VLM Airlines heeft een fors verlies geleden in 2015. Dat meldde De Tijd vorige week. Lijnvluchten vanuit Antwerpen gaan voor de bijl. "Ik spreek me niet uit over de interne keuken van VLM Airlines. In het verleden heeft de luchtvaartmaatschappij bewezen dat het kon, met meer dan 300.000 passagiers per jaar", analyseert Marcel Buelens, de CEO van de Vlaamse luchthavens. Dat vindt ook Eddy Van de Voorde, transporteconoom aan de universiteit van Antwerpen.
...

VLM Airlines heeft een fors verlies geleden in 2015. Dat meldde De Tijd vorige week. Lijnvluchten vanuit Antwerpen gaan voor de bijl. "Ik spreek me niet uit over de interne keuken van VLM Airlines. In het verleden heeft de luchtvaartmaatschappij bewezen dat het kon, met meer dan 300.000 passagiers per jaar", analyseert Marcel Buelens, de CEO van de Vlaamse luchthavens. Dat vindt ook Eddy Van de Voorde, transporteconoom aan de universiteit van Antwerpen.Marcel Buelens: "De vlucht naar Genève is al overgenomen. Weliswaar met een kleiner toestel, een Beech 1900 van Chalair, met negentien zitjes. Maar de Franse regionale luchtvaartmaatschappij doet wel twee vluchten per dag."Eddy Van de Voorde: "Jaren geleden kon VLM, onder leiding van Johan Vanneste, met Antwerpen-Manchester een rendabele bestemming opstarten. Bovendien heeft Jetairfly onlangs vanuit Antwerpen een aantal succesvolle bestemmingen opgestart, te meten aan de bezettingscoëfficiënten. Het kan dus. Ik vrees dat VLM de afgelopen periode iets te veel paniekvoetbal heeft gespeeld. Een nieuwe bestemming voorbereiden kost tijd en geld, en vooral veel voorafgaande marketinginspanningen. Volgens mij hebben ze niet voldoende tijd genomen."Eddy Van de Voorde: "De luchthaven is voor bepaalde bestemmingen zeker aantrekkelijk. In principe ga ik ervan uit dat de haven en haar bedrijven als markt groot genoeg moeten zijn voor dagelijkse verbindingen naar belangrijke havensteden als Hamburg of beslissingscentra als Genève. Maar nogmaals: dat vraagt creativiteit, geld en vooral veel geduld. Men start ook het best met cashreserves."Marcel Buelens: "In Antwerpen is zeker een markt voor zakenreizigers. We hebben heel trouwe reizigers, vooral voor de vluchten naar Londen, Genève, Rome en Berlijn. Het is pas sinds vorig jaar dat er ook vakantiebestemmingen zijn, door Jetairfly. Je parkeert vlak naast de luchthaven, in vijf minuten ben je in de terminal. In twintig minuten ben je door de check-in en zit je in het vliegtuig."Eddy Van de Voorde: "Het grote voordeel van Antwerpen is inderdaad de tijdsfactor. Een persoonlijk voorbeeld. Ik ben verbonden aan de City University in Londen. Als ik les of een meeting heb en vertrek vanuit Antwerpen, neem ik altijd het vliegtuig vanuit Antwerpen. Je komt twintig tot dertig minuten voor de vlucht aan, kunt makkelijk parkeren. De vlucht duurt vijftig minuten. Door het tijdsverschil kom je op hetzelfde tijdstip als je vertrek in Londen aan en nog twintig minuten later ben je met de Dockland Light Rail in het metrostation Bank, midden in de City. Daar bestaat geen alternatief voor. Zo moet je de luchthaven van Antwerpen ook positioneren. CEO Marcel Buelens doet dat ook: een snel alternatief voor een aantal verbindingen, met voldoende volume vanuit de Antwerpse regio, voor een specifiek publiek dat veel waarde hecht aan de factor tijd."Marcel Buelens: "We hebben een startbaan van slechts 1500 meter. Die is ideaal voor de AVRO-toestellen van Brussels Airlines. We hadden alle negen AVRO-toestellen op onze luchthaven. Brussels Airlines noemde ons de meest efficiënte van alle uitwijkluchthavens."Marcel Buelens: "Ik vrees toch dat een aantal luchtvaartmaatschappijen Zaventem de rug zal toekeren. Een vakantieganger heeft geduld. Maar een zakenreiziger die enkele keren per week vliegt, wil geen uren aanschuiven. Zaventem moet opletten dat het niet te snel wil opstarten. Voor een zakenreiziger zijn tijd en comfort uiterst belangrijker."Eddy Van de Voorde: "Ik denk niet dat een aantal luchtvaartmaatschappijen Zaventem de rug zal toekeren. Dat zou enkel het geval zijn indien er geen zicht op verbetering is. Wees maar overtuigd dat er dag en nacht gewerkt zal worden aan de heropbouw van de terminal in Zaventem, en dat ondertussen de dagelijkse procedures van alternatief inchecken zullen versnellen. De directie van Brussels Airport kent die problematiek ook."Eddy Van de Voorde: "Voor dit soort nichemarkten speelt het behoren tot een alliantie geen belangrijke rol. Maar indien een carrier behoort tot een alliantie, profiteert de luchthaven vanzelfsprekend ook mee van het hele marketing- en businessapparaat van die alliantie."Marcel Buelens: "Een lijnvlucht naar een knooppuntluchthaven van een alliantie, zoals Frankfurt, Londen en Parijs, is zeker een natte droom van elke regionale luchthaven. Maar die allianties zijn niet strikt noodzakelijk. Andere regionale luchthavens hebben die ook niet, noch Charleroi, Eindhoven, Luik of Rotterdam. Nee, Antwerpen heeft sowieso potentieel genoeg. We groeien dit jaar naar bijna 300.000 passagiers. En we komen van iets meer dan 120.000 in 2014. In 2013 hadden we twee lijnvluchten, vandaag veertien. Ons ondernemingsplan voorziet 400.000 passagiers tegen 2039."Marcel Buelens: "We moeten ons houden aan de milieuvergunning en een beperking van het aantal vluchten. Dat is inherent aan de ligging van de luchthaven, midden in de stad. Nu, de groei was sneller dan voorzien door de lijnvluchten van Jetairfly naar onder meer Malaga en Barcelona. Maar als te snel groeien een probleem is voor onze luchthaven, dan heb ik dat graag als probleem."Eddy Van de Voorde: "Antwerpen zal steeds een nicheluchthaven blijven. Dat is een gevolg van de ligging, de configuratie van de luchthaven, de lengte van de startbaan en de milieuvergunning. Punt."