Het bedrijfsbezoek van de jongeren aan Picanol vloeide voort uit een Be the Change-event van Agoria, waaraan o.a. zo'n 150 studenten deelnamen. Esra Sezer, studente Internationaal Ondernemen van de hogeschool Thomas More in Mechelen, reageerde erg enthousiast: "Eerst hebben we een Digital Skills Passport ingevuld, met onze digitale competenties, onze 'rol' in de maatschappij (op basis van de rollentest op www.heythatsme.be) en onze ambities", gaat medestudente Betül Koç verder. "En tijdens het netwerkmoment kregen we, met de hulp van de experts van Agoria, de kans om een vijftiental bedrijfsverantwoordelijken te ontmoeten. In vergelijking met heel wat andere events waaraan we hebben deelgenomen, viel het ons op dat ze echt geïnteresseerd waren, naar ons luisterden en ons ook vragen stelden die we niet verwachtten - over wat ons boeit, wat we willen bereiken enz. Het was zó anders!"

Een van die verantwoordelijken was Geert Ostyn, Senior Vice President van de Picanol Group. "Het contact met de jongeren verliep vlot en spontaan", vertelt hij. "Omdat ze geïnteresseerd waren - en maar weinig weten van de maakindustrie - heb ik hen voorgesteld om een bezoek te brengen aan onze fabriek." En belofte maakt schuld: enkele weken later stapte het kleine groepje het Ieperse bedrijf binnen, begeleid door Nadine Vanesch, hun docente macro-economie.

Dit interview behoort tot een 5-delige reeks over de impact van de digitalisering op de arbeidsmarkt. De uitdagingen zijn enorm, maar gelukkig zijn er ook minstens evenveel kansen voor wie zich goed voorbereidt. Agoria, de organisatie die de technologisch geïnspireerde bedrijven in België verbindt, geeft met zijn 'Be the Change'-programma het startschot voor actie. Want Be the Change is een zaak van iedereen. In deze contentreeks leest u inspirerende getuigenissen, recht uit de praktijk.

Hightech

De Picanol Group is een zwaargewicht van de Belgische industrie: het moederbedrijf telt meer dan 2.300 werknemers en is de hoofdzetel van een van de wereldleiders op het gebied van weefmachines. "Je moet weten dat twee derde van het personeel van de groep in Ieper werkt, terwijl 90% van onze weefmachines wordt geëxporteerd buiten Europa. Wereldwijd is een op de drie spijkerbroeken op een weefmachine van Picanol gemaakt. Produceren in België kan dus wel degelijk!" Waarna hij de jongeren meeneemt naar de zaal waar de producten van de onderneming worden gedemonstreerd. Razendsnelle weefmachines doen er bijzonder nauwkeurig hun werk.

"Jongeren leggen geen link tussen start-ups in spitstechnologie en de 'klassieke' industrie, die wordt beschouwd als on its way out", betreurt Geert Ostyn. "Terwijl we wel een staaltje van spitstechnologie en vooral van hoge kwaliteit leveren. Anders hadden we al lang andere oorden moeten opzoeken."Affiches op de werkvloer maken het overigens duidelijk: de Picanol Group wil een 'digitale fabriek' zijn, in overeenstemming met industrie 4.0. "Bij fabrieken dacht ik aan ongeschoold werk", vertelt Betül. "Ik heb nu gezien dat de operatoren hooggekwalificeerd zijn, gemotiveerd en ook trots om geavanceerde producten te maken."

Voortdurend bijscholen

Wat Be the Change betreft, vindt Geert Ostyn vooral de uitdaging van permanente bijscholing belangrijk. "Om niet te hoeven zoeken op een krappe arbeidsmarkt - vooral in onze regio - moeten we er in de eerste plaats voor zorgen dat de huidige werknemers zich permanent kunnen bijscholen. Niet onder dwang of uit angst, maar met het positieve idee ondersteund te worden om over vijf of tien jaar hun functie nog goed te kunnen uitoefenen." Zo heeft de Picanol Group een 'Cube' opgezet, d.i. een installatie om vertrouwd te raken met 3D-printen, virtuele realiteit, augmented reality enz. Alle werknemers van de fabriek in Ieper zullen er in groepjes van vier of vijf mee kennismaken. Dat helpt behoorlijk wat vooroordelen en mythes de wereld uit. Zo wordt een palletwikkelrobot gedemonstreerd, een heus 'exoskelet' voor de operator, die in de onderneming al wordt ingezet. De robot neemt snelheid en precisie voor zijn rekening terwijl de operator (die niet is verdwenen!) de robot controleert..." De meeste van die technologieën kunnen nog niet geïmplementeerd worden in de productie, maar wanneer het zover is, zullen we ze met een open geest kunnen integreren.

Esra en Betül zijn enthousiast over hun duik in de 'echte wereld'. Wat ze gaan doen wanneer ze hun diploma hebben behaald? "Eerst werken in een grote onderneming, ervaring opdoen en reizen. Uitzoeken wat we precies willen en - waarom niet - een eigen zaak opstarten."

De studie 'Shaping the future of work' van Agoria ontwikkelde vier strategieën voor een duurzame arbeidsmarkt. Download de studie hier.