NIEUW KANTOOR IN NEW YORK

Folke Lemaitre is net terug van enkele maanden in de Verenigde Staten. Engagor heeft er al een kantoor in San Francisco en bereidt de opening voor van een tweede aan de andere kant van het land, in New York. De computerwetenschapper (UGent) leerde de starterscultuur kennen bij zijn eerste werkgever DataCenterTechnologies (later overgenomen door Symantec) en kreeg de smaak te pakken.
...

Folke Lemaitre is net terug van enkele maanden in de Verenigde Staten. Engagor heeft er al een kantoor in San Francisco en bereidt de opening voor van een tweede aan de andere kant van het land, in New York. De computerwetenschapper (UGent) leerde de starterscultuur kennen bij zijn eerste werkgever DataCenterTechnologies (later overgenomen door Symantec) en kreeg de smaak te pakken. Lemaitre ging daarna in 2005 aan de slag bij Language & Computing, waar zijn passie voor big data ontstond. Het Belgische sociale netwerk Netlog (nu Massive Media) haalde hem in 2007 binnen om er het de- velopment-, design- en productteam aan te sturen. "Ik had een team van een veertigtal mensen en werkte vooral op strategisch niveau. Netlog was een leuke start-up, die ik van acht naar negentig werknemers zag groeien. Door de brand pages op Netlog had ik veel contact met grote bedrijven; dat was de aanzet om Engagor op te starten in februari 2011." Engagor heeft een tool waarmee bedrijven al hun activiteiten op sociale media kunnen beheren. Zo kunnen ze ook efficiënt communiceren met al hun 'social'-klanten. Het bedrijf groeit als kool, van drie werknemers in 2011 tot 25 nu. In die korte tijd is het mee geëvolueerd met de markt. In het begin lag de focus op het analyseren van gegevens en waren bedrijven nog niet klaar om zelf het gesprek met hun klanten aan te gaan. "Nu bevinden we ons in de fase waarin bedrijven sociale media als een nieuw marketingkanaal zien, maar Engagor is al klaar voor de volgende stap. Veel bedrijven creëren nu een nieuwe afdeling, tien tot twintig mensen die de sociale media voor de dagelijkse communicatie met de klant beheren. Voor dat soort bedrijven is Engagor gebouwd." Enkele van 's werelds bekendste autoconstructeurs, distributeurs en softwarebedrijven zijn klant, maar ook overheden zoals de Europese Commissie of de Canadese provincie Ontario. De Gentse ondernemer is getrouwd, heeft drie kinderen en houdt van muurklimmen, longboarden, gamen, film en reizen. In zijn bedrijf probeert hij zichzelf zo 'misbaar' mogelijk te maken. Hij verdiept zich vooral in de vraag hoe Engagor, dat dit jaar 2,4 miljoen euro omzet verwacht te halen, vlot van een klein naar een groot bedrijf kan doorgroeien. Kies voor bootstrappen. "Ik merk vaak dat starters zich concentreren op investeerders zoeken, maar dat is een grote misvatting. Volgens Amerikaanse gegevens vindt minder dan 1 procent van de start-ups snel financiering. Je kunt beter zo snel mogelijk omzet boeken. Engagor is gestart met 6000 euro. Pas dit jaar willen we voor het eerst geld ophalen. Ik geloof in bootstrappen: met zo weinig mogelijk middelen mar heel creatief een zaak opstarten. Daarna zijn we organisch gegroeid."Eigenlijk was het niet de bedoeling dat Hannelore Verdonckt gedelegeerd bestuurder zou zijn van het familiebedrijf Elektromat/Domotic Lounge. Tijdens haar studies toegepaste economische wetenschappen (KU Leuven) en Leuven School of Business and Economics (nu Vlerick Business School) koos ze de optie finance en hoopte ze op een baan in een multinational. In 2006 kon ze beginnen bij Unilever, waar ze in vijf jaar drie functies vervulde. Bij de Nederlandse multinational werd ze supply chain finance business partner. "Logistiek was nieuw voor mij. Mijn rol was de kosten voor de logistiek te controleren. Ik had geluk dat Unilever toen net een Europese logistieke organisatie had gecreëerd, wat heel wat internationale projecten met zich bracht." In 2007 en 2008 werkte ze in Rotterdam. "Mijn functie bleef ongeveer gelijk, maar de omgeving was helemaal anders: het bedrijf zat in een herstructurering en er is ook het grote cultuurverschil met Nederland." De West-Vlaamse verdiepte zich in haar functies, zorgde ervoor dat haar rol zichtbaar was in het bedrijf en lette op opportuniteiten. Uiteindelijk stelde ze zich kandidaat voor een salesfunctie in het bedrijf. "Financiën en logistiek zijn heel kostengedreven, maar ik wist niets af van omgaan met klanten en producten. Als financieel specialiste uit mijn comfortzone stappen, was niet vanzelfsprekend, maar de verkoopervaring was heel leerrijk." De ervaring van in een onbekende omgeving terecht te komen, kwam haar even later goed van pas. "Mijn oom, die directeur was bij het familiebedrijf, kreeg een andere aanbieding, waardoor ik op mijn 28ste aan