Het is een eer een zaterdagmiddag in hartje Gent - met garnaalkroketten in het restaurant Meme Gusta - mee te maken aan tafel met de ADHD'er (denk ik toch) Louis Jonckheere, de medestichter van In The Pocket en Showpad. Net zo is het een groot plezier een uur binnen te springen bij de medestichter van Teamleader en de spurtkoning Jeroen De Wit en zijn team op Dok Noord, waar je de vibraties en het jeugdige vuur aan den lijve voelt. Het is niet anders bij Joris en Tim van Silverfin, in hetzelfde gebouw op een andere verdieping. Of bij Lorenzo Bown van StoryMe, in nog een ander deel van dat gebouw. Silverfin ging in een jaar van zes naar dertig medewerkers, StoryMe ging richting honderd. Bij Showpad zijn ze met 205, van wie 120 in Gent. Bij Teamleader met 140, van wie de meesten in Gent. Vijf jaar geleden waren die bedrijven hooguit een btw-nummer en een idee.
...

Het is een eer een zaterdagmiddag in hartje Gent - met garnaalkroketten in het restaurant Meme Gusta - mee te maken aan tafel met de ADHD'er (denk ik toch) Louis Jonckheere, de medestichter van In The Pocket en Showpad. Net zo is het een groot plezier een uur binnen te springen bij de medestichter van Teamleader en de spurtkoning Jeroen De Wit en zijn team op Dok Noord, waar je de vibraties en het jeugdige vuur aan den lijve voelt. Het is niet anders bij Joris en Tim van Silverfin, in hetzelfde gebouw op een andere verdieping. Of bij Lorenzo Bown van StoryMe, in nog een ander deel van dat gebouw. Silverfin ging in een jaar van zes naar dertig medewerkers, StoryMe ging richting honderd. Bij Showpad zijn ze met 205, van wie 120 in Gent. Bij Teamleader met 140, van wie de meesten in Gent. Vijf jaar geleden waren die bedrijven hooguit een btw-nummer en een idee. Steek je buiten de kleine ring schuin over - wat je het best niet letterlijk doet - dan kom je terecht in de magazijnen van de snelle fietsers van het stadsdistributiebedrijf Bubble Post. Daar is het heel anders werken, maar al net zo bruisend en snelgroeiend. Drie minuten doorfietsen tot station Dampoort en aan de overkant ligt CoStation. Daar maakt onder andere de jonge bende van acht van de gezondheidsstart-up Moov-IT, met op kop Griet Vandenhouweele, de trappen (niet de lift!) en de koffiebar onveilig. Nog wat tijd? Ik rijd naar de Lousbergkaai. In het Lousbergpark zijn de bedrijven gemiddeld ietsje kleiner, maar het enthousiasme en het tempo zijn er niet minder om. Spring-in-'t-veld Elke De Vilder voert er haar troepen van Supermachine aan. Die naam alleen al! Ook Realo van de pioniers Lorenz Bogaert en Toon Coppens heeft hier gehuisd, zie ik op de brievenbus. Zelfs een beloftevolle Antwerpse start-up als Survey Anyplace heeft er een postbus en binnenkort wellicht veel meer. Wijs van ze, om naar Gent te komen. Over Wijs gesproken. Twee kilometer verder - nog altijd op de fiets - passeer ik via de Muide bij de communicatiegroep Wijs, de bende van Ilse Jansoone, Dirk Sabbe en Bart De Waele. Een succesvolle melange van West-Vlaamse degelijkheid en Gentse zotheid. In hun kielzog is er een groeiende groep nieuwe ondernemers die in hun veelkleurige kantoren altijd welkom zijn voor koffie of voor een plek in Mandelbrot, de coworkingruimte en de broeikas voor ondernemerstalent in digitale communicatie. De laatste passage - want mijn bobijntje is ongeveer af - is nog eens twee kilometer verder in Wondelgem, bij InSites Consulting. Pioniers die tonen hoe een Belgisch servicebedrijf met unieke vaardigheden en veel lef internationaal kan scoren. Oeps, Jonas Dhaenens, bij jou geraak ik vandaag niet meer, maar over Combell en Intelli.gent wil ik heel binnenkort graag een boompje opzetten. Ik doe met mijn fietstocht in Noord-Gent onrecht aan Fleetmaster in het centrum, aan Zentrick en co in Merelbeke, en aan de Champions League-bedrijvencluster in aanmaak rond Be-Mobile in Melle. Ik doe ook onrecht aan Meet District dat met Intuo, Ontoforce en Hello Customer en co voor evenveel vibes zorgt in het zuiden van Gent. Voor deze opsomming helemaal met mij aan de haal gaat, wil ik even mijn punt maken. Waar komen al die bedrijven vandaan? Ja, het belang van de Gentse 'Netlog-maffia' geïnitieerd door Lorenz Bogaert en Toon Coppens - zelf van Aalst - kan moeilijk worden overschat. Evenmin als de voorbeelden van de vorige biotechgeneratie en van Alain De Taeye. Maar zulke lokale unieke figuren komen ook in andere steden voor. Mijn antwoord haal ik uit het boek The Rise of the Creative Class van Richard Florida. Gent is in zijn categorie van steden tussen 200.000 en 500.000 inwoners wereldkampioen in '3T': het aantrekken en inzetten van talent, technologie en tolerantie. Daarbij moet je vooral dat laatste onderhouden: zonder het loslopend wild in Gent had het ondernemerslandschap zich nooit zo kunnen ontwikkelen. Ik vraag me aan het einde van zo'n rondje start-ups nog enkele dingen af. Zijn er nog getalenteerde niet-ondernemers die niet het liefst van al bij groeiende start-ups willen werken? Raken de andere bedrijven nog aan goed volk? En moeten we er niet dringend voor zorgen dat heel ons ondernemerslandschap de start-upcultuur uitstraalt? Enfin, dat laatste vraag ik me niet af, dat weet ik wel zeker. De auteur is ondernemerscoach, ontwikkelaar van ondernemersprojecten en auteur. Hij werkt zijn tweede boek af in de reeks 'Hoek af'. www.hoek-af.be