Ierland. De voorbije jaren was het land zo'n beetje de molensteen rond de nek van KBC. De Keltische tijger was in 2008 ontspoord en sukkelde in een diepe financiële en vastgoedcrisis. KBC moest er zware afschrijvingen doen op zijn omvangrijke kredietportefeuille voor bedrijfs- en commercieel vastgoed. Naar schatting 1,3 miljard euro slikte de bank door boven op de normale kredietverliezen.
...

Ierland. De voorbije jaren was het land zo'n beetje de molensteen rond de nek van KBC. De Keltische tijger was in 2008 ontspoord en sukkelde in een diepe financiële en vastgoedcrisis. KBC moest er zware afschrijvingen doen op zijn omvangrijke kredietportefeuille voor bedrijfs- en commercieel vastgoed. Naar schatting 1,3 miljard euro slikte de bank door boven op de normale kredietverliezen. Maar sinds twee jaar draait de Ierse economie weer op volle toeren en ook de huizenmarkt is hersteld. KBC wist in 2015 voor het eerst weer winst te maken in Ierland (13 miljoen euro), en vorig jaar was er 184 miljoen euro winst. Daarmee leverde Ierland, na de thuismarkten België en Tsjechië, de grootste bijdrage tot de groepswinst van 2,43 miljard euro over het boekjaar 2016.KBC maakte vanmorgen bekend dat Ierland promoveert tot kernmarkt. Met België, Tsjechië, Slowakije, Hongarije en Bulgarije erbij telt KBC nu zes kernmarkten in Europa. De bedoeling is dat KBC Bank Ireland de komende jaren uitgroeit tot een volwaardige retailbank, met een focus op particulieren en kmo's. CEO Johan Thijs mikt op een marktaandeel van 10 procent doorheen het productaanbod.KBC Bank Ireland is het nummer vijf op de Ierse bankenmarkt. Die wordt gedomineerd door twee grote spelers, Allied Irish Banks (AIB) en Bank of Ireland, die elk meer dan 30 procent marktaandeel hebben. KBC ziet momenteel nog zijn leenportefeuille en zijn deposito's dalen, maar dat is een bewuste keuze, zegt de bank. Al jaren bouwt de instelling haar historische bedrijfsfinanciering en -deposito's in Ierland af."In de productie van nieuwe woonkredieten voor particulieren hebben we nu al een marktaandeel van 11 tot 13 procent", licht CEO Thijs de strategie toe. "Op die manier bouwen we een nieuwe kredietportefeuille op. In deposito's hebben we een marktaandeel van 7 tot 8 procent. Maar in consumentenkrediet zitten we amper aan 1 procent, daar moeten we dus nog stevig groeien."KBC wil in Ierland ook zijn bank-verzekeraarsmodel uitrollen. Momenteel werkt de groep samen met Zurich in niet-leven en met Irish Life voor levensverzekeringen. "Dat blijft voorlopig zo, maar ultiem is het doel om alle bank- en verzekeringsproducten in eigen beheer te doen", zegt Thijs.Ierland moet ook voorop lopen in de digitalisering in de KBC-groep. De bank heeft er een nieuw IT-platform geïnstalleerd dat samenwerking met fintech-bedrijven moet vergemakkelijken. Dat platform laat ook toe om klanten volledig digitaal te bedienen. Daardoor kan KBC Bank Ireland tegen erg lage kosten werken. De bank heeft geen uitgebreid kantoornetwerk. Er zijn zestien vestigingen en daar komt dit jaar ééntje bij. Het callcenter, waar momenteel 100 personen werken, zal verder worden uitgebouwd.Dat KBC ervoor kiest van Ierland een kernmarkt te maken, heeft niet alleen te maken met de goede resultaten. Want die geven een vertekend beeld. De 184 miljoen euro winst in 2016 had voor 66 miljoen euro te maken met een belastingmeevaller en voor 44 miljoen euro met de terugname van eerder aangelegde provisies. Zonder die elementen lag de winst in Ierland duidelijk onder 100 miljoen.Volgens Thijs gelooft KBC in het groeipotentieel van de Ierse economie. "Het land herstelde snel van de financiële crisis en is momenteel een van de sterkste groeiers in Europa. De bevolking is jong, goed opgeleid en technologisch geïnteresseerd. Het bbp groeide vorig jaar met 4 procent." De goede economische omstandigheden zullen ervoor zorgen dat KBC ook dit jaar 25 tot 75 miljoen euro aan eerder aangelegde provisies zal kunnen terugnemen.Volgens economen kan de Ierse economie zwaar getroffen worden door de brexit. Ierland doet veel zaken met het Verenigd Koninkrijk. "Volgens onze schattingen zou de brexit Ierland één procent groei kunnen kosten", zegt Thijs. "En over een langere periode van tien jaar spreek je van 2 tot 4 procent van het bbp dat kan getroffen worden. Dat is relatief beperkt als je weet dat de financiële crisis Ierland 11 procent bbp kostte."Bovendien zou het kunnen dat Ierland profiteert van de brexit, meent Thijs: "Het land heeft een aantrekkelijk belastingregime voor bedrijven. Banken die een Europees paspoort nodig hebben zullen misschien overwegen een deel van hun activiteiten te verhuizen van Londen naar Dublin."Naast Ierland verwacht KBC ook veel van Bulgarije. Daar nam de groep zopas de bank UBB over. UBB zal worden geïntegreerd met de kleinere Bulgaarse bank CIB, die KBC al bezat. De combinatie wordt het nummer drie van het land en zal volgens Thijs de komende jaren substantieel bijdragen tot het groepsresultaat.De CEO van KBC wijst erop dat de activiteiten buiten België vorig jaar al meer dan 40 procent van de groepswinst vertegenwoordigden. Hij ziet die verhouding op termijn evolueren naar 50/50. In die shift speelt voorlopig ook dat KBC meer afziet van de lage rente in België dan in andere landen. Daardoor staan de netto-rente-inkomsten en de winst in België onder druk. De winst van KBC België daalde vorig jaar van 1,56 tot 1,43 miljard euro.Volgens CFO Luc Popelier zullen ook dit jaar de rente-inkomsten in België dalen. Hij verwijst daarvoor naar de 15 miljard euro aan woonkredieten die de voorbije jaren geherfinancierd zijn door klanten. Die hebben de bank de voorbije jaren een bescheiden eenmalige opbrengst opgeleverd maar vanaf 2017 zal het negatieve effect ten volle spelen. Dat zou KBC vanaf dit jaar 150 miljoen euro aan rente-inkomsten per jaar kosten.