het hoofd van het familiebedrijf kon komen. Dat was niet gepland, want ik heb niet de juiste technische achtergrond, maar toen ik op sales begon, had ik ook geen saleservaring." Hannelore Verdonckt, die in haar vrije tijd basketbal speelt en graag reist, hapte toe en begon het bedrijf te professionaliseren. Elektromat/ Domotic Lounge bevindt zich op een kantelpunt. Naast de distributie worden ook diensten belangrijk. "Van een groothandel in elektrotechniek zijn we geëvolueerd naar een specialist in gebouwenautomatisering, waarbij we verschillende technieken zoals verlichting en verwarming integreren. "Door die omschakeling is de omzet gedaald, maar de toegevoegde waarde is toegenomen." Betrek de familie op de juiste manier bij het bedrijf. "Ik heb mijn thesis gemaakt over corporate governance in familiebedrijven. Bij Elektromat/Domotic Lounge hebben we een familieraad opgericht, een forum waar alle generaties kunnen meepraten over het bedrijf. Maar het is niet de bedoeling dat de familie over de dagelijkse zaken mee beslist. Dat is voor het management."Er was eens... een investering van 1500 euro. Maal vier, want zoveel vennoten beslisten in 2006 om Ictjob.be op te richten. "Welke ondernemer droomt er niet van om, met zo'n kleine inbreng, een paar jaar later aan het hoofd te staan van een groep die 2 miljoen omzet haalt en 1 miljoen winst maakt?" Al is Frédéric Vital niet vergeten dat hij twee jaar lang elke avond en elk weekend heeft gezwoegd om de jobsite voor informatici te ontwikkelen. Destijds werkte hij ook nog als accountmanager bij een onderaannemer van IBM. "Toen beseften we dat er geen specifieke zoekmotor voor jobs in de ICT-sector bestond. En toch is die sector goed voor 20 procent van de online- rekruteringsmarkt. Onze website was dan ook meteen een schot in de roos." De firma heeft een vijftiental medewerkers in België. Ze is ook actief in Frankrijk, Duitsland, Spanje, Luxemburg. Thailand en India worden de volgende uitvalsbases. Frédéric Vital stuurt de internationale expansie aan. "Het bedrijf waar ik voordien werkte, is in korte tijd gegroeid van vijftig naar honderd werknemers. Ik was er assistent van de baas. Twee jaar lang heeft hij me overal mee naartoe genomen. Zo heb ik veel geleerd", herinnert deze voormalige student aan de Louvain School of Management zich. "Ik heb in de praktijk kunnen zien hoe je een business opstart." Vandaag wil hij zijn job voor niks in de wereld ruilen. "Als je met niets begonnen bent en weldra in zeven landen actief bent, is dat uiteraard boeiend, interessant en opwindend!" En het einde is wat hem betreft nog niet in zicht: vijftien extra dochterondernemingen tussen dit en tien jaar, dat is de doelstelling. "Al mag je de dingen ook niet overhaasten." Begin niet blindelings. Frédéric Vital omschrijft zichzelf als voorzichtig. Wachten op het juiste project is belangrijk. "Ook het toeval speelt altijd mee. Maar alle controleerbare parameters moet je wel beheersen."Marie Back omschrijft zichzelf graag als 'mompreneur': moeder van twee, en daarnaast hyperactief als ondernemer. Haar professionele parcours is eigenlijk een familiegeschiedenis. Marie Back haalde een diploma aan de Solvay Business School en bleef er hangen als projectmanager. "Ik werd in dienst genomen door mijn scriptiepromotor, Philippe Bultiau", vertelt ze. "Een verrijkende ervaring, die vijf jaar heeft geduurd. Nadien had ik zin om zelf met een project te starten." Geen wonder voor iemand die uit een familie van ondernemers stamt, die al sinds 1984 het Thaise restaurant Bois Savanes runt in Sint-Genesius-Rode. "In 2005 had mijn moeder er genoeg van. En dus stonden we voor de keuze: ofwel de zaak verkopen, ofwel dat juweeltje opblinken tot een nieuw succesverhaal." Voor Marie Back was het een uitgelezen kans om de sprong te wagen. Niet in haar eentje, maar samen met haar broer Jérôme. En dat lukt zo goed dat ze een jaar geleden beslisten een tweede zaak te openen in Etterbeek: Bois Savanes in Town. En sinds kort is er nog een firma bijgekomen: AllinBulbs levert lampen aan hotels, ziekenhuizen en bioscopen... Voor dit project gingen ze in zee met twee jeugdvrienden. "Ik vind het zoveel leuker om te werken met mensen die ik ken. We hebben net een dochteronderneming geopend in Luxemburg en we mikken op een omzet van 2 miljoen euro." En het houdt niet op. Marie Back en haar broer investeerden onlangs ook in Tevizz, een start-up die een programma ontwikkelt om te analyseren wat er in de sociale media wordt verteld over een televisieprogramma. Hou werk en privé in balans. "Mijn dagen zijn goed gevuld", glimlacht Marie Back. "Ik werk veel en graag, maar ik probeer ook tijd door te brengen met mijn gezin en mijn vrienden." BENNY DEBRUYNE & MÉLANIE GEELKENS