De 41-jarige polyglot Howard Allan Wei, vlot in het Nederlands, Frans, Engels, Chinees, Spaans en Italiaans, volgt Léon de Schutter op als senior area manager Asia van de federatie voor de metaalverwerkende en elektrotechnische industrie Fabrimetal. Tot vorige maand was Wei de handelsvertegenwoordiger van Wallonië ( Awex) in Ho Chi Minhstad voor Vietnam en Laos. Wei is een veelkleurige Belg, geboren in Antwerpen, opgegroeid in Brussel. Zijn grootouders waren Chinese immigranten, die na omzwervingen via Zuid-...

De 41-jarige polyglot Howard Allan Wei, vlot in het Nederlands, Frans, Engels, Chinees, Spaans en Italiaans, volgt Léon de Schutter op als senior area manager Asia van de federatie voor de metaalverwerkende en elektrotechnische industrie Fabrimetal. Tot vorige maand was Wei de handelsvertegenwoordiger van Wallonië ( Awex) in Ho Chi Minhstad voor Vietnam en Laos. Wei is een veelkleurige Belg, geboren in Antwerpen, opgegroeid in Brussel. Zijn grootouders waren Chinese immigranten, die na omzwervingen via Zuid-Afrika en Engeland eind jaren '40 het anker uitgooiden in de Scheldestad. "Omdat de sfeer er geladen was met herinneringen aan de havenstad Shanghai." Zelf ontdekte hij pas op zijn 24ste, na studies vertaler-tolk in Brussel, het land van zijn voorouders toen hij zich begin jaren '80 in Beijing verdiepte in de Chinese planeconomie. Bij de Belgische trader en China-pionier Freddy Dahlmann ( GIA) volgde hij de eerste projecten van Belgische ondernemingen in China: Bell, Glaverbel en Philips MBLE. Toen de Belgische grootbedrijven één na één in vreemde handen terechtkwamen, maakte Wei, na een korte tussenstop bij het Italiaanse CogisTrading, de overstap van de privé naar de overheid. Hij slaagde in het examen voor handelsattaché, werd eerst naar China gestuurd en later gedetacheerd bij de Europese Gemeenschap om er een Belgische handelssectie op te richten. "Onze bedrijven zitten met hun neus op deze belangrijke financieringsbron, maar vinden de weg niet naar interessante EU-programma's als Phare, Tacis of Ecip." Howard Wei vindt het belangrijk dat dynamische ondernemers, ondanks de crisis, Azië blijven incalculeren als een essentieel onderdeel in hun buitenlanse expansie. "Men loofde het Aziatische wonder, nu lijkt het alleen een nachtmerrie. Het was noch het ene, noch het andere. Azië staat voor twee derden van de wereldbevolking en voor een kwart van het wereld-BNP. We moeten dus contacten onderhouden om klaar te staan wanneer Azië opnieuw opveert. Dit veronderstelt strategische visies van bedrijfsleiders die geen modes achternahollen. Vietnam was even in de mode, dan weer China of Zuidoost-Azië. Het potentieel van Azië moet op een ernstige manier onderzocht worden. Behoedzaam moeten pionnen worden uitgezet. Ook en misschien vooral vandaag."Vanuit zijn gediversifieerde achtergrond kijkt Wei aan tegen de Belgische plus- en minpunten: "Onze troeven zijn gekend, maar ze worden té weinig bewust uitgespeeld. In een competitieve wereldeconomie moeten we snel op de bal wedijveren met onder meer Duitsers en Fransen, zowel voor het aantrekken van investeerders hier, als in de wereldmarkt om contracten in de wacht te slepen. In die context is het van het grootste belang om, in onze federale staatsstructuur, met een coherent imago naar buiten te treden." De nieuwe Belg ervaart zijn vele identiteitslagen als verrijkend en toekomstgericht. "De veelheid van culturen is een kracht."