Koopt u in de supermarkt weleens diepgevroren vis of een kant-en-klare vismaaltijd? Dan is de kans groot dat u al vis hebt gegeten die door de handen van Pittman Seafoods is gegaan. Het bedrijf is uitgegroeid tot een speler die uit de hele wereld vis en schaaldieren naar zijn thuisbasis in Zeebrugge brengt. Kreeft uit Canada, kingcrab uit Chili of zalm uit Noorwegen: het zijn maar enkele van de vele tentakels van de West-Vlaamse onderneming, die ook vanuit China, Vietnam en India importeert.
...

Koopt u in de supermarkt weleens diepgevroren vis of een kant-en-klare vismaaltijd? Dan is de kans groot dat u al vis hebt gegeten die door de handen van Pittman Seafoods is gegaan. Het bedrijf is uitgegroeid tot een speler die uit de hele wereld vis en schaaldieren naar zijn thuisbasis in Zeebrugge brengt. Kreeft uit Canada, kingcrab uit Chili of zalm uit Noorwegen: het zijn maar enkele van de vele tentakels van de West-Vlaamse onderneming, die ook vanuit China, Vietnam en India importeert. De West-Vlaamse onderneming begon bijna 25 jaar geleden met de invoer van vooral diepvrieskreeften uit Canada. Met Colruyt kon het bedrijf onmiddellijk een belangrijke klant strikken, waardoor het snel groeide en zich kon toeleggen op andere vissoorten. De helft van de omzet is nog altijd afkomstig van de invoer en de distributie van diepgevroren vis, die onder private label te vinden is in Franse, Belgische, Nederlandse en Duitse supermarkten. "Die activiteit wordt weleens omschreven als vistrading, maar dat is een woord dat ik niet graag in de mond neem. Want er komt zo veel meer bij kijken: zoeken naar betrouwbare partners die kunnen onderhandelen met de lokale leveranciers, de kwaliteit ter plaatse regelmatig controleren en de opslag in ons land verzorgen", zegt zaakvoerster Joke Vandepitte. Een derde van de omzet komt nog uit de verwerking van diepvriesvis. Blokken vis gaan door een geautomatiseerde zaagmachine en komen eruit als partjes van 3,5 gram tot 400 gram. Daarmee bedient Pittman Seafoods vooral producenten van kant-en-klare maaltijden, grote restaurantketens en producenten van vissalades. "Dit jaar hebben we nog geïnvesteerd in een nieuwe zaagmachine van 600.000 euro om onze productiecapaciteit op te krikken", zegt Vandepitte. Vandepitte leerde de stiel van haar vader Dirk Vandepitte, die de zaak oprichtte. Nochtans stond het niet in de sterren geschreven dat de West-Vlaamse in de visserijwereld zou terechtkomen. "Ik wilde altijd al in een commerciële omgeving werken. Als tiener droomde ik van een eigen kledingwinkel. Maar na omzwervingen in de textielsector en later bij Coca-Cola, kreeg ik van mijn vader de vraag om bij hem aan de slag te gaan. Ik heb meteen toegehapt", zegt Vandepitte. Toen haar man later overwoog een eigen zaak op te starten, rijpte het idee om Pittman Seafoods samen over te nemen. "Mijn vader, die 57 is, heeft een gezond bedrijf opgebouwd met een mooi klantenbestand. Maar hij heeft altijd aangegeven dat we tegen zijn zestigste het heft volledig in handen moesten kunnen nemen, en dat hij achter de schermen een meer adviserende rol zou spelen. Tot dan profiteren we volop van zijn jarenlange ervaring, want het zou zonde zijn die te laten liggen", zegt Vandepitte. Vandepittes vader stond er wel op dat zij en haar man een assessment zouden ondergaan, "om zeker te zijn dat we wel geschikt waren om het bedrijf te leiden en het niet beter was een andere overnemer te zoeken". De beoordeling was positief voor het koppel, maar ze besloten wel om samen een opleidingstraject te starten aan Vlerick (Kmo Excellence). "Tot dan waren we voortdurend bezig met het operationele gedeelte van de onderneming. Maar een jaar is voorbij voor je er erg in hebt, en dan heb je amper nagedacht over het strategische plaatje. Intussen hebben we ons buikgevoel kunnen omzetten in een goed onderbouwd businessplan." Zo slaat Pittman Seafoods een nieuwe weg in met kreeft, het schaaldier waarmee het allemaal begon en dat 10 procent van de omzet vertegenwoordigt. "Daarvoor hebben we de eigen merknaam Pittman Chez Vous gecreëerd. Het is de eerste keer dat een van onze producten niet onder een private label in de supermarkten ligt", zegt Vandepitte. Dat gebeurde op vraag van enkele retailers, voor wie het onbegonnen werk is het eigen huismerk te koppelen aan een product dat bijna enkel tijdens