Met de introductie van de kleine i3, ondertussen alweer zes jaar geleden, was BMW een van de eerste fabrikanten die zich aan de massaproductie van een elektrische auto waagde. Sindsdien is elektromobiliteit uitgegroeid tot een essentiële pijler in de bedrijfsstrategie. De komende jaren trekt de fabrikant dan ook volop de kaart van elektrificatie, zegt woordvoerder Jeroen Lissens van BMW Group BeLux. "In 2020 komen er al plug-inhybride-versies van de BMW X3, de X1 en de 3 Reeks Touring. Ook de volledig elektrische MINI Cooper SE, die onlangs in première ging op het salon van Frankfurt, maakt dan zijn opwachting. In 2021 zullen we vijf volledig elektrische modellen hebben: de MINI Electric dus, maar ook de BMW i3, de BMW iX3, de BMW i4 en de BMW iNEXT. In 2023 zal dat aantal al gegroeid zijn tot minstens twaalf modellen. Inclusief de plug-inhybrides zal ons elektrisch productportfolio dan minstens 25 wagens omvatten. De i3 blijft daar trouwens een belangrijk onderdeel van. Die wagen is van een pionier tot een evergreen in ons gamma geëvolueerd: de leveringen zijn sinds zijn introductie in 2013 elk jaar gestegen. Dat is inderdaad zeer opmerkelijk en het illustreert de groeiende vraag."

Rijden zonder brandstofverbruik

BMW zet volop in op volledig elektrische modellen, maar verliest ook de hybrides (die een klassieke verbrandingsmotor combineren met een elektromotor) niet uit het oog. "Als het over elektrowagens gaat, is onze leuze 'The Power of Choice' ", vertelt Lissens. "Met andere woorden: de klant moet kunnen kiezen. De hybrides vormen dus een wezenlijk onderdeel van de bredere elektrificatiestrategie van de gehele groep en zijn tegelijk een nieuwe keuzemogelijkheid die we aan de klanten bieden. Hun elektrische autonomie wordt ook steeds groter, onze nieuwe hybride X5 kan bijvoorbeeld 80 kilometer puur op stroom rijden. Wie zijn hybride thuis en op kantoor kan opladen, kan dus met zeer beperkt of zelfs geen brandstofverbruik het overgrote deel van zijn verplaatsingen doen."

Waterstofauto's

BMW mag dan bijzonder veel tijd, moeite en geld steken in de ontwikkeling van wagens met oplaadbare batterijen, dat betekent niet dat het alle eieren in hetzelfde mandje legt. Het merk doet ook al jarenlang onderzoek naar de ontwikkeling van waterstofauto's. Aanvankelijk werkte het vooral aan auto's die waterstof rechtstreeks in de cilinders van de motor verbrandden. Tegenwoordig ziet het meer heil in de waterstof-brandstofcel. Die wagens worden door een elektromotor aangedreven, maar de stroom komt niet van een batterij, maar van een brandstofcel die met waterstof wordt gevoed. Dat werkt ongeveer zo: in de brandstofcel komt waterstof in contact met zuurstof die uit de buitenlucht wordt aangezogen. De chemische reactie die daardoor ontstaat, produceert stroom en water. De stroom wordt gebruikt om, via een batterij, de elektromotor aan te drijven. Het water wordt afgevoerd via de uitlaatpijp. Dat is ook het enige wat uit die uitlaat komt, waterstofauto's produceren dus geen koolstofdioxide, stikstofoxiden of fijn stof.

De waterstoftechnologie biedt verder nog heel wat voordelen: de korte tanktijden van een paar minuten, de goede actieradius, en het gemak en de veelzijdigheid die vergelijkbaar zijn met conventioneel aangedreven auto's. De grote achilleshiel blijft echter het kleine aantal tankstations waar je waterstof kunt tanken. "Op het autosalon van Frankfurt hebben we ons i Hydrogen Next-prototype getoond", zegt Lissens. "Die vormt in de toekomst een nieuwe piste naar lokale, emissievrije mobiliteit. Het is de voorbode van een nieuwe generatie brandstofcelvoertuigen op basis van de X5. De productie daarvan is al gepland tegen 2022."

Ook SUV's elektrisch

Als BMW tegen 2023 minstens 25 geëlektrificeerde modellen wil aanbieden, wil dat ook zeggen dat het bedrijf zijn stroomstrategie doorheen het complete gamma doortrekt, van kleinere stadswagens, over sportieve coupés tot de grootste SUV's. Ook dat is een bewuste keuze, legt Lissens uit. "We bieden in België nu al meer dan tien hybride modellen aan. Dat is een ruimere keuze dan al onze concurrenten. Dat komt deels door ons gebruik van zeer flexibele voertuigarchitecturen. Zo kunnen we bepaalde modellen snel produceren met verschillende aandrijftechnologieën, afhankelijk van de vraag. Neem bijvoorbeeld de X3 Sports Activity Vehicle, afgekort X3 SAV. Die zal vanaf volgend jaar verkrijgbaar zijn met een keuze uit conventionele motoren, met een plug-inhybride systeem of met een volledig elektrische aandrijving."