Het is tijd voor de British Masters. Daardoor komt de European Tour voor het eerst dit jaar naar Europa. Eindelijk, want tot nu werden alle grandslamtoernooien georganiseerd in Azië, Oceanië, het Midden-Oosten of Afrika. Vincent Borremans, de manager van Nicolas Colsaerts en Thomas Detry, weet waarom: "De Canadees Keith Pelley, de CEO van het Europese circuit, ziet het groots. Hij wil de Amerikaanse PGA Tour beconcurreren. Daarom heeft hij akkoorden gesloten met andere circuits en stond hij aan de wieg van de Rolex Serie."

Alleen lijkt die strategie niet meteen een succes. De PGA Tour reageerde snel, wijzigde de kalender en verplichtte de spelers aan minstens vijftien toernooien per jaar deel te nemen. Het Amerikaanse circuit lijkt die krachtmeting te winnen. Het is geen toeval dat de meeste Europese topgolfers - onder wie Justin Rose, Rory McIlroy, Francesco Molinari, Henrik Stenson, Jon Rahm en Sergio Garcia - in de Verenigde Staten zijn gaan wonen. Zij weten dat een topspeler zowel sportief als financieel beter af is in Amerika.

"Het is geen gelijke strijd", vervolgt Borremans. "Dankzij de televisierechten, 500 miljoen dollar per jaar, is het prijzengeld in de Verenigde Staten veel hoger dan in Europa. In Amerika is golf dan ook een nationale sport. De meest topbedrijven van Wall Street sponsoren wel een toernooi. Bovendien kunnen de organisatoren rekenen op aanzienlijke fiscale aftrekposten als ze een goed doel bij hun toernooi betrekken."

Het Amerikaanse circuit bepaalt dus meer dan ooit wat in de golfwereld gebeurt. Borremans: "Het zou me niet verbazen, mocht de PGA Tour op min of meer korte termijn de controle over de European Tour overnemen, zoals de Amerikanen al deden met de Chinese Tour. De PGA Tour zou dan een soort wereldwijde Champions League worden, met toernooien voor de elite. Daarnaast kunnen er dan continentale circuits zijn voor andere spelers, met toernooien die minder prijzengeld krijgen, maar wel een springplank kunnen zijn voor jong talent."

Vandaag hebben de meeste toernooien in het Europese circuit het financieel moeilijk. Omdat ze de topspelers niet aan de afslag krijgen, halen ze minder sponsoring en televisierechten binnen. In veel gevallen, zoals voor de Belgian Knockout op Rinkven, moet de European Tour zelfs bijpassen om de rekening te doen kloppen. Waardoor de Europese Tour eigenlijk van de regen in de drop belandt. "Zonder de inkomsten van de Ryder Cup zou de kassa al lang leeg zijn", weet Borremans