'De keuken is een leefruimte geworden' Wouter Blanchaert van De Keukenbouwer

"Ons verhaal begon in 2005, met de opening van een eerste winkel in Sint-Martens-Latem, waar ook ons hoofdkantoor is. Ondertussen hebben we zes showrooms en 32 mensen in dienst.
...

"Ons verhaal begon in 2005, met de opening van een eerste winkel in Sint-Martens-Latem, waar ook ons hoofdkantoor is. Ondertussen hebben we zes showrooms en 32 mensen in dienst. "Al onze meubels laten we produceren in Duitsland, het mekka van de keukens in Europa. Voor de toestellen werken we samen met achttien elektroleveranciers. In elke toonzaal hebben we een verantwoordelijke, een keukenadviseur en een interieurarchitect. Het hele team werkt nauw samen aan ieder project. Een belangrijke rol is daarin weggelegd voor de interieurarchitect, die altijd ter plaatse gaat bij de klant. Dat is vrij uniek in het middensegment waarin wij actief zijn. Het vergt uiteraard een investering, maar we willen absoluut op die manier werken, omdat die interieurarchitecten niet commercieel maar creatief denken. Het zit in hun DNA om te zoeken naar de meest esthetische oplossing, en precies met die service kunnen wij ons onderscheiden van de concurrentie in ons segment. "In de vijftien jaar dat ik in de branche zit, heb ik heel wat eensmanszaken en kleinere keukenfirma's opgeslorpt zien worden door grotere spelers. Die consolidatie is logisch te verklaren: mensen zijn gewoon geraakt aan grote toonzalen, waar ze inspiratie kunnen opdoen en meubels en toestellen kunnen zien en aanraken. "Het is mijn ambitie snel naar tien winkels te evolueren, zodat we een mooie dekking krijgen over heel Vlaanderen. Vorig jaar hebben wij 987 keukens geplaatst, maar als je weet dat er 120.000 keukens per jaar verkocht worden in Vlaanderen, dan begrijp je dat wij nog groeimarge zien. "De gemiddelde woonoppervlakte daalt, maar dat wil niet zeggen dat keukens kleiner worden. Wel integendeel, de keuken heeft de jongste jaren aan belang gewonnen. Nu de muren naar het achterhuis zijn gesloopt en de eetplaatsen in massieve eik zijn verdwenen, is de leefkeuken het middelpunt van het woongedeelte geworden. Het gemiddelde budget per keuken zit dan ook in de lift. In dat opzicht hebben wij geluk met ons product." "Net na de Tweede Wereldoorlog zijn mijn grootouders begonnen met een groothandel in sanitair. In de jaren zestig, toen mijn vader zaakvoerder was, kwam daar centrale verwarming bij. Sinds ik achttien jaar geleden in het familiebedrijf ben gestapt, leggen we ons ook toe op ventilatie, waterbehandeling en alternatieve energie. Installateurs sturen hun klanten naar onze showroom, waar wij hen helpen bij hun keuze, met advies en een gepersonaliseerd 3D-ontwerp. "Een badkamer was vroeger een puur functionele ruimte. Nu is het een plek waar het lang en aangenaam toeven moet zijn. Dat mensen daar ook meer geld voor overhebben, heeft in ons voordeel gespeeld, maar dat maakt ook dat we mee moeten zijn met de nieuwste trends in design. "In de loop der jaren is de techniciteit van wat wij verkopen sterk toegenomen. Dat is het geval voor sanitair, maar nog meer voor verwarming, vooral door de switch van fossiele brandstoffen naar hernieuwbare energie. Dat vergt grote investeringen in de opleiding van ons personeel. Een verwarmings- of koelingsinstallatie met warmtepompen, zonneboilers of zonnepanelen vraagt diepgaande productkennis en nauwkeurig rekenwerk. "Er is in onze branche een concentratiebeweging aan de gang, met steeds grotere spelers, die nationaal actief zijn. Met onze ploeg van dertien mensen blijven wij bewust kleinschalig, om letterlijk en figuurlijk dicht bij onze installateurs te staan. Wij kennen die mensen persoonlijk en bieden hen de ondersteuning die ze nodig hebben. We hebben de juiste merken in huis en kunnen snel leveren, maar we denken ook mee en helpen als zich een probleem voordoet op een werf. Dat is waarmee wij ons onderscheiden. De strijd om de laagste prijs kunnen wij niet winnen van de groten, die om de beste service wél." "Samen hebben wij het bedrijf 25 jaar geleden opgericht in Brussel, onder de naam Les As du Placard/De Kastenkenners. Wij dachten dat er ruimte was voor showrooms waar mensen inspiratie kunnen vinden en verschillende types kasten kunnen zien, en waar interieurarchitecten opbergoplossingen op maat ontwerpen. Ondertussen hebben we twintig showrooms. "De tijd is voorbij dat mensen de kasten gebruikten die ze erfden van hun ouders of grootouders. De voorkeur van de huidige generaties gaat steeds meer uit naar ingebouwde kasten, niet alleen voor de zolderkamer of de verloren ruimte onder de trap, maar ook voor de centrale leefruimtes. We gaan ook steeds kleiner wonen, en een beperkte woonruimte vraagt een multifunctionele inrichting met opbergoplossingen die elke vierkante meter efficiënt benutten, zonder in te boeten op harmonie of comfort." "Sinds 2014 gaan we als Camber door het leven. Die naamsverandering kwam er omdat de vlag niet langer de lading dekte. Ons aanbod gaat verder dan inbouwkasten alleen: wij creëren volledige opbergoplossingen en een inrichting op maat voor het hele huis: dressings, boekenkasten, tv-meubels enzovoort. Daarbij hoort een service van a tot z. 200 mensen hebben we ondertussen in dienst, maar ons familiale karakter en onze pioniersgeest hebben we behouden. Jonge mensen werken graag voor ons, omdat ze hier snel veel verantwoordelijkheid krijgen. Toch blijft goede medewerkers aanwerven onze grootste uitdaging. Vooral ingenieurs, interieurachitecten en technici zijn moeilijk te vinden. En mensen voor de zo belangrijke klantendienst. Je product mag nog zo goed zijn, je toont als bedrijf pas hoe sterk je bent als je een onverwacht probleem voor de klant snel en efficiënt kunt oplossen."