Het echtpaar Wouter Devaere en Katrien Vandermarliere poseert tussen tientallen flesjes met chemicaliën. Fotograaf Christophe Ketels krijgt een waarschuwing mee. "Niet van drinken", benadrukt de 58-jarige gedelegeerd bestuurder. Op veel flesjes prijkt een grimmig lachende doodskop.
...

Het echtpaar Wouter Devaere en Katrien Vandermarliere poseert tussen tientallen flesjes met chemicaliën. Fotograaf Christophe Ketels krijgt een waarschuwing mee. "Niet van drinken", benadrukt de 58-jarige gedelegeerd bestuurder. Op veel flesjes prijkt een grimmig lachende doodskop. De kmo heet Debal Coatings. Ze is gevestigd in een fonkelnieuw gebouw in Roeselare met een hypermodern laboratorium. Debal Coatings, beter bekend onder de merknaam Ciranova, maakt beschermende en decoratieve afwerkingslagen op hout. "Wij zitten vooral in een nichemarkt", benadrukt Katrien Vandermarliere (55), financieel directeur van de onderneming en derdegeneratietelg van de bekende West-Vlaamse ondernemersfamilie ( lees verder). "De concurrentie op de massamarkt met multinationals is veel te groot. Van ons wordt verwacht dat wij met vernieuwende producten komen in een segment met een hoge toegevoegde waarde." Dat verklaart ook het belang van het laboratorium. Van de zestig werknemers is een tiental bedrijvig in innovatie en onderzoek en ontwikkeling. Klanten uit de hele wereld komen geregeld op bezoek, en dat neemt al gauw twee dagen in beslag. Ze leren bijvoorbeeld hoe ze nieuwe producten op hout kunnen aanbrengen. Ciranova startte daarom ook een eigen Academy. Ciranova maakt hoofdzakelijk vloeibare deklagen, die op hout worden gerold of gespoten. "Het zijn unieke toepassingen", vindt Wouter Devaere. "Het is een bijzondere combinatie van chemie, kleurstoffen en pigmenten", duidt de man die geen ingenieur maar jurist van opleiding is. "Die combinatie reageert met de stoffensamenstelling van het hout. Wij hebben bijvoorbeeld een technologie die heel snel een verouderend effect geeft aan houten planken. Die lijken dan op een houten vloer in een middeleeuws kasteel. Wij kunnen dat in twaalf uur imiteren. Dat is een veel efficiënter procedé dan het bleken van hout. Dat is niet alleen ongezond, het tast ook het hout aan. Wij gebruiken geen gevaarlijke bleekproducten. Consumenten willen dat product, en ze willen er ook voor betalen. De producten staan in onze catalogus en er wordt niet over prijzen gediscussieerd." Die hogere toegevoegde waarde leverde de nv Debal Coatings in het boekjaar 2020 een brutomarge van ongeveer 30 procent bij een omzet van 10 miljoen euro. In eigen land wordt Ciranova vooral via de vakhandel verkocht aan professionals zoals schilders, parketleggers en interieurvormgevers. Een tweede belangrijke segment, goed voor de helft van de omzet, is de industrie. "De samenwerking met industriële klanten is heel intens. Vandaar het belang van innovatie. Die boot mogen we niet missen. We spreken meteen over een samenwerking die jaren duurt." Vooral met de industriële poot slaat Ciranova de vleugels wereldwijd uit. De industrie in België betekent een tiende van de omzet. Eigen kantoren in het Chinese Sjanghai (10% van de omzet) en het Amerikaanse Chicago (30% van de omzet) duiden op het belang van de internationalisering. In het kantoor in Sjanghai wachtte een Vlaamse medewerker met spanning op de versoepelingen van de coronamaatregelen die eind mei in werking traden. Hij zat meer dan twee maanden in quarantaine. "Hij kon enkel af en toe eens een toertje rond zijn appartementsblok doen. Maar dan moest hij weer naar binnen. Dat werkte uiteraard op zijn gemoed", duidt Wouter Devaere. Nog een kopzorg voor de kmo is de schaarste aan grondstoffen. "We hebben enorm veel verschillende soorten grondstoffen", duidt Devaere. "We gebruiken bijvoorbeeld veel harsen. De grondstofprijzen zijn sterk gestegen. Om de drie tot vier maanden moeten wij onze prijzen verhogen. Vandaag wordt met leveranciers gepraat over de beschikbaarheid. Er wordt niet meer over prijzen onderhandeld. Zover is het gekomen. Onderhandelingsmarge is er niet meer. Leveranciers hebben een bepaalde hoeveelheid van een bepaald product. Ze vragen of we het willen of niet. Als je vraagt hoeveel het kost, is het verhaal al voorbij. Ik zit al 28 jaar in deze business, maar dit heb ik nog nooit meegemaakt. Er was weleens een periode waarin één of twee producten schaars waren. Maar vandaag is alles schaars." De kmo uit Roeselare kwam ook in het vizier van grote internationale concurrenten. In de zomer van 2021 werd de familiale onderneming een dochter van het Franse Blanchon. Het bedrijf uit Lyon heeft 500 werknemers en vijf fabrieken, en haalt een omzet van 80 miljoen euro. Het is beduidend groter, maar Ciranova krijgt een sleutelrol in de internationalisering van de coatings voor hout en vinyl. Het West-Vlaamse echtpaar kocht op zijn beurt een minderheidsbelang in Blanchon. Dat het 190-jarige bedrijf tot voor drie jaar ook in familiale handen was (80 familiale aandeelhouders), hielp bij de gesprekken. "De overname ging heel vlot", duidt Katrien Vandermarliere. "Blanchon behield zijn familiale karakter, ondanks de verkoop aan het Zweedse investeringsfonds IK Partners. Dat is een heel belangrijke troef voor ons. Je straalt dat ook uit naar de eigen werknemers. Er is niet zoveel veranderd sinds de overname. Onze mensen hebben wel wat meer werk, omdat ze andere producten leren kennen. We hadden ook meteen een heel goed contact met de CEO, Guillaume Clément, een heel toegankelijk man. Als hij Roeselare bezoekt, komt hij 's avonds bij ons thuis eten. Je kan met hem ook over andere dingen dan het werk praten."