Misschien wordt een Japanner de volgende nummer één op de wereldranglijst in het golf. Hideki Matsuyama is de jongste maanden sterk bezig. Van de recentste negen toernooien waaraan hij deelnam, won de 24-jarige Japanner er niet minder dan vijf. Twee keer finishte hij op de tweede plaats. Na het WGC in Sjanghai in oktober was hij ook de beste in de Hero World Challenge op de Bahama's en de Waste Management Open in Phoenix, twee toernooien van de PGA Tour. Daarmee staat Matsuyama nu op de vijfde plaats in de wereldranglijst. Helemaal klaar om nog hoger te klimmen in die hiërarchie.

Het verhaal van Matsuyama lijkt klassiek voor een topspeler. Amper vier was hij toen zijn vader, zelf een gepassioneerd golfer, hem meenam naar de greens. Hij was meteen gebeten door het spelletje, ging almaar sterker spelen en was amper negentien toen hij in 2011 als eerste Japanse amateur mocht deelnemen aan de Masters van Augusta. In 2013 speelde hij in het Aziatische circuit en een jaar later stapte hij al over naar de PGA Tour. Vandaag staat Matsuyama aan de leiding in de FedEx Cup en is hij de best presterende golfer van het moment.

Zijn swing is op zijn minst atypisch: helemaal boven in de beweging lijkt het alsof de Japanner een pauze inlast. Dat is helemaal anders dan wat puristen voorschrijven. Maar Matsuyama is sterk in alle onderdelen van het spel. Dit seizoen bereikte hij de greens acht op de tien keren in regulatie. Daarna doet zijn millimeterprecieze putting de rest.

Meer is er voor waarnemers niet nodig om de Japanner bij de grote favorieten voor de volgende Masters te rekenen, in één adem met Jordan Spieth, Rory McIlroy, Jason Day en Dustin Johnson. Matsuyama houdt bovendien van het parcours van de Augusta National, waar de deelnemers heel inventief moeten spelen en doeltreffend moeten zijn in het korte spel. In 2015 werd hij vijfde, en vorig jaar zesde in de Masters.

In Japan is Matsuyama heel populair, want golf is er een nationale sport. Zo verblijft een tiental Japanse journalisten permanent in de Verenigde Staten om er de prestaties van hun topspeler te volgen. Maar de Japanner kijkt het allemaal rustig aan: "Ik heb niet het gevoel dat ik onder druk sta. Op het parcours geef ik het beste van mezelf, zo eenvoudig is het."

MIGUEL TASSO