De volautomatische weefmachines in de ruime productiehallen van Concordia Textiles in Waregem draaien op volle toeren. "De hele productieketen zit onder één dak", zegt mede-eigenaar Manu Tuytens, die ons door de productie loodst. "We doen het hier allemaal: van het sterken van garens, over weven, verven, drukken tot en met het coaten en lamineren van weefsels en testen in ons geaccrediteerde labo." Het technische textiel van Concordia wordt gebruikt in skipakken, outdoorjassen, brandweeruniformen, chirurgische pakken, beschermkledij voor lassers, legermateriaal, interieurtextiel enzovoort.
...

De volautomatische weefmachines in de ruime productiehallen van Concordia Textiles in Waregem draaien op volle toeren. "De hele productieketen zit onder één dak", zegt mede-eigenaar Manu Tuytens, die ons door de productie loodst. "We doen het hier allemaal: van het sterken van garens, over weven, verven, drukken tot en met het coaten en lamineren van weefsels en testen in ons geaccrediteerde labo." Het technische textiel van Concordia wordt gebruikt in skipakken, outdoorjassen, brandweeruniformen, chirurgische pakken, beschermkledij voor lassers, legermateriaal, interieurtextiel enzovoort. Carl Baekelandt leidt Concordia Textiles al tien jaar. Hij is een ingenieur die het bedrijf wil zien draaien als een Zwitsers uurwerk. "Financiële kerncijfers zijn mijn dada, tot twee cijfers na de komma", stelt de CEO. "We geven vrijheid aan de medewerkers en koppelen dat aan verantwoordelijkheid voor sterke cijfers." Geconsolideerd boekt de groep in 2016 een winstgevende omzet van bijna 70 miljoen euro. Baekelandt transformeerde Concordia Textiles van een klassiek productiebedrijf van voeringstoffen voor de Europese kledingindustrie naar een performante internationale textielonderneming die focust op innovatief technisch textiel. De groep telt 700 medewerkers wereldwijd, van wie 250 in Waregem. "Van bij de start tot eind de jaren negentig groeide Concordia door nieuwe productieactiviteiten toe te voegen. We verkochten vooral op de Europese markt", vertelt Carl Baekelandt. Eind de jaren negentig werd de Europese textielindustrie weggespeeld door de Chinese concurrentie. "Rond 2000 waren er in Waregem alleen al een drietal gelijkaardige bedrijven als Concordia. Nu zijn we nog met drie bedrijven van onze omvang in heel Europa. We hebben ons echt moeten heruitvinden", weet Baekelandt. "Tot in 2000 haalden we 60 procent van onze omzet uit voeringstoffen, nu is dat nog amper 3 procent. We zijn een volledig nieuw bedrijf geworden." Concordia Textiles herstructureerde vanaf 2000 en koos voor specialisatie in licht technisch textiel en focuste op internationale groei in drie marktsegmenten: de mode-industrie, professionele beschermkledij en industriële toepassingen. "Na de opsplitsing in drie businessunits was het ook duidelijk dat we niet enkel in Europa actief konden blijven. In 2008 openden we onze productievestiging in het Chinese Suzhou", duidt Carl Baekelandt. In dat crisisjaar moest de textielgroep een omzetdaling van 25 procent slikken. "We hadden toen twee mogelijkheden, ofwel dramatisch krimpen, ofwel omzet kopen via acquisities. Toen hebben we LDC, een deel van de groep UCO, overgenomen van Philippe Vlerick." Met de overname werd Concordia actief in nieuwe markten, zoals beschermkledij, technisch textiel voor binnententen, zonnewering, bagagestoffen, enzovoort. Een jaar later sloot Concordia een deal met Seyntex in Tielt om een deel van hun weefselproductiecapaciteit over te nemen en te integreren in Waregem. "Op die manier hebben we de crisis overleefd. Gelukkig heeft het bedrijf sterke fundamenten. De familie Tuytens heeft een cruciale rol gespeeld om die ommekeer te doen slagen", getuigt Carl Baekelandt. "We zijn textiliens in hart en nieren, dit bedrijf is onze passie", onderstreept Tuytens. "We hebben zeer goede tijden gekend, maar ook slechte tijden. Nu zijn we weer winstgevend en zitten we op een groeipad." Volgens CEO Carl Baekelandt is er ook gewerkt aan een optimale risicospreiding, zowel geografisch als sectoraal. Zo zit de productie voor de buitensportmode voor 80 procent in het Verre Oosten. "We produceren stoffen voor het middensegment met merken zoals Tommy Hilfiger, Barber, Aigle en Chauvignon. Daarnaast doen we ook confectie van outdoorjassen in ons atelier in Dakha", legt Baekelandt uit. De CEO benadrukt dat de productievestiging in Bangladesh, opgestart in 2014, volledig volgens de internationale standaarden opereert. Het atelier, waar 300 mensen werken, heeft een BSCI-accreditatie (Business Social Compliance Initiative). "Voor Concordia was het een belangrijke stap het totale productietraject in het modesegment aan te bieden. De internationale klanten zijn op zoek naar Europese betrouwbaarheid", zegt Carl Baekelandt. Voor het segment van de professionele beschermkledij doet Concordia Textiles geen confectieactiviteiten. "Dat is voor 80 procent nog een Europese business en we willen onze klanten niet beconcurreren", stelt Baekelandt. In het werkkledijsegment produceert Concordia stoffen voor kledij die mensen moet beschermen in hun arbeidsomgeving. "We leveren technisch textiel aan alle Europese legers, bijvoorbeeld voor rugzakken, tenten, slaapzakken en gevechtskledij", somt Carl Baekelandt op. Voor brandwerende beschermingskledij heeft Concordia Textiles, dat vooral in het middensegment actief is, de ambitie mee te spelen op het hoogste niveau. Een belangrijke stap in die richting is de overname van het Spaanse Estambril International in 2013. "Het textielbedrijf is actief in het topsegment van de brandwerende toepassingen", zegt Carl Baekelandt. Het familiale Estambril heeft een zestal medewerkers en is goed voor een omzet van 4,5 miljoen euro. De productieactiviteiten zaten niet in de overname, die worden ingepast in het flexibele productieapparaat in Waregem. "De overname was strategisch door de aanwezige kennis en hun partnership met DuPont. Op die manier spelen we in de Premier League van de brandwerende toepassingen." Estambril ontwikkelt zowel geweven als gebreid textiel voor brandwerende toepassingen zoals brandweeruniformen, racepakken, beschermingskledij voor militairen en politiemensen. "Ons Spaanse dochterbedrijf heeft net een aanbesteding binnengehaald van de Australische brandweer, goed voor 150.000 vrijwilligers. We hebben die opdracht gewonnen tegen spelers als Ten Cate, toch een serieuze naam in die wereld", zegt Manu Tuytens. Ook dit jaar trekt Concordia Textiles op overnamepad. Zo werd het Duitse Fuchshuber Techno-Tex vorige maand overgenomen, de referentie in Duitsland voor technische breisels voor beschermkledij. Met die overname mikt Concordia Textiles op een omzetgroei van 10 procent dit jaar. Carl Baekelandt sluit verdere overnames niet uit. Zo is Oost-Europa een belangrijke markt voor beschermkledij. "Ook de Scandinavische landen zijn voor ons heel belangrijk. Als het past in onze strategie kunnen we zeer snel schakelen." Kurt De Cat, fotografie Emy Elleboog"We zijn een volledig nieuw bedrijf geworden"