De dag van het interview, twaalf hoog in het kabinet van de Brusselse minister van Mobiliteit en Openbare Werken Pascal Smet (sp.a), heeft Thomas Vanderdonck net vernomen dat hij promotie maakt. Na een kleine drie jaar als internal audit manager bij Delta Lloyd Life, wordt hij head of operations employee benefits bij de levensverzekeraar. De overstap haalt hem naar eigen zeggen uit zijn comfortzone. Hij verwacht dat de sessies met zijn mentor hem nu meer dan ooit van pas zullen komen.

"Pascal heeft het concept van participatief leiderschap sterk naar voren gebracht tijdens onze gesprekken: leading by example. Het voorbeeld geven. Pascal heeft me getoond hoe hij dagelijks door zijn kantoor wandelt en probeert te spreken met zijn mensen. Het gaat erom de balans te vinden tussen participatief leiderschap en zich te laten gelden wanneer dat nodig is." Volgens de minister is dat participatief leiderschap inderdaad een evenwichtsoefening. Een politicus mag niet blind de mensen achternalopen en moet een langetermijnvisie hebben. "Maar een politicus moet wel een draagvlak vinden voor zijn ideeën en weten of de zaadjes die hij heeft gestrooid een bodem vinden waar ze kunnen groeien. Daarom is het heel belangrijk goed te luisteren naar wat mensen je te vertellen hebben. Zo kun je hun bezorgdheden in je beleid meenemen. Je kunt de beste ideeën hebben, maar als je geen draagvlak hebt, is het moeilijk ze door te zetten."

Tijdens de maandelijkse gesprekken merkte Pascal Smet hoe zijn mentee aanvankelijk de neiging had te overanalyseren. Nu straalt hij meer rust uit. "Je moet ook kansen durven te nemen", zegt Thomas Vanderdonck, die tijdens dit traject zelfvertrouwen tankte. "Niet te veel blijven nadenken, maar go for it en genieten van de resultaten." Omgaan met kritiek moet je overigens leren, zegt Pascal Smet. "Het is niet omdat je veel kritiek krijgt dat je verkeerd bezig bent. Vaak is kritiek een teken dat je net wel op de goede weg bent. Toen ik bijvoorbeeld het secundair onderwijs heb proberen te hervormen, maar ook toen ik met vluchtelingen en asiel bezig was, heb ik me altijd in de rol van een ijsbreker gevoeld die zich een weg moet banen. Onze samenleving zit vast in routines, terwijl de wereld is veranderd. Als je dan iets probeert te veranderen, bots je op hardnekkig ijs dat je moet openbreken."

De eigenzinnigheid om uit te gaan van je eigen visie, is iets wat beide heren aantrekt. Thomas Vanderdonck vindt dat bijvoorbeeld terug bij Winston Churchill, de Britse premier die zijn land door de Tweede Wereldoorlog leidde, maar evengoed bij de econoom Thomas Piketty. "Ook al ben ik liberaal, ik vond Kapitaal in de 21ste eeuw van Thomas Piketty heel sterk omdat hij je op een goed beargumenteerde manier de werkelijkheid op een nieuwe manier kan laten zien." Churchill maakte indruk op de jonge manager omdat hij inging tegen de Britse politici die toegevingen wilden doen aan het naziregime. "Churchill hield voet bij stuk en heeft gelijk gekregen. Ondanks de risico's moest hij een moeilijke beslissing nemen tegen de stroom in."

Politieke leiders als Karel Van Miert of de vermoorde Zweedse premier Olof Palme zijn voor Pascal Smet inspirerende voorbeelden van eigenzinnige geesten die uitgingen van hun eigen principes, net als de verfilmde novelle Jonathan Livingston Seagull. "Ik ben een arbeiderskind en ik heb moeten vechten voor veel dingen die voor andere mensen vanzelfsprekend waren. Wat me in die novelle heeft geïnspireerd, is tegen een meerderheid durven in te gaan. De mensen die de meeste kritiek hebben gekregen, hebben het meeste veranderd."

Young Leaders/Inspiring Mentors is een traject van de leiderschapsorganisatie Lead-In, dat een ervaren leider koppelt aan een jonge wolf. Elke week verklapt een van de 15 duo's wat ze hebben geleerd.

Geïnteresseerd? Schrijf u dan in voor de volgende cyclus via info@lead-in.eu.

Benny Debruyne, fotogra?e Debby Termonia