Lang niet alle start-ups worden opgericht door jonge broekjes die recht van de schoolbanken komen. De drie oprichters achter de Antwerpse start-up T-Mining, die in december is opgericht, hebben een lange staat van dienst. CEO Nico Wauters was twintig jaar actief in de telecom, productontwikkelaar Filip Heremans weet alles over de uitwisseling van gegevens bij het containertransport, en CTO Pascal Verlinden heeft dertig jaar ervaring in het ontwerpen van software voor de maritieme sector. Hij schreef bijvoorbeeld de software voor de sluizen op het Albertkanaal.

Tijdens consultancyopdrachten stelde Wauters vast dat de tijd voor innovatie in de haven rijp is. "Nog maar onlangs zijn de faxmachines verwijderd. Nu worden er geen faxen meer gestuurd, maar pdf's via e-mail", zegt Nico Wauters. "In de sector wordt nog op dezelfde manier gewerkt als vijftien jaar geleden." Tegelijk zag de ondernemer hoe nieuwe spelers de haven wakker hebben geschud. Het Amerikaanse e-commercebedrijf Amazon investeert in schepen voor maritiem transport en op Alibaba, de Chinese concurrent van Amazon, kun je containers bestellen om ze te laten verschepen.

T-Mining richt zich op de containerlogistiek. Dat is een omslachtig proces omdat er tot dertig partijen bij betrokken zijn, zoals reders, terminals, expediteurs en chauffeurs. Dat brengt veel administratie mee en de veiligheid kan beter. Een goed voorbeeld is de pincode die de vrachtwagenchauffeur of de schipper gebruikt om een container op te halen in de haven. Die code wordt via de hele keten verstuurd en is meerdere weken geldig. Dat houdt een veiligheidsrisico in.

Rechten transfereren

T-Mining wil die problemen oplossen door gebruik te maken van de blokketen of blockchain. Dat is een gegevensbestand op het internet, waar bij elke nieuwe stap een nieuw blokje data wordt bijgeschreven. De digitale munt bitcoin is een van de vele toepassingen ervan. "Je kunt financiële transacties doen met blockchain, maar je kunt er ook rechten mee transfereren", zegt Nico Wauters. "Dat kan het recht zijn een stukje muziek te beluisteren of een goed in ontvangst te nemen _ in ons geval het recht een container af te halen." Met die werkwijze is geen tussenpersoon meer nodig die beide partijen vertrouwen, omdat de techniek sjoemelen uitsluit en transparant is.

T-Mining koppelt de blokketentechnologie aan slimme contracten en een internetplatform. Die slimme contracten zijn eigenlijk stukjes software. Je kunt er twee zaken mee doen. Als aan bepaalde voorwaarden is voldaan, wordt een actie _ bijvoorbeeld de betaling van een factuur _ uitgevoerd. Daarnaast kun je bepalen welke informatie elke betrokken partij mag zien. Die voorwaarden worden vastgelegd in de blokketen en kunnen achteraf niet worden veranderd.

Eind juni of begin juli halen vrachtwagenchauffeurs de eerste containers via de blockchaintechnologie van T-Mining af in de haven van Antwerpen. De proefopstelling gebeurt in de PSA-terminal, met MSC als reder en een expediteur en een lokaal vervoerbedrijf als partners. "Na de zomer volgen de eerste betalende klanten", zegt Wauters. "We focussen in eerste instantie op aankomende containers in Antwerpen die naar het hinterland worden getransfereerd. We vragen een bedrag per transactie. In Antwerpen passeerden vorig jaar 11 miljoen containers. De bedoeling is een ruimer blockchainecosysteem op te zetten in de haven, waarbij we niet enkel met PSA maar ook met andere terminals werken."

Go Global

Voor T-Mining komt het er nu op aan de grote rederijen, terminals en havens zo snel mogelijk als klant te krijgen, zodat concurrenten geen alternatief platform op de markt kunnen brengen. Volgens Wauters zullen al die bedrijven maar één standaard gebruiken. Toch maakt hij zich nog geen zorgen over concurrenten. "In de IT is het vaak thewinner takes it all. Het zou zonde zijn als er verschillende parallelle systemen komen. Ons doel is het enige platform te worden. We moeten zo veel mogelijk connecties maken. Op wereldschaal is een aantal start-ups bezig met de combinatie blockchain en container, maar T-Mining is de enige die focust op de fysieke containerstroom. De andere bedrijven zijn bezig de documentstroom en het financiële beheer te verbeteren."

Wauters nam twee maanden geleden deel aan de Go Global-missie naar Singapore van de netwerkorganisatie Startups.be. Het opende met de steun van de stad Antwerpen een kantoor in Singapore, waar het zijn technologie ook wil uittesten. "Singapore is een markt die ons erg interesseert. Het is de op één na grootste doorvoerhaven voor containers ter wereld, en als je kijkt naar de top tien van de containerhavens, is het de grootste haven buiten China. Er is een onmiskenbare band tussen de havens van Singapore en Antwerpen. Bovendien wil de overheid van Singapore een blockchainhub maken."

T-Mining heeft tot nu 362.000 euro opgehaald. De investering van de drie oprichters werd aangevuld met zaaigeld van enkele anonieme businessangels. De start-up heeft ook een aanvraag lopen voor een subsidie bij het Vlaams Agentschap Innovatie en Ondernemen en voor co-financiering bij de investeringsmaatschappij PMV. T-Mining hoopt zijn kapitaal zo minstens te verdubbelen. De starter was in maart bij het kransje van zes bedrijven die werden toegelaten tot het imec.istart-incubatieprogramma. Dat levert hen zowel zaaigeld als intensieve begeleiding op. "Als we ervan uitgaan dat we de investeringsdossiers helemaal rond krijgen, hebben we genoeg kapitaal tot een stuk in 2018. Voor de snelle internationalisering is wellicht een investeringsronde nodig", besluit Nico Wauters.