Het zijn niet altijd jonge wolven die start-ups oprichten. De drie oprichters van EMAsphere hebben ervaring te koop. Hugues Vandeputte, Antoine Duchâteau en Didier Vankeerbergen maakten eerder een succes van Odyssey. Dat bedrijf, dat is gespecialiseerd in software voor private banking, groeide tot 700 werknemers en een omzet van 75 miljoen euro.
...

Het zijn niet altijd jonge wolven die start-ups oprichten. De drie oprichters van EMAsphere hebben ervaring te koop. Hugues Vandeputte, Antoine Duchâteau en Didier Vankeerbergen maakten eerder een succes van Odyssey. Dat bedrijf, dat is gespecialiseerd in software voor private banking, groeide tot 700 werknemers en een omzet van 75 miljoen euro. In 2010 verkochten ze Odyssey, maar Vandeputte zag meteen een nieuw gat in de markt: "Ik merkte dat weinig bedrijven goede managementsoftware hadden. Vaak was dat niet meer dan een Excel-document in handen van de financieel directeur. Het management heeft behoefte aan goede, meer betrouwbare en snellere informatie om betere beslissingen te kunnen nemen. EMAsphere speelt daarop in." De ondernemers vergelijken hun software met de navigatie-app Waze. Maar in plaats van hen door het verkeer te gidsen wil EMAsphere topmanagers helpen hun bedrijf efficiënt in de juiste richting te sturen. EMAsphere doet dat door gegevens die al in het bedrijf aanwezig zijn te centraliseren en in bruikbare informatie om te zetten. Het haalt gegevens uit de software die klanten gebruiken om onder meer klantenrelaties te beheren, de boekhouding te doen, de logistiek en de financiën te plannen en het personeelsbeleid te beheren. EMAsphere mikt in eerste instantie op middelgrote bedrijven. "We richten ons op kmo's die een financieel directeur in dienst hebben en ongeveer 5 miljoen euro omzet halen", zegt Antoine Duchâteau, die voorzitter van de raad van bestuur is. Zijn twee medeoprichters zijn co-CEO. EMAsphere verkoopt softwareabonnementen. Klanten betalen 100 à 1000 euro maand. Voor de heel grote klanten liggen de tarieven hoger. De onderneming heeft naar eigen zeggen zesduizend klanten. De vijf jaar oude start-up draaide in 2018 een omzet van 1,8 miljoen euro en mikt dit jaar op een verdubbeling. EMAsphere, dat in de Waals-Brabantse gemeente Mont-Saint-Guibert is gevestigd en ook kantoren in Gent en Parijs heeft, heeft meer dan vijftig werknemers. Winstgevend is EMAsphere nog niet, maar dat was ook nog niet verwacht. Eerst groeien, is de leuze. De start-up haalde in verschillende rondes 7,5 miljoen euro kapitaal op. Tussen 2015 en 2017 ging drie kwart van het budget naar onderzoek en ontwikkeling. Nog voor de commercialisering van zijn product in 2016 had de start-up al een O&O-afdeling van twintig mensen. Het maakt dat het groeibedrijf sinds de oprichting 7 miljoen euro heeft 'verbrand', zoals dat in start-upjargon heet, en een miljoen schulden heeft gemaakt. Enkele investeerders van het eerste uur hebben op tijd en stond het kapitaal aangevuld. Na de eerste ronde van 2 miljoen euro in 2016 haalde het Waals-Brabantse technologiebedrijf eind vorig jaar 4,5 miljoen euro op. Het gros kwam van businessangels, maar 5 à 10 procent van de laatste ronde werd geleverd door enkele werknemers. Wellicht heeft het bedrijf eind dit jaar nieuw kapitaal nodig. In België werkt EMAsphere samen met Deloitte en Grant Thornton België en Luxemburg. Daardoor verloopt de helft van de business via die tussenpersonen. Dat is een goede zaak, vinden de drie vennoten, want dat zorgt voor meer volume. Bovendien brengt het hen in contact met een nieuwe niche: kleine bedrijven op zoek naar advies. Zo kan EMAsphere zich blijven richten op grote ondernemingen met een omzet van 5 à 500 miljoen euro. De drie oprichters van EMAsphere hebben stevige ambities. "Op korte termijn richten we ons op de Benelux, Frankrijk en het Verenigd Koninkrijk om een grote scale-up te worden. Op lange termijn willen we toonaangevend worden in Europa en uitgroeien tot een speler op wereldniveau." EMAsphere begon zijn internationale uitbreiding in Frankrijk, waar het vorig jaar een kantoor opende dat een kwart van de omzet levert. Ook grote bedrijven zoals BDO France en PWC France zijn klant. Gaandeweg ontdekte EMAsphere dat niet enkel kmo's, maar ook grotere bedrijven baat hebben bij zijn diensten. Sinds dit jaar is EMAsphere ook actief op de Britse markt, maar de honger naar nieuwe klanten is verre van gestild. Het geld van zijn volgende kapitaalverhoging moet het bedrijf in staat stellen nog nieuwe markten te openen. Antoine Duchâteau ziet het aantal werknemers van EMAsphere dit jaar nog stijgen tot 60 à 70. Binnen dit en een paar jaar wil het groeibedrijf naar 100 of zelfs 200 mensen gaan. Is dat de ideale omvang om hun bedrijf te verkopen? De drie ondernemers, die samen 30 procent van de aandelen in handen hebben, zitten daar naar eigen zeggen op dit moment niet mee in hun hoofd. "Het klopt dat EMAsphere het hof wordt gemaakt, maar voorlopig zijn we gepassioneerd bezig met wat we doen en amuseren we ons."