Op 20 mei begint Leen Geirnaerdt (44) als de nieuwe financieel directeur bij bpost. Ze volgt Henri de Romrée op. Die nam enkele maanden geleden de leiding van de tak Mail en Retail over van Kurt Pierloot. Pierloot vertrok naar het logistieke bedrijf Bleckman, waar hij CEO wordt.

De nieuwe CFO van bpost woont in Kruibeke, maar ze is afkomstig uit de buurt van Assenede. Ze verlaat de uitzendgroep USG People, dat drie jaar geleden door het Japanse bedrijf Recruit is overgenomen en van de beurs van Amsterdam verdween. De overstap komt er na een parcours van zeventien jaar in de wereld van de rekrutering en de uitzendarbeid. Eerst werkte ze als controller bij Solvus Group en na de overname door USG People als financieel directeur voor USG People België. Ze leidde ook twee jaar het shared services center in België, voordat ze in 2010 CFO van USG People werd.

Normale baan

De basis voor die carrière legde Geirnaerdt aan de Ufsia in Antwerpen. Ze studeerde er toegepaste economische wetenschappen en kreeg meteen een baan bij PriceWaterhouseCoopers (PwC). Voor haar omgeving was dat nauwelijks een verrassing. "Ik wist al in het vierde middelbaar dat ik ooit als revisor voor een van de big five wilde werken", zegt ze.

Die besliste keuze hangt samen met het beroepsleven van haar ouders. Zij waren kleine zelfstandige loonwerkers in de velden rond Assenede. Ze hielden bovendien een winkel voor tuinmaterialen open. "Dat was hard werken, zelfs in de weekends", aldus Geirnaerdt. "Dus besloot ik dat het een goed idee was een normale baan bij een groot bedrijf te zoeken."

Uiteindelijk volgde ze bij PwC het gangbare parcours: junior, senior en manager. Na zes jaar hield ze het voor bekeken. "Het was een goede leerschool, maar ik bleek dan toch iets van het ondernemerschap te hebben geërfd. Ik wilde in een echt bedrijf werken en reële invloed uitoefenen in plaats van jaarlijks terug te keren om te zien dat er weinig was veranderd vergeleken met de vorige audit."

Opnieuw beursgenoteerd

De switch naar het beursgenoteerde Solvus, later USG People, heeft haar veranderd. Zo is Geirnaerdt de afgelopen jaren doorgegroeid van een veeleer bescheiden figuur in de schaduw naar iemand die weet wat ze wil en in staat is te tonen waar ze voor staat.

Ze is geen pure number cruncher, maar iemand die gelooft dat goed management een verschil maakt. "Ik denk dat een goede CFO dicht bij de mensen moet durven te staan", zegt ze. "Wie uitsluitend vanuit zijn Excel-sheet vertrekt, loopt achter de feiten aan. Inzicht waar cash wordt verdiend, krijg je op de werkvloer, niet vanachter je pc. Dat heb ik geleerd in de uitzendsector."

Ironisch genoeg maakt het gekozen carrièrepad weekendwerk onvermijdelijk. "Ik probeer geen workaholic te zijn, maar weekend- en avondwerk hoort nu eenmaal bij de verantwoordelijkheid die de rol van CFO in een grote groep met zich brengt."

De aanstelling als CFO van bpost wordt een terugkeer naar de logica van een beursgenoteerd bedrijf. Geirnaerdt krijgt een belangrijke rol om het het gedeukte imago van bpost bij de aandeelhouders op te poetsen. Evenwicht wordt daarbij cruciaal. Als belangrijkste aandeelhouder rekent de Belgische overheid op een stevig dividend. Dat gaf bpost lang het imago van goedehuisvaderaandeel. Maar de steeds sneller afkalvende brievenpost en de duur betaalde overname van Radial in de Verenigde Staten zijn grote uitdagingen. Die ziet Geirnaerdt als een kans. "Internationale kruisbestuiving is voor elke manager een kans om bij te leren", zegt ze.

Voorbeeldfunctie vervullen

Als CFO van USG People haalde Geirnaerdt in Nederland geregeld de pers. Ze was voor Nederlandse journalisten een van de gezichten van de vervrouwelijking in de bestuurskamers. En daar is ze niet onverdeeld gelukkig mee. "Ik vind het wel fijn een voorbeeldfunctie te vervullen", zegt ze. "Maar ik zie me niet als een feministe. Ik ben geen onvoorwaardelijke voorstander van quota voor vrouwelijke bestuurders. Het besef dat je misschien een directiefunctie krijgt omdat je een vrouw bent, vergroot de druk op onze schouders. Wellicht is een quotum de noodzakelijke therapie om het glazen plafond te doorbreken, maar het is dan wel een bittere pil."

Geirnaerdt zetelt ook in de raden van bestuur van Wereldhave en CFE. Dat is een manier om haar netwerk te onderhouden, maar ze ziet nog een ander voordeel. "Je kunt allerlei opleidingen volgen, maar een mandaat is veel effectiever om scherp te blijven. Zien hoe anderen met een wetswijziging omgaan en de inkijk in de dynamiek in een andere raad van bestuur, daar leer je veel uit."