die werd ingezet door Netflix en in een hogere versnelling schakelt door de komst van de nieuwe streamingkolos Disney+. "De consument zal de winnaar zijn, maar er zullen ook heel wat verliezers zijn", zegt Bourlon in een gesprek over de toekomst van Studio 100, na de aankondiging dat een kwart van de aandelen te koop wordt aangeboden.

Er zijn nu al bedrijven waar de tv-producent bij wijze van spreken aan zijn keukentafel werkt met drie stagiairs en financiering bijeen moet harken

Met de komst van Disney+ start een oorlog om de televisiekijker, waarin Vlaamse mediabedrijven zullen worden verpletterd, heet het.

HANS BOURLON. "Dat klopt. Ik spreek dat niet tegen. Daarom moet de overheid zeer strikte quota hanteren voor spelers als Netflix of Disney+, zoals Frankrijk dat doet. Als zo'n streamingspeler onze markt wil betreden, moet die worden verplicht te investeren in de Vlaamse beeldindustrie en Vlaamse content. Anders krijg je een dramatische verschraling van onze televisieproductiesector en dus ook van het aanbod, en zullen we enkel met spijt kunnen terugkijken naar de voorbije twintig jaar als een fantastische periode waarin de mensen de hoogconjunctuur van de Vlaamse tv kenden. Zoals het nu evolueert, vrees ik het ergste. Er zijn nu al bedrijven waar de tv-producent bij wijze van spreken aan zijn keukentafel werkt met drie stagiairs en financiering bijeen moet harken. Dat is een neerwaartse spiraal. Soms zit die een half jaar zonder werk, en zonder inkomsten kan je geen personeelsbeleid voeren. De taxshelter (die een fiscale vrijstelling biedt aan wie investeert in de productie, nvdr) kan dat ook niet goedmaken. Wil men nog Vlaamse content maken, en zeker fictie, zal zo'n producent internationaal moeten denken of zijn strakke quota noodzakelijk. Er zijn al wel quota voor Netflix, maar die voldoen niet."

Maakt een Vlaamse Netflix, de droom van DPG Media (de nieuwe naam voor Medialaan-De Persgroep Publishing, het moederbedrijf van onder meer VTM, QMusic en Het Laatste Nieuws), een kans?

BOURLON. "Ik ben daar sceptisch over. In eerste instantie moet de overheid onze beeldindustrie en al het talent dat daar zit beschermen. Kijk, wij hebben een bedrijf in Frankrijk. Een zender moet geld uitgeven in de Franse markt of hij krijgt geen licentie. Maar de overheid legt er wel grote bedragen bovenop, voor de creatie van culturele banen zoals regisseurs en componisten, en dan is er nog een taxshelter. Allemaal ter bescherming van de Franse cultuur, heet het. Je kunt dat niet vergelijken met de taxshelter in België. In sommige landen krijgen wij tot 40 procent terug van wat wij er spenderen."

We lopen altijd vast op de vraag of we wel de mensen zullen vinden om alles te maken

De streamingreuzen investeren massaal. Netflix pompt dit jaar 15 miljard dollar in content.

BOURLON. "Dat lijkt hoogconjunctuur, maar het staat in de sterren geschreven dat sommige spelers er de stekker zullen uittrekken. Mensen zullen geen vijf abonnementen nemen, los van een speler als Telenet. Ze gaan er hooguit enkele nemen. Dankzij Netflix zijn mensen gewend geraakt aan betalen voor een abonnement. Vroeger had je de mentaliteit dat het gratis moest zijn."

Wie zullen de winnaars van die strijd zijn?

BOURLON. "Zeker de consument, omdat die fantastische dingen zal aangeboden krijgen. De verliezers zijn dus onder meer de makers van die geweldige Vlaamse series. Die staan niet op Netflix. In dat kamp zitten zeker ook onze traditionele zenders. Die moeten zich heruitvinden wat betreft reclame en wat ze programmeren en hoe. Ze doen dat ook volop. Het is niet voor niets dat DPG Media een nieuw gebouw neerpoot in Antwerpen, om alles te herdenken. Ze zijn er strategisch zeer sterk mee bezig, en terecht."

Wordt het dramatisch voor de VRT?

BOURLON. "Dat hangt af van de overheid. Overal in Europa worstelen nationale omroepen met hun identiteit. Al merken wij wel dat kinderprogramma's programmeren nog altijd een belangrijke opdracht blijft voor zo'n omroep."

Wat betekent de streamingstrijd voor u?

BOURLON. "De invloed op onze omzet in Vlaamse live-actiontelevisie met echte acteurs, is relatief beperkt, al zien we daarin internationaal wel een kans. En als we willen, kunnen we heel hard groeien in Sydney, waar wij onze studio hebben die sterk op Amerika is gericht."

Bereidt u die expansie voor?

