Premier Guy Verhofstadt (VLD) toonde zich totaal verrast door de potentiële 4000 ontslagen bij Volkswagen Vorst. Vreemd, want Volkswagen is een van de meest gepolitiseerde bedrijven van Duitsland. Waar bleef het politiek-economische netwerk van de regering? Een teken van tanende belangstelling voor onze oosterburen?
...

Premier Guy Verhofstadt (VLD) toonde zich totaal verrast door de potentiële 4000 ontslagen bij Volkswagen Vorst. Vreemd, want Volkswagen is een van de meest gepolitiseerde bedrijven van Duitsland. Waar bleef het politiek-economische netwerk van de regering? Een teken van tanende belangstelling voor onze oosterburen? Een rondvraag bij diverse handelsinstanties levert in hoofdzaak sussende antwoorden op. Geen enkele van de door Trends gecontacteerde zakenpartners meldde enige wrijving naar aanleiding van de Volkswagenaffaire. "Er worden in Vorst wellicht 3000 jobs behouden," merkt Hans-Joachim Maurer fijntjes op. De algemeen directeur in Brussel van de Duits-Belgisch-Luxemburgse Handelskammer meldt erg robuuste handelsbetrekkingen tussen de twee landen. Met een handelsvolume van 37 miljard euro zal Duitsland ook in 2006 de belangrijkste handelspartner voor België blijven. België staat op zijn beurt op plaats nummer zes in de rangschikking van belangrijkste handelspartners voor de Duitsers, met 45 miljard euro. Volgens cijfers van de Nationale Bank van België staat Duitsland al een decennium vooraan, of op nummer twee (zie ook tabel: Duitsland belangrijkste handelspartner). De Volkswagenstrubbelingen zijn niet meer dan een rimpel die snel zal verdwijnen. "Die strubbelingen zijn helemaal geen symptoom voor de wederzijdse handelsrelaties," bezweert Hans-Joachim Maurer. Het autoconcern herstructureert omdat de vraag naar een middenklassewagen zoals de Golf afneemt. Maar, waarschuwt Maurer: "Voor sommige economische activiteiten liggen de Belgische lonen vandaag hoger dan in Duitsland. De Duitse loonakkoorden stonden de voorbije zes jaar in het teken van loonmatiging. Die volgehouden loonmatiging was bovendien gekoppeld aan een hogere productiviteit."Volgens Marc Herbrand, algemeen directeur van de Duits-Belgisch-Luxemburgse Handelskammer in Keulen, werd er sinds anderhalf jaar discreet overleg gepleegd over mogelijke strubbelingen in België als autoland. In de raad van bestuur van de Handelskammer zetelt onder meer Norbert Steingräber, de grote baas van Volkswagen Vorst. "Voor Duitsers is het moeilijk te begrijpen hoe België functioneert," plaatst Marc Herbrand graag een kanttekening. "Je hebt de drie gewesten Brussel, Wallonië, Vlaanderen. Bovendien zijn er de drie talen. Voor nieuwe investeerders is het echt wel moeilijk om daar de weg in te vinden. Door die versnippering gaat veel potentiële synergie verloren. Zelfs bij Volkswagen weet men misschien niet altijd goed met wie men moet spreken. En wat is het imago van Vlaanderen? Natuurlijk kent men Antwerpen. Of de grote Vlaamse schilders. Men kent Wallonië door Spa-Francorchamps en het verleden van de staalindustrie. Maar vaak weten mensen die op amper 150 kilometer van België wonen zeer weinig over België."In de week dat Volkswagen Vorst tot 4000 ontslagen aankondigde, publiceerde de Vlaamse regering het boekje Stoemp met stokjes. Een leidraad voor zaken doen in China. Waar bleef de brochure