In het atelier bij Kestens zijn slechts twee arbeiders met een metalen plaat in de weer. Maar schijn bedriegt. "We hebben 140 medewerkers, waarvan een deel zelfstandige onderaannemers," verklaart algemeen directeur Walter Kestens. "Ze zijn allemaal aan de slag bij onze klanten. De machines in ons atelier staan er ter ondersteuning van het veldwerk. Onze klanten, de bedrijven, hoeven zelf niet meer te beschikken over een atelier. Ze hebben allen samen één atelier in hun achtertuin." De achtertuin is een term die Walter Kestens graag gebruikt. Want de bedrijvengroep uit Tienen voldoet sinds 1993 in versneld tempo aan de steeds grotere behoefte aan outsourcing in de industrie. De grootste klanten liggen dan ook naast de deur. In het bedrijvenpark Soldatenplein in Tienen huizen immers ...

In het atelier bij Kestens zijn slechts twee arbeiders met een metalen plaat in de weer. Maar schijn bedriegt. "We hebben 140 medewerkers, waarvan een deel zelfstandige onderaannemers," verklaart algemeen directeur Walter Kestens. "Ze zijn allemaal aan de slag bij onze klanten. De machines in ons atelier staan er ter ondersteuning van het veldwerk. Onze klanten, de bedrijven, hoeven zelf niet meer te beschikken over een atelier. Ze hebben allen samen één atelier in hun achtertuin." De achtertuin is een term die Walter Kestens graag gebruikt. Want de bedrijvengroep uit Tienen voldoet sinds 1993 in versneld tempo aan de steeds grotere behoefte aan outsourcing in de industrie. De grootste klanten liggen dan ook naast de deur. In het bedrijvenpark Soldatenplein in Tienen huizen immers Citrique Belge, Suiker Tienen of Bosch. "We verzorgen het onderhoud van hun machinepark, zoals de revisies van kettingen of de vervanging van transportbanden. Bottellijnen verbeteren we, en maken we dus efficiënter en rendabeler." OMMEKEER.Laswerk, mechanica en piping is goed voor 70% van de geconsolideerde omzet, die dit jaar een kwart miljard zal bedragen. Maar Kestens heeft een heel dienstenpakket, dat reikt tot schoonmaak van kantoren, en groenonderhoud in de bedrijven. "Tuinonderhoud of schilderwerk zijn enkel complementaire activiteiten," benadrukt Walter Kestens. "We willen de klanten een totale dienstverlening bieden. Maar uitsluitend schoonmaak leveren we niet. Tenzij die klant op termijn belangrijk zou kunnen worden."Het bedrijf heeft een interessante ommekeer achter de rug. Begin jaren negentig waren bouw en particulieren nog goed voor 80% van de omzet. Vooral via het filiaal Ramen-Kestens, dat in 1980 werd opgericht, en zich toelegde op de productie van raam- en deurkozijnen. Tweehonderd verdeelpunten in België en de buurlanden zorgden voor de verkoop. "We hebben die afdeling afgestoten in 1993. De concurrentie werd steeds heviger. In de bouw hadden we bovendien bijzonder slechte ervaringen met de kredietwaardigheid van sommige bedrijven. En steeds meer bedrijven klopten aan onze deur met de vraag naar industriële dienstverlening. Kestens had de goede stielmannen. Dus hebben we alles gezet op die outsourcing." Met als gevolg een versnelde uitbreiding van de activiteiten in het nog steeds 100% familiale bedrijf, in handen van Walter en broer Luc. De eerste spruit van de nieuwe koers was de bvba Kedis, in 1993 opgericht, en in 1996 omgevormd in een nv. Kedis zorgt voor 70% van de omzet met laswerk, mechanica en piping. In 1994 ontstond de bvba Kestens Engineering, die in hoofdzaak productieprocessen optimaliseert. In 1995 volgen de bvba Kestens Cleaning en bvba Kestens Gardening. Nog in dat jaar ontstond de nv Kestens Invest, die het onroerend goed en de kantoren beheert. Vorig jaar werd de nv Kestens Gas opgericht. Die verdeelt industriële en medische gassen van de nv IJsfabriek uit Meise in Leuven en Tienen. Alleen Kestens Gas heeft nog enkele particulieren als klant: de distributie van gasflessen voor huishoudelijk gebruik maakt geen 1% van de omzet uit. Ook nog in 1997 werd de bvba Kestens Access Equipment gecreëerd, die professioneel klimmateriaal verhuurt. "We noemen het geheel de Kestens Groep. Maar dat is geen overkoepelende holding, enkel een merknaam om het de klanten gemakkelijker te maken," verklaart Walter Kestens. BIETENCAMPAGNE.De bedrijfsoppervlakte aan het Soldatenplein in Tienen toont de grillige groei van de groep. Sinds 1975 huist Kestens er, stukje bij beetje werd uitgebreid. Een nieuwe loods is gepland, met stapelruimte voor de klanten. "De economie in Tienen draait uitstekend. Bedrijven hebben nood aan opslagruimte voor hun goederen. Opnieuw kunnen wij hen een totale service bieden." Ook voor de volop draaiende bietencampagne tekent Kestens present. "We verzorgen een wachtdienst voor de machines die de suikerbieten opvangen en raffineren. Die wachtdienst staat 24 uur op 24 paraat." Suiker Tienen blijft immers een erg gegeerde klant voor Walter Kestens. Het bedrijf ontpopte zich de voorbije decennia als een betrouwbare en stabiele opdrachtgever. Want alles begon in 1919 met overgrootvader Joseph Kestens. Die startte in het Tiense centrum een metaalconstructiebedrijf. Zijn eerste klant? De producent van de zoete klontjes. WOR