Het moet een van de zorgvuldigst bewaarde geheimen van het land zijn. Belgen zijn niet alleen notoire bier- drinkers, ze slaan jaarlijks ook gretig gebotteld water achterover. Met een jaarverbruik van iets meer dan 120 liter per persoon behoort België tot de wereldtop qua waterconsumptie. Alleen de Italianen en Mexicanen zijn nog gulziger verbruikers.
...

Het moet een van de zorgvuldigst bewaarde geheimen van het land zijn. Belgen zijn niet alleen notoire bier- drinkers, ze slaan jaarlijks ook gretig gebotteld water achterover. Met een jaarverbruik van iets meer dan 120 liter per persoon behoort België tot de wereldtop qua waterconsumptie. Alleen de Italianen en Mexicanen zijn nog gulziger verbruikers. Hoewel ons land geen ijsfrisse gletsjers, noch eeuwig besneeuwde bergtoppen heeft waaruit mineraalwater naar beneden komt geklaterd, hebben we enkele uitstekende merken, die ook in gastronomische restaurants erg populair zijn. Voor echt luxueus flessenwater moeten we de grens over, waar merken als Fiji, Voss, Pineo, San Pellegrino en Badoit de toon zetten. Fiji is een watersoort uit de vulkanische hooglanden van de eilandengroep Fiji. Echte watersnobs vallen dan weer voor Voss, een water dat komt uit een bron in de Noorse wildernis. De cilindervormige fles is ontworpen door de voormalige creative director van Ralph Lauren en Calvin Klein. De meeste flessenwaters danken hun exclusiviteit echter vooral aan hun oorsprong. Zo is Aqua della Madonna afkomstig van een 2000 jaar oude bron in Castellamare di Stabia, ten zuiden van Napels. Waterconnaisseurs die graag hun smaakpapillen verwennen, kiezen dan weer voor Badoit, een water uit een koolstofhoudende bron in Bourgondië en door velen beschouwd wordt als de champagne onder het flessenwater. In de bottelkamer van Badoit wordt dezelfde druk behouden als in de bron om de natuurlijke bruisende kwaliteiten van het water intact te houden. Het overbekende Evian, het mineraalwater uit de Franse Alpen, is dan weer een succesnummer bij aquafiele Hollywoodsterren en heeft bovendien een gastronomieassortiment. Toprestaurants in binnen- en buitenland bieden hun klanten een waaier van exclusieve watermerken aan, die naadloos aansluiten bij haute cuisine-maaltijden. Het Ritz-Carlton Hotel in New York gaat nog een stap verder: het hotel heeft een watersommelier, die de klanten een waterkaart voorschotelt, hen begeleidt bij de keuze en informatie geeft over de plaats van oorsprong, de smaak, de invloed van koolzuur en dies meer. De meeste mensen weten inderdaad bitter weinig van water en de smaaknuances tussen verschillende soorten bron- en mineraalwater. Sulfaten, nitraten, sodium, calcium en mineralen bepalen het smakenpalet van het water. Door de natuurlijke carbonisatie van Perrier en San Pellegrino zijn dit watersoorten die uitstekend passen bij elke maaltijd, omdat ze de smaak van het voedsel accentueren. Na de maaltijd passen ze minder, omdat de zoute mineralen in het water niet samengaan met de zoetheid van het dessert. Het Duitse Gerolsteiner is dan weer geschikt als digestief, omdat de natuurlijke aanwezigheid van bicarbonaat de maag helpt bij het verteren van voedsel. Het Ritz-Carlton heeft niet alleen een watersommelier in huis, het heeft ook een waterkaart met maar liefst vijftig mineraalwaters. Het is moeilijk in te schatten of het ook in België zo'n vaart zal lopen. Van een echte waterkaart is er in de meeste Belgische toprestaurants voorlopig geen sprake, laat staan van een sommelier die feilloos alle watermerken kan thuisbrengen en er uit het blote hoofd alle achtergrondinformatie van kent. "We hebben geen echte waterkaart, maar we bieden onze klanten wel de keuze uit een tiental gereputeerde watermerken: vijf soorten bruisend water en vijf plat water," zegt Marcel Delcuve, maître d'hotel en sommelier bij het Brusselse toprestaurant Villa Lorraine. "Onze klanten stellen kwaliteit op prijs, maar water is in de regel een drank die wijn begeleidt. Luxemerken als Voss, Gerolsteiner en andere hebben we niet, maar daar is bij ons ook geen vraag naar. We bieden meer courante namen als Evian en Bru." Dimitri Walhin, sommelier van Hostellerie Lafarque in Goffontaine, merkt wel een duidelijk toegenomen interesse voor flessenwater. "Zeker omdat we in de buurt zitten van enkele bekende Belgische bronwaters, is de vraag naar flessenwater redelijk groot. Ook wij houden het bij de bekende merken, vooral Belgische. Een waterkaart hebben we niet: de mensen vragen meestal naar een courant merk waar ze een voorkeur voor hebben. Buitenlandse luxemerken zitten daar niet bij. Of ik een echte waterkenner ben? Nee, dat zou ik niet durven zeggen. Ik weet dat er grote smaakverschillen zijn tussen de verschillende watersoorten, maar het is niet nodig dat ik die op dezelfde manier ken als de verschillende wijnen." Het is dus nog afwachten of Belgische toprestaurants in de toekomst een echte waterkaart serveren, maar liefhebbers van luxueuze, in designflessen verpakte waters kunnen in elk geval terecht in De Waterwinkel in Berchem. De shop begon in 1995 als een geschenkenwinkel, maar wil zich vanaf dit jaar toeleggen op gespecialiseerde waterproducten die op een bijzondere manier vormgegeven zijn of door hun kwaliteit boven het gewone aanbod uitsteken. "Wij merkten de voorbije jaren dat er veel vraag is naar dat soort gespecialiseerde waterproducten. Voor gewoon flessenwater trekken de mensen nog altijd naar de supermarkt, dus schrappen we die uit ons aanbod," zegt zaakvoerder Peter De Vos. Hij houdt nog een veertigtal exclusieve kwaliteitsmerken over: Pineo, Aqua della Madonna, Taunusquell, waters met vruchtenextracten... De Vos geeft uiteraard ook advies en informatie, maar de beslissing welk water het best past bij welke maaltijd, laat hij over aan gespecialiseerde koks. Zijn goedkoopste water kost minder dan 1 euro, maar voor de duurste fles legt u 10 euro neer. Dominique SoenensPerrier en San Pellegrino accentueren de smaak van het voedsel, maar de zoute mineralen gaan niet samen met de zoetheid van het dessert.