Het nieuwe kantoorgebouw van de Belgische modegroep FNG (bekend van CKS, Fred & Ginger, Claudia Sträter) in Mechelen baadt in de septemberzon. Het fraaie pand - een ontwerp van Stéphane Beel Architecten - ligt vlak bij het station en kijkt uit op de Leuvense Vaart. Via een monumentale trap lopen we met Dieter Penninckx (42) naar een vergaderruimte op de vierde verdieping. De FNG-CEO excuseert zich voor de drukte. Modellen, fotografen en stylisten zijn volop in de weer met een fotoshoot voor de nieuwe collectie. In de vergaderzaal zit zijn kompaan Rens van de Schoor (37) te tokkelen op een laptop. De Nederlandse topman van de beursgenoteerde R&S Retail Group nam in mei het failliete Miss Etam over, het begin van wat zou uitmonden in een Belgisch-Nederlands retailavontuur. Nu leidt het duo een mode- en schoenengroep met een omzet van bijna 500 miljoen euro, 3500 medewerkers en 600 verkooppunten in België en Nederland. Voor het einde van dit jaar willen Penninckx en Van de Schoor het kapitaal met 25 miljoen euro versterken door nieuwe aandelen uit te geven.
...

Het nieuwe kantoorgebouw van de Belgische modegroep FNG (bekend van CKS, Fred & Ginger, Claudia Sträter) in Mechelen baadt in de septemberzon. Het fraaie pand - een ontwerp van Stéphane Beel Architecten - ligt vlak bij het station en kijkt uit op de Leuvense Vaart. Via een monumentale trap lopen we met Dieter Penninckx (42) naar een vergaderruimte op de vierde verdieping. De FNG-CEO excuseert zich voor de drukte. Modellen, fotografen en stylisten zijn volop in de weer met een fotoshoot voor de nieuwe collectie. In de vergaderzaal zit zijn kompaan Rens van de Schoor (37) te tokkelen op een laptop. De Nederlandse topman van de beursgenoteerde R&S Retail Group nam in mei het failliete Miss Etam over, het begin van wat zou uitmonden in een Belgisch-Nederlands retailavontuur. Nu leidt het duo een mode- en schoenengroep met een omzet van bijna 500 miljoen euro, 3500 medewerkers en 600 verkooppunten in België en Nederland. Voor het einde van dit jaar willen Penninckx en Van de Schoor het kapitaal met 25 miljoen euro versterken door nieuwe aandelen uit te geven. Beide heren hebben er hectische en spannende maanden op zitten. "Eind 2015 zaten Rens en ik al om de tafel om te kijken welke combinatie mogelijk was tussen de Etam-groep en FNG", vertelt Dieter Penninckx. "De Nederlandse kledinggroep had heel wat synergieën te bieden. Ze verkoopt tot 25 procent van haar omzet online dankzij een sterk webplatform en een goed geolied logistiek apparaat. De groep beschikt over een distributiecentrum in Nederland waar alle kledingstukken hangend worden opgeslagen. Dat is vrij uitzonderlijk in de Benelux. Daarom dacht ik dat het goed zou zijn een combinatie aan te gaan." Terwijl de gesprekken liepen, kregen de ondernemers van hun bank te horen dat de Nederlandse Macintosh Retail Group (moederhuis van onder meer Brantano) aan het omvallen was. "Zit er niets in voor jullie?", luidde de vraag. Ingenieur Penninckx en oud-bankier Van de Schoor sloegen de handen in elkaar en werkten in een week een bindend bod uit voor de overname van de Brantano-winkels. Ze haalden er de familie Torfs bij, want "iemand moest toch verstand hebben van schoenen", en ineens stonden ze met zijn drieën in de krant als redders van Brantano. De eerste acht Brantano-winkels kregen een grondige make-over. Er wordt voortaan ook kleding verkocht. R&S Retail wil zo de omzet van de winkels verhogen met 20 tot 25 procent. De groep investeert 50 miljoen euro in de renovatie van een honderdtal winkels. In twee, maximaal drie jaar moet de operatie afgerond zijn. RENS VAN DE SCHOOR. "Alle activiteiten vallen onder de beursgenoteerde holding. We werken rond drie clusters: Brantano, FNG en Miss Etam. FNG