Thomas Pieters begint met grote ambitie aan het nieuwe seizoen. De Antwerpenaar staat in de top vijftig van de wereld en wil nog hoger mikken. Dat betekent: goed presteren in de grandslamtoernooien. "Die worden een van de grote doelen dit seizoen", zegt Pieters. "Ik kom in elk toernooi aan de afslag met de ambitie om te winnen."
...

Thomas Pieters begint met grote ambitie aan het nieuwe seizoen. De Antwerpenaar staat in de top vijftig van de wereld en wil nog hoger mikken. Dat betekent: goed presteren in de grandslamtoernooien. "Die worden een van de grote doelen dit seizoen", zegt Pieters. "Ik kom in elk toernooi aan de afslag met de ambitie om te winnen." De Belgische nummer één, die op 27 januari 31 wordt, heeft veel aan maturiteit gewonnen, alsof hij zijn sport met een andere instelling benadert dan voorheen. De tijd dat hij onstuimig stond te spelen en zijn club in een aanval van woede kapotsloeg, lijkt lang vervlogen. Pieters speelt met een goed gevoel en slaagt er nu wel in een bogey te relativeren. Als vader van twee dochtertjes maakt hij een onderscheid tussen essentie en bijkomstigheden. In november zegde Pieters af voor de finale van de DP World Tour in Dubai omdat zijn partner Stefanie van hun tweede kind moest bevallen. "Mijn gezin is het allerbelangrijkste voor mij", zegt hij vaak. "Het is ook heel belangrijk voor mijn evenwicht." Deze week verdedigt Thomas Pieters zijn titel in het Abu Dhabi Championship. Het belooft een druk seizoen te worden. "Na de traditionele toernooien in de Verenigde Arabische Emiraten in januari en februari reis ik naar de Verenigde Staten, om daar een aantal toernooien in de PGA Tour te spelen en me voor te bereiden om de Augusta Masters", zegt Pieters. Daarna wil hij afwisselend aan de afslag komen in de Europese en de Amerikaanse Tour, met onder meer de Soudal Open op Rinkven in mei. In zijn achterhoofd zit uiteraard een mogelijke selectie voor de Ryder Cup in september. "Ik voel dat mijn spel perfect in elkaar klikt. Mijn harde werk met mijn coach Jérôme Theunis, vooral aan mijn putting, werpt vruchten af. Ik voel me goed. Alleen moet ik dat kunnen omzetten in prestaties. Het internationale niveau was nog nooit zo hoog. Een toernooi winnen wordt almaar moeilijker. Kijk maar naar de nummer één van de wereld, Rory McIlroy. Hij speelde in 2022 fantastisch, maar won niet meer dan drie toernooien." De naam van Pieters werd onlangs genoemd bij de kandidaten voor een overstap naar de LIV, het nieuwe Saudische circuit waar miljoenen petrodollars te rapen vallen. Pieters ontkent, maar sluit de deur ook niet meteen. "Ik ben daar nu niet mee bezig. Ja, ik werd gecontacteerd, maar bedankte. Het is me niet duidelijk op welke structuur dat kampioenschap stoelt, en welke richting het uit wil. Ik concentreer me nu dus op de traditionele circuits, waar me ook nog grote uitdagingen wachten."