de eindejaarsperiode in de winkel ligt. Pittman Seafoods stapt ook af van de voorgekookte kreeft die nu nog meestal in het diepvriesvak van de supermarkten ligt. "Daarmee is het moeilijk om meerwaarde te bieden, omdat leveranciers elkaar bijna uitsluitend met de prijs beconcurreren." Pittman kiest nu voor kreeften die een behandeling onder hoge druk hebben ondergaan. Daardoor komt het vlees na de bereiding veel makkelijker los van de schaal. "De culinaire mogelijkheden zijn daardoor veel uitgebreider. Er zijn zelfs sterrenrestaurants die het vlees van onze diepvrieskreeft verkiezen boven verse kreeft. We willen de consument vooral duidelijk maken dat ook hij met een kwaliteitsvol product makkelijk aan de slag kan. Een beetje zoals Jeroen Meus dat doet." De kreeft van Pittman Seafoods is vanaf de eindejaarsperiode te vinden bij Colruyt en Carrefour. In Frankrijk zijn Picard, Leclerc, Système U, Auchan en Intermarché al sinds vorig jaar op de kar gesprongen. Ook in Chili is Pittman Seafoods aan een nieuw verhaal begonnen. Samen met twee partners richtte het er Omega C-Foods op, een onderneming waarvan het meerderheidsaandeelhouder is. Net zoals in België wordt er vis verdeeld en zalmporties geproduceerd. "Chili is een heel belangrijk aanvoerland voor ons, waardoor het geen onlogische keuze is daar te produceren. Bovendien is het een goede manier om onze blik op de wereld te verruimen. Vanuit Zeebrugge leveren we enkel aan Europese landen, terwijl Omega C-Foods vooral de Verenigde Staten, Venezuela, Brazilië en Rusland bedient. Zo kunnen we ook op die markten de vinger aan de pols houden", zegt Vandepitte. "Europa hanteert ook heel strenge normen voor de voedselveiligheid. Die kunnen uiteraard niet streng genoeg zijn, maar ze gaan wel gepaard met een hoge papierberg. Daardoor laten bijvoorbeeld heel wat Koreaanse krableveranciers Europa links liggen. Met een eigen bevoorradingsbedrijf in Chili maken we het ons wat eenvoudiger." Er wordt ook fors geïnvesteerd in het bedrijfsgebouw, want het bedrijf barst stilaan uit zijn voegen. De productiehal wordt dubbel zo groot, om de zaaglijn veel efficiënter te kunnen opstellen. Daarnaast komt er een testkeuken waar klanten de smaak en de textuur van vissoorten kunnen vergelijken."We hebben overwogen een nieuwe vestiging te bouwen, maar het is onbegonnen werk rondom Brugge een betaalbaar stuk grond te vinden. Bovendien vielen de financiële cijfers in 2012 tegen, waardoor we onze ambitie wat hebben teruggeschroefd." Dat jaar zakte het bedrijfsresultaat tot 47.712 euro, terwijl het een jaar eerder nog 901.427 euro bedroeg. "Toen beseften we dat we een nieuwe weg moesten inslaan. Tot dan waren we vooral een aankooporganisatie. We hadden met de meeste van onze klanten enkel telefonisch contact, omdat we onze aangekochte vis toch altijd wel verkocht kregen. Maar intussen staat de markt veel meer onder druk en is het veel intensiever om producten aan de man te brengen. Daar hebben we onze organisatie aan moeten aanpassen", zegt Vandepitte. Minder investeren in bakstenen en meer in mensen was het recept om het tij te doen keren. Het aantal verkopers werd opgetrokken van drie naar zeven, en de organisatiestructuur werd aangepast voor een nauwer contact met de klanten. Intussen werken er dertig mensen bij Pittman Seafoods. "We hadden echt wel behoefte aan vers bloed in ons klantenbestand, waardoor we moesten vervellen van een aankoop- naar een verkooporganisatie", zegt Vandepitte. Die transformatie werpt vruchten af. Ondanks de tegenvallende winstcijfers bleef de omzetdaling tijdens dat crisisjaar relatief beperkt: van bijna 41 miljoen euro in 2011 naar 38 miljoen euro in 2012. Met de nieuwe organisatiestructuur werd de omzetdaling al snel rechtgetrokken. In 2013 steeg de omzet tot bijna 43 miljoen euro. Daarmee veerde ook het bedrijfsresultaat op tot 606.000 euro. "Tegen 2017 willen we een omzet van 50 miljoen euro halen. Mochten we willen, dan zouden we kunnen doorstomen naar 70 miljoen euro. Maar die doelstelling hebben we laten varen. Groeien mag, maar het moet gezond en beheersbaar blijven", zegt Vandepitte. SVEN VONCK, FOTOGRAFIE THOMAS DE BOEVER"Er zijn zelfs sterrenrestaurants die het vlees van onze diepvrieskreeft verkiezen boven verse kreeft" Minder investeren in bakstenen en meer in mensen was het recept om het tij te doen keren.