is de grootste partij. De FNG-aandeelhouders zijn nu ook de meerderheidsaandeelhouders van R&S Retail." DIETER PENNINCKX. "De rolverdeling is een stukje België-Nederland. Rens is sterker in het financiële en ik heb het bouwverhaal van FNG achter de rug. We bekijken nu samen hoe we het bestuur van de vennootschap kunnen vormgeven. De formele stappen moeten we nog nemen. We hebben veel aan ons hoofd. We hebben net de opening van acht vernieuwde Brantano-winkels achter de rug. Tussen februari en maart 2017 zijn de volgende dertig aan de beurt. Elk van onze merken heeft wel zijn uitdagingen. We zullen duidelijkheid brengen zodra het kan." VAN DE SCHOOR. "De samenwerking gaat heel goed. Ik heb mijn humaniora ooit in België gedaan, dus ik begrijp het Vlaams wat beter dan de gemiddelde Nederlander, dat helpt. We zwemmen allebei al een tijdje in het retailwater en we weten waar we naartoe willen." PENNINCKX. "Op zich is dat geen nieuws. Wie de prospectus goed gelezen had, wist al dat we voor het einde van het jaar 25 miljoen euro kapitaal zouden ophalen. Het is een kwestie van een gezonde financiële strategie. Ook bij FNG hebben we altijd gewerkt met een cashbuffer van 30 à 40 miljoen euro." VAN DE SCHOOR. "We willen een deel daarvan inzetten voor de bestaande business. Maar je wilt niet met een lege portefeuille op pad gaan op het moment dat een mooi bedrijf voorbijkomt." PENNINCKX. "In het strategische plan van de groep staat niet dat we de komende jaren op zoek zijn naar een overname. FNG heeft ooit de stap naar Nederland gedaan door Claudia Sträter over te nemen. Een bekend merk, een goede retailer en daarop hebben we verder gebouwd. Nu draaien we miljoenen euro's groothandelsomzet in Frankrijk, Duitsland en Spanje, dat is niet verwaarloosbaar. We verkopen er onze merken aan lokale retailers. De volgende stap zou kunnen zijn dat we daar een keten overnemen. Als we de kans krijgen, sluiten we dat niet uit. Geschikte overnames komen hier niet voorbij zoals de treinen passeren." VAN DE SCHOOR. "Er woedt een perfecte storm door Nederland. Het land was een van de moeilijkste jungles om als retailer in te overleven de jongste jaren. In Europa zijn er uitdagingen zat: e-commerce, stijgende loonkosten, alles staat onder druk in de retail." VAN DE SCHOOR. "Ik denk het wel. Nederland heeft het zwaar te verduren gehad, vooral economisch. Het wordt nu langzaam weer beter. Nu de storm gaat liggen, kun je zeggen dat onze bedrijven bij de overlevers horen." PENNINCKX. "Belangrijk is dat de fundamenten van je bedrijf stevig zijn, zodat je niet bij de eerste stormgolf kapseist. Dat betekent operationeel de dingen goed doen en zien dat je er financieel tegen kunt door sterk aandeelhouderschap met doorgewinterde retailers zoals de familie Lathouwers, de familie Torfs, enzovoort. Een expert zoals Gino Van Ossel zit in onze raad van bestuur. Het is belangrijk je visie te kunnen delen met mensen die bewezen hebben dat ze het verschil kunnen maken." PENNINCKX. "In onlinekennis loopt Nederland al jaren voorop. Miss Etam draait een half miljoen euro omzet per week online. België is de kloof naarstig aan het dichten, maar het Nederlandse systeem draait beter. Het is ook gekoppeld aan een performant logistiek platform. Voor elf uur besteld, is morgen geleverd." VAN DE SCHOOR. "Logistiek en e-commerce zijn sterk met elkaar verbonden. Het logistieke centrum is onze parel in het bedrijf en dat willen we nu inzetten voor de groep. Het distributiecentrum in Zoetermeer kan 30 miljoen kledingstukken verwerken, nu gaan er ongeveer 7,5 miljoen stuks doorheen voor Miss Etam. Het potentieel is duidelijk. We hebben alles onder één dak, zowel voor de winkels als voor e-commerce." PENNINCKX. "We blijven sterk geloven in de wereld van de