C&G is het geesteskind van de 56-jarige Steven Cartledge. Aanvankelijk was hij een lasser, later had hij een commerciële functie in dezelfde sector. In 2012 waagde hij de sprong en startte hij zijn bedrijf gespecialiseerd in industriële piping op. "Ik was net geen vijftig en ik besefte dat het nu of nooit was. Ook al had ik een pak ervaring in de sector, het was toch een risico, want ik had meteen 22 mensen in dienst. De eerste maanden kon ik een beroep doen op een kaskrediet van de bank, maar al snel volstond de eigen cashflow om de groei te financieren", vertelt hij over de beginjaren.

Multinationals en kmo's

Enkele jaren later kwam zijn neef Joey Wautraets (27) aan boord. Hij had bedrijfsmanagement gestudeerd aan de Katholieke Hogeschool Limburg en had stage gelopen bij Steven terwijl hij nog actief was bij zijn laatste werkgever. "Ik laat me graag omringen door de allerbeste mensen. Met Joey wist ik heel goed welk vlees ik in de kuip kreeg, want ik had hem aan het werk gezien tijdens zijn stage. Ik nam hem onder mijn vleugels en samen schakelden we een versnelling hoger. Joey is inmiddels de zaakvoerder en doet de buitendienst en de administratieve opvolging. Ik hou me nu vooral bezig met het financiële management en de langetermijnstrategie", legt Steven Cartledge de taakverdeling uit. Op het hoofdkwartier van het bedrijf in Ham krijgen ze de ondersteuning van drie halftijdse bedienden.

Onze werknemers kunnen altijd terecht bij ons. Stel dat een werknemer 's nachts een werkongeval heeft, dan kan hij ons meteen bellen

Het bedrijf uit Ham is gespecialiseerd in lassen en pijpfitten. Het gaat om grote las- en montagewerken in verschillende sectoren, zoals de petrochemie, de farmaceutische industrie, nucleaire en andere centrales, de voedingsindustrie enzovoort. C&G heeft enkele ronkende namen in zijn klantenbestand, zoals BASF, Total, GSK en Janssen Pharmaceutica. "Maar we werken met evenveel plezier voor kleine kmo's in de zuivel- of de chocoladesector", zegt Joey Wautraets. "Dat is de sterkte van ons bedrijf. We zijn niet afhankelijk van een of twee grote klanten. De focus van C&G ligt op België, maar onze mensen trekken ook geregeld de grens over naar Nederland, Luxemburg en Frankrijk."

Nauwelijks enkele jaren na de opstart telt het personeelsbestand van C&G al 135 mensen. "We willen onze visie en onze bedrijfscultuur bewaken en daarom verkiezen we om niet te werken met outsourcing of onderaannemers. Al bij al is het veel gemakkelijker om eigen mensen aan te sturen", legt Joey Wautraets uit. "De activiteiten kennen jaarlijks een piek tussen april en oktober. Het vergt heel wat flexibiliteit om daarop in te spelen. Soms hebben we weinig tijd om ons werk uit te voeren. Wanneer een fabriek bijvoorbeeld twee weken stilligt, zijn we soms met veertig mensen tegelijk op de werkvloer aanwezig."

Ervaring en jong talent

Zowat elk bedrijf heeft interesse in technisch geschoolde mensen. Het vinden van werknemers met het juiste profiel is dan ook een van de topprioriteiten bij C&G. "De instroom van nieuwe mensen is bij ons vrij groot. Het is een moeilijke opgave, maar het lukt voorlopig wel. Dankzij mondreclame bieden zich geregeld interessante kandidaat-medewerkers aan. Daarnaast werken we ook goed samen met scholen en opleidingscentra. Misschien nog belangrijker dan de instroom, is het aan de slag houden van de oudere generaties. We mogen niet vergeten dat zij een schat aan kennis bezitten. De mix van ervaring en jong talent is een belangrijke troef", zegt Joey Wautraets.

Ook Steven Cartledge benadrukt het belang van het retentiebeleid. "Dat valt en staat met respect voor de werknemers", zegt hij. "Ik ben ook een arbeider geweest en ik weet hoe belangrijk het is om je beloftes na te komen. Zo sta ik er op dat iedereen zijn loon netjes op tijd uitbetaald krijgt. Flexibiliteit en open communicatie zijn twee andere kernwaarden. Onze werknemers kunnen altijd terecht bij één van ons twee. En dat bedoel ik letterlijk. Stel dat een werknemer 's nachts een werkongeval heeft, dan kan hij ons meteen bellen. We hebben er ook een gewoonte van gemaakt iedereen minstens één keer per maand te zien voor een informele babbel. Op die manier houden we de vinger aan de pols op de werkvloer."

The sky is the limit

Specifieke toekomstplannen heeft C&G niet. "Als er zich kansen voordoen, zullen we die met veel aandacht bekijken. We zijn daar heel flexibel in, the sky is the limit", lacht Wautraets. "Toch willen we vooral op een gecontroleerde manier groeien. Ik denk dat het realistisch is door te groeien tot een bedrijf met 200 tot 225 werknemers. We zien wel. Er zit een generatie tussen mij en Steven, maar een overdracht is nog niet aan de orde. Ik ben zeker dat hij nog heel lang aan boord zal blijven."

Steven Cartledge beaamt dat. "We werken al enkele jaren samen en we hebben nog nooit woorden gehad. Joey is een echte vriend geworden. Het is duidelijk dat hij vroeg of laat zal overnemen. Beetje bij beetje laat ik de teugels los zodat hij zich helemaal kan ontplooien. Ik ben trots op hem. Het mooie van de hele zaak is dat we dit niet aanvoelen als werken. We zijn dagelijks met mensen bezig en dat is onze passie."