BOURLON. "Een goeie vraag. In Sydney zijn de subsidies voor bedrijven als het onze voor de zomer met 10 procent verhoogd, met als gevolg dat Disney heeft aangekondigd dat het een vestiging zou openen. Ik vraag me af of het daarvoor gelobbyd heeft. Disney had overigens tot tien jaar geleden al een studio in Sydney, en veel van zijn toenmalige medewerkers werken bij ons. Die hebben vaak een cv om van omver te vallen en hebben scenario's geschreven voor de grote Disney-kaskrakers. Nu komt er dus wel een beetje een war for talent. We hebben een aantal extrapolaties gemaakt voor onze mogelijke groei, en zouden er zelfs dubbel zo groot kunnen worden. Maar we lopen altijd vast op de vraag of we wel de mensen zullen vinden om alles te maken."

HANS BOURLON "Ik wil daar geen doekjes om winden: ik wil cashen."

Het zijn ook op andere gebieden boeiende tijden voor u. U wilt samen met de andere twee aandeelhouders, Gert Verhulst en BNP Paribas Fortis Private Equity, tot 25 procent van alle aandelen verkopen. Waarom nu?

BOURLON. "Omdat we fantastische resultaten behalen en fantastische plannen hebben. Onder aandeelhouders praat je voortdurend over zulke dingen, en toen we er een half jaar geleden over spraken, dachten we 'waarom niet?' Gert en ik waren het er ook snel over eens dat we samen de meerderheid willen behouden, en dat we ook operationeel het engagement willen blijven aangaan. Maar BNP Paribas Fortis Private Equity zit er al dertien jaar in, wat zeer atypisch is voor zo'n speler. Ik vind het heel tof dat ze erin willen blijven. Maar ze gaven aan dat het na dertien jaar mooi zou zijn financieel te kunnen tonen dat dit een goede investering is geweest."

Maar is de timing juist? Als een private-equitypartij zegt dat ze er zeker nog niet wil uitstappen, wil dat zeggen dat ze er nog veel potentieel in ziet en het ook voor uw portemonnee allicht beter is om langer te wachten.

BOURLON. "Ik wil eerlijk zijn: Gert en ik zijn vijftigers, en plots is er een moment waarop je beseft dat je wat wil verzilveren. Wij hebben tot twee jaar geleden nooit een dividendpolitiek gehad. De opbrengst van die verkoop wordt dus niet in het bedrijf gestopt, maar gaat volledig naar de aandeelhouders."

U passeert langs de kassa en wilt cashen, klinkt het dan.

BOURLON. "Dat zijn harde woorden, maar ik wil daar ook geen doekjes om winden. Zo is het."

Wie zijn de gegadigden?

BOURLON. "Die zijn van divers pluimage. Er hebben er zich heel veel aangediend in het verleden, en we benaderen zelf mensen via BNP Paribas. We hebben geen specifieke voorkeur, maar ze moeten wel een bijkomend klankbord vormen voor onze strategie en een langetermijnvisie hebben, zoals wij altijd hebben gehad. Er nu instappen en er binnen drie jaar weer uitstappen, dat kan niet."

Is een beursgang na een herverkaveling van de aandelen nog een mogelijk scenario?

BOURLON. "Je mag nooit slordig met het woord 'nooit' omspringen, dus mag je nooit iets uitsluiten."

De waarde van Studio 100 wordt in de media geschat op 600 miljoen euro, na de aftrek van schulden.

BOURLON. "Ik zal geen bedrag uitspreken, maar ik heb geen probleem met die waardering. Er zijn ook intern waarderingsoefeningen gebeurd. Nu, de markt zal bepalen wat het bedrijf waard is."

Is 600 miljoen een conservatieve schatting? Studio 100 is actief in groeimarkten die veel cashflow genereren.

BOURLON. "Het zou drie uur duren om in detail uit te leggen welke kasstromen we waar halen in welke activiteit en wat de gangbare multiples in de sector zijn. In de parkensector liggen die zeer hoog, maar ook in musicals, vooral omdat we de ticketverkoop zelf doen en mensen nu al tickets kopen voor juni volgend jaar. Maar sommige activiteiten vergen ook grote investeringen. Als wij internationale tekenfilmseries maken, moeten wij die bedragen soms drie jaar voorschieten."

In een gezamenlijk interview met Gert Verhulst in Trends in 2016 zeiden jullie 'ooit geven we de controle op'.

BOURLON. "Dat is absoluut niet de bedoeling. Ons bedrijf heeft op zich ook geen geld nodig. Onze plannen kunnen we financieren met eigen werkingsmiddelen. Zo hebben we 250 miljoen euro vrijgemaakt om te investeren in parken. Dat gaat over waterparken, parken in Polen, hotels, enzovoort. Elke in onze parken geïnvesteerde euro is goed geïnvesteerd, daarom ook dat we daarin met volle kracht willen doorgaan. En heel wat andere dingen, zoals de musicals, doen het fantastisch. We zullen zeker tot in 2023 aanwezig zijn in ons theater in Puurs. De musical 40-45 blijft lopen. We zitten aan 650.000 bezoekers, wat onwaarschijnlijk is. En Daens begint in februari."

Dankzij Netflix zijn mensen gewend geraakt aan betalen voor een abonnement. Vroeger had je altijd de mentaliteit dat het gratis moest zijn

Hoeveel parken kan Studio 100 hebben?

BOURLON. "We hebben geleerd dat je ongelimiteerd moet durven te denken. Toen we in 2000 Meli Park (nu Plopsaland De Panne, nvdr) kochten, durfden we niet hardop te zeggen dat we negentien jaar later acht parken zouden hebben. Maar er zijn zelfs grote groepen met 60 parken in Europa, vaak het resultaat van een cascade van overnames. Een nieuw park is altijd nieuwe waarde creëren. Dat is een strategie die altijd heeft geloond. Gezien de problemen met vergunningen is dat ook de verstandigste werkmethode. Je vermijdt dat je op één locatie vastloopt, want er zijn altijd mensen uit de buurt die vinden dat er te veel verkeer of te veel lawaai is, of het water te veel bezoedeld is. Dat heb je niet als je op verschillende sites werkt."

Kan Studio 100 nog verder diversifiëren? Disney organiseert bijvoorbeeld cruises, en heeft vier cruiseschepen.

BOURLON. "Ik heb samen met Gert al eens een cruise gedaan om te zien wat dat is. Wij dachten 'daar kunnen wij het verschil niet in maken'. "

Nochtans hebt u de thema's voor themacruises à la Disney.

BOURLON. "We hebben ooit een poging ondernomen met de Flandria-boten in Antwerpen om daarop iets te doen met onze figuren. Maar een Piet Piraat- show op zo'n boot met weinig capaciteit en een dieselzuipende motor is niet alles ( lacht). Studio 100-cruises zie ik ons dus niet meteen doen. Misschien kan het wel als iemand die schepen heeft dat aan ons zou aanbieden en zou willen thematiseren en wij het in licentie geven."

Wilt u CEO blijven? We vragen het omdat u net als Gert Verhulst heel wat nevenactiviteiten hebt. U organiseert zelfs een tentoonstelling.

BOURLON. "Uiteraard wil ik dat. Mijn belangrijkste opdracht is de juiste mensen aan te trekken. Ik ben het verplicht aan mijn collega-aandeelhouders dat het bedrijf zo veel mogelijk op eigen benen staat. Aandeelhouders mogen geen flessenhals zijn voor activiteiten, maar moeten zorgen dat mensen met groeipotentieel autonoom en krachtdadig het heft in handen nemen. Steve Van den Kerkhof, die onze parken leidt, is daar een mooi voorbeeld van. Ik noem dat intrapreneurship. Daar zou de KU Leuven gerust een leerstoel aan mogen wijden, aan hoe mensen in een bedrijf handelen als een aandeelhouder. Aan het einde van de dag is ons doel te faciliteren en bij wijze van spreken te zeggen 'hier is het voetbalveld en twee doelen, en shot nu maar. Wij komen kijken en applaudisseren en zorgen ervoor dat de truitjes worden gewassen'. "

We hebben ooit Jommeke kunnen kopen. Ik vind het nog altijd heel erg dat we dat niet hebben gedaan

Hebt u ergens spijt van?

BOURLON. "Ik heb het meest spijt van dingen die we niet hebben gedaan. Overnames die niet zijn gebeurd omdat ik me te veel heb gedragen zoals in de kunstsector, waarin je geen euro te veel uitgeeft en niet meedoet aan een opbod voor een schilderij. We hebben zo de Teletubbies gemist. We hadden een akkoord en werkten er zelfs al een beetje aan, maar dachten nog heel even te kunnen wachten, en een ander (het Canadese mediabedrijf DHX, nvdr) was ermee weg. We hebben ooit ook Jommeke kunnen kopen. Ik vind het nog altijd heel erg dat we dat niet hebben gedaan. Daar hadden we fantastische dingen mee kunnen doen. Soms moet je er eens voor durven te gaan."

Zouden die Teletubbies een fundamenteel verschil hebben gemaakt voor Studio 100?

BOURLON. "Ik wil met jou het vliegtuig nemen naar pakweg Sjanghai, Abu Dhabi of Montevideo en er een foto tonen van de Teletubbies. Iedereen zal die kennen. Maja de Bij is ook een bekend merk, maar de Teletubbies zijn een wereldmerk. Uiteraard is het de kunst er ook slimme dingen mee doen, wat DHX niet heeft gedaan."

Hebt u wakker gelegen van de Teletubbies?

BOURLON. "Nee. Dat is een uitgangspunt van Gert en mezelf: wij willen 's nachts niet wakker liggen van onze bezigheden."

Bio

· Geboren in Baardegem op 13 maart 1962

· Studeerde filosofie

· 1987: begon carrière bij de BRT als medewerker

· 1989-1996: tv-producer Samson & Gert

· 1996: richtte samen met Gert Verhulst en Danny Verbiest Studio 100 op