winkels, ze zullen 70 à 75 procent van de markt blijven uitmaken. Je moet er wel heel flexibel mee kunnen omgaan. Een bleeder, een structureel verlieslatende winkel, kan het resultaat van tien goede winkels tenietdoen. Het is heel belangrijk dat we kort op de bal spelen." VAN DE SCHOOR. "Er is in deze sector veel te lang op buikgevoel gemanaged. Dat is goed, maar niet goed genoeg." PENNINCKX. "We hebben keuzes moeten maken. Zo hebben we ook besloten het schoenendistributiecentrum in Erembodegem te behouden en erin te investeren. Dat is een geruststelling voor de 100 mensen die er werken. Het is ook een keuze tegen de stroom in om het hier te doen. Het kan goedkoper in Nederland." VAN DE SCHOOR. "FNG was me al opgevallen in het Nederlandse landschap. Tegen de stroom in groeien, dat is knap. Dat was net op het moment dat de Nederlandse markt in moeilijkheden begon te verkeren. Ik denk dat die problemen nu zo'n beetje ten einde lopen. Terwijl België misschien nog zal krijgen wat Nederland heeft gehad." VAN DE SCHOOR. "In Nederland was dat een mix van de twee en hier zal dat ook zo zijn. De twee fenomenen hebben een procesversnellend effect op elkaar." PENNINCKX. "Ik zie twee redenen waarom de dingen niet zo hard gaan in België. De e-commerce is hier minder ontwrichtend omdat wij die baanwinkels hebben langs onze steenwegen. In Nederland bestaan die niet. Een tweede reden is meer economisch. Als er in Nederland slecht economisch nieuws is, gaat bij iedereen de hand op de knip. Bij ons wordt er veel gesproken over het gat in de begroting, maar ligt niemand er wakker van." PENNINCKX. "FNG draaide 250 miljoen euro omzet. We hebben die omzet nu bijna verdubbeld, maar het gaat om omzet waarop gerationaliseerd moet worden. Als je twintig winkels van Brantano verkoopt, verlies je omzet, maar in rendement doe je een goede zaak. Ons marktaandeel is verdubbeld. Laat ons nu twee jaar verder bouwen om daar rendement aan toe te voegen. Dat is de uitdaging. Wij denken dat een gezond retailbedrijf 10 à 15 procent ebitda-marge moet kunnen draaien. H&M en Zara doen nog beter." PENNINCKX. "We ondernemen met onze beide voetjes op de grond. We communiceren niet te veel beloftes over volgend jaar. We wisten vorig jaar ook niet dat Brantano ineens zou passeren. Maar als het zover is, moet je er klaar voor zijn. Onze basisvisie is niet links en rechts acquisities te doen, het gaat nu om het uitbouwen van een rendabel bedrijf." PENNINCKX. "Je hebt altijd laaghangend fruit, ook recurrent. Soms gaat het om dingen waar je lang aan moet werken. Het is makkelijk gezegd je logistiek te centraliseren, maar als we erin slagen per seizoen één merk over te zetten naar het Nederlandse platform, dan zijn we al drie jaar bezig. We rekenen op een kostenbesparing van 40 eurocent per kledingstuk. Het gaat om miljoenen stuks, dus we spreken over enorme bedragen. Je kunt dat niet realiseren van vandaag op morgen." VAN DE SCHOOR. "De markt wil vaak al rendement op het moment dat je gekocht hebt. Zo werkt het niet, je verzamelt een groep om eraan te bouwen." PENNINCKX. "De boodschap is: reken ons over twee of drie jaar af op onze resultaten. We hebben geen glazen bol, maar we zullen er hard voor gaan. Als je dit bedrijf met een omzet van 500 miljoen euro 10 tot 15 procent cashflowmarge kunt geven, dan heb je een heel mooi bedrijf uitgebouwd. Drie jaar is kort om die 15 procent te halen, maar in vijf tot zeven jaar kan het. We werken voor een groot stuk voor eigen kapitaal, dus hoe sneller we dat rendement halen, hoe beter." Kurt De Cat, fotografie Kris Van Exel"Honderd mensen die hun job niet verliezen, daar kom je niet mee in het nieuws" - Dieter Penninckx "De winkels zullen 70 à 75 procent van de markt blijven uitmaken" - Dieter Penninckx