Van over de taalgrens komt een wind aanwaaien die het traditionele distributiemodel van de apotheken op zijn kop kan zetten. Minder dan een jaar nadat Yvan Verougstraete in Gosselies zijn eerste Medi-Market heeft geopend, zijn er al vestigingen in Rocourt, Waterloo en binnen enkele weken in Evere. De eerste Vlaamse winkels moeten in 2016 in Gent en Antwerpen de deuren openen.

Een Medi-Market is geen traditionele apotheek. Ze doet meer aan een supermarkt denken. De parafarmacie - zonnecrèmes, dieetproducten en cosmetica - en de echte geneesmiddelen worden van elkaar gescheiden met een glazen wand en zelfs een aparte voordeur. Strikt gesproken zijn het zelfs twee vennootschappen. Toch delen ze de locatie en een logistiek netwerk. Doel van de aanpak: met lagere prijzen de apothekersmarkt dynamiseren.

Serieondernemer

De strategie van Medi-Market is een agressieve expansiekoers van een grootgrutter in gezondheid. De markt van parafarmacie is in België voor een groot stuk in handen van de apotheken en die zien dankzij een vestigingswet traditioneel hun geografische marktaandeel zo goed als gewaarborgd. Ons land telt echter veel apotheken, en vaak zijn ze kleiner dan in de ons omringende landen. Voor de voorschriftgeneesmiddelen is dat misschien een efficiënt distributiemodel, maar voor alle andere producten wordt het moeilijk om schaalvoordelen te laten spelen.

Dat probeert Medi-Market te veranderen. Yvan Verougstraete is als ondernemer niet aan zijn proefstuk. Hij heeft een MBA van de Vlerick Business School op zak en deed zijn eerste stappen op de arbeidsmarkt als consultant bij McKinsey. Later was hij bij Delitraiteur operationeel directeur. In 2010 verkocht hij Divine Cuisine, een leverancier van verse bereidingen voor supermarkten die hij in 2004 had opgericht. Na een tussenstop bij Tastyfood en Viangros nam hij een sabbatical.

Sinds vorig jaar waagt de serieondernemer zich in de gereglementeerde apothekersmarkt. Medi-Market startte met 4,5 miljoen euro kapitaal. Onder de geldschieters zitten mensen als Jean-Marc Heynderickx, de ex-topman van Louis Delhaize, Jacques Hayez van de voedingsketen Exki, de familie De Clercq van Interparking en de Waalse investeringsmaatschappij Nivelinvest.

Imago van prijsbreker

In nagenoeg perfect Nederlands kondigt Verougstraete aan dat hij ook in Vlaanderen zijn netwerk wil uitbouwen. Sinds de opstart in december 2014 krijgt de ambitieuze zakenman nochtans heel wat tegenwind vanuit apothekershoek. "Er zijn wat misverstanden geweest bij de opening van onze eerste winkel", beaamt Verougstraete. "We zijn nu in gesprek met de Algemeen Pharmaceutische Bond (APB) en dat verloopt constructief. Er komt meer begrip voor wat we proberen te doen. Wij starten vanuit de consument en hanteren een rigide scheiding tussen de apotheek en de parafarmacie. Eigenlijk zijn alle niet-medische producten uit onze apotheken gehaald. Zuiverder op de graad kun je moeilijk zijn. Alle commerciële producten zitten in ons parafarmaceutische aanbod."

In Verougstraete zit ook een idealist. Hij neemt, wanneer hij praat over zijn bedrijf, onomwonden de woorden democratisering van de gezondheidskennis in de mond. Hij wil bijvoorbeeld dat apothekers zich echt profileren als medisch adviseur -- ze verkopen immers alleen geneesmiddelen -- en dat de werknemers in de commerciële tak van zijn bedrijf advies kunnen verlenen over een van de 8000 referenties uit het aanbod van Medi-Market.

In het geneesmiddelensegment ziet Verougstraete marge om zich als prijsbreker te profileren. "Belangrijke basisproducten zoals paracetamol hebben een maximumprijs in België", zegt hij. 'Wij proberen in onderhandelingen met de fabrikanten die prijs naar beneden te trekken. Iedereen moet toegang hebben tot zo'n basisproduct."

Onlangs nam Medi-Market ook Pharmaclinic.be over. Dat is de op twee na grootste onlineapotheek in ons land. Deze week lanceert het ook zijn eigen webshop medimarket.be. Het eerste biedt voorschriftvrije geneesmiddelen aan, het tweede levert een aanbod uit de parafarmacie. Zegt de CEO: "Het kost tijd om een nieuwe webshop op te bouwen. Met 40.000 producten die nu aan ons informaticaplatform zijn verbonden, kunnen we ook de onlinekoper bedienen. We willen de eerste omnichannel player zijn in de Belgische gezondheidsmarkt en hopen uiteindelijk de apotheek te moderniseren."