Vier maanden lang hielden de ondernemers achter de jonge Belgische start-up Cowboy de tanden op elkaar, want in december al haalden ze 2,4 miljoen euro op bij investeerders met naam en faam. In maart, vlak na de opstart, hadden ze al 700.000 euro opgehaald. Tot het kransje investeerders behoort het bekende fonds Index Ventures, dat ook investeerde in Facebook, Deliveroo, Slack en BlaBlaCar. Ook Kima Ventures, gefinancierd door de bekende Franse techpionier Xavier Niel, en het Franse fonds Hardware Club staken geld in het bedrijf, net als Thibaud Elzière (eFounders), Bertrand Jelensperger (La Fourchette), Harold Mechelynck (Ogone), Frederic Potter (Netatmo) en Francis Nappez (BlaBlaCar).
...

Vier maanden lang hielden de ondernemers achter de jonge Belgische start-up Cowboy de tanden op elkaar, want in december al haalden ze 2,4 miljoen euro op bij investeerders met naam en faam. In maart, vlak na de opstart, hadden ze al 700.000 euro opgehaald. Tot het kransje investeerders behoort het bekende fonds Index Ventures, dat ook investeerde in Facebook, Deliveroo, Slack en BlaBlaCar. Ook Kima Ventures, gefinancierd door de bekende Franse techpionier Xavier Niel, en het Franse fonds Hardware Club staken geld in het bedrijf, net als Thibaud Elzière (eFounders), Bertrand Jelensperger (La Fourchette), Harold Mechelynck (Ogone), Frederic Potter (Netatmo) en Francis Nappez (BlaBlaCar). De e-bike van Cowboy (zowel de bedrijfs- als de merknaam) sluit aan op een volkomen digitale omgeving en is gelinkt aan een mobiele app. De eigenaar moet de fiets activeren via een digitale sleutel op zijn smartphone. Zonder toegang tot die app is de fiets onbruikbaar. Dankzij een reeks sensoren past de fiets zich aan het traptempo van de gebruiker aan. Via een eenvoudige update op afstand, uitgevoerd door de start-up, kunnen nog functies aan de fiets worden toegevoegd. Nog voor de fietsen van Cowboy daadwerkelijk te koop waren, kreeg het bedrijf al twee prijzen: de eerste op de Eurobike-beurs in de zomer van 2017 en de tweede, de designprijs Red Dot Award, in maart 2018. De start-up, die zijn stek heeft op enkele tientallen meters van het Brusselse Justitiepaleis, vraagt 1799 euro voor zijn fietsen. Een aanlokkelijke prijs, aangezien een elektrische fiets volgens de ondernemers gemiddeld zo'n 2200 euro kost. Cowboy werkte anderhalf jaar aan de ontwikkeling van zijn product. "De meeste e-bikes maken gebruik van een elektrische kit, die wordt geplaatst en verkocht door grote spelers zoals Bosch", licht Tanguy Goretti toe."Wij willen niet afhankelijk zijn van zulke toeleveranciers. Om ons te onderscheiden ontwikkelden wij een batterij op maat, een printplaat waarop de meeste onderdelen van de fiets zijn aangesloten, en een mobiele app die fungeert als display voor de fiets. Volgens onze berekeningen zal dat op termijn financieel voordeliger zijn voor ons." Het team heeft zich omringd met experts in elektronica en design en is ook zowat overal ter wereld gaan aankloppen bij spelers uit de sector, onder meer in Canada, Polen, Zweden, China en Frankrijk. De voorbije maanden reisden de oprichters Adrien Roose, Karim Slaoui en Tanguy Goretti vaak naar China om producenten van onderdelen te ontmoeten en te selecteren. Ook bijzonder aan de Cowboy is het distributienetwerk. Dat komt er namelijk niet. Je kunt de fiets enkel bestellen via het internet. "Wij hebben besloten geen verdelers of dealers in te schakelen", bevestigt CEO Adrien Roose. "Zo willen we de kosten maximaal drukken en de prijs van de fiets voor de consument zo laag mogelijk houden."Geïnteresseerden kunnen wel een testritje maken met een testfiets die aan de deur wordt geleverd. Aan de organisatie die daarachter schuilgaat, hangt natuurlijk ook een prijskaartje. Volgens de drie ondernemers is de logistieke ervaring die het team via de maaltijdleverancier Take Eat Easy en de taxidienst Djump heeft opgedaan, een troef, niet alleen bij het opzetten van zo'n systeem, maar ook bij het organiseren van de klantendienst.Wat als de klant een probleem heeft met zijn fiets? "Gaat het om standaardonderdelen die onder de waarborg vallen, dan zullen wij de klant naar een fietsenmaker sturen en de factuur terugbetalen", antwoordt Adrien Roose. "Bij ernstiger problemen die te maken hebben met door Cowboy vervaardigde onderdelen, is de start-up van plan de batterij per post op te sturen of, in ingewikkelder gevallen, de herstelling bij de klant thuis te doen. "Daarom beginnen we met de Belgische markt", beklemtoont Adrien Roose. De firma wil eerst hier bewijzen wat ze kan, haar processen en logistiek in ons land betonneren en zich pas dan aan andere markten wagen. De drie jonge Cowboy-entrepreneurs mikken na België eerst op onze buurlanden, met Duitsland en Nederland op kop, omdat ze een markt vertegenwoordigen die groter is dan de Verenigde Staten. Dat is meteen ook de grootste uitdaging waar de Brusselse onderneming voor staat. "Het zal vooral zaak zijn goed te zijn om op voldoende grote schaal te kunnen werken en regelmatig zeer veel bestellingen binnen te halen in verschillende landen", klinkt het bij Thibaud Elzière. De ondernemer stond aan de wieg van Fotolia en van de succesvolle start-upstudio eFounders, en is nu een van de investeerders in Cowboy. "In deze business kan zoiets extreem complex blijken." Volgens Thibaud Elzière is de ervaring die de drie oprichters hebben opgedaan via hun vorige start-ups - Take Eat Easy, Menu Next Door en Djump - bij dit project een troef van formaat. "Ze zijn niet alleen in staat risico's te nemen om iets groots te bereiken, ze hebben ook geleerd hun business te doen groeien en geld op te halen", argumenteert hij. Take Eat Easy bijvoorbeeld groeide in een jaar van 10 tot 160 medewerkers en ging in een twintigtal steden aan de slag. Het haalde 16 miljoen euro aan kapitaal. De Britse concurrent Deliveroo had evenwel nog veel diepere zakken, waardoor Take Eat Easy met zijn dienst stopte. Het wordt afwachten of Cowboy wel de wind in de rug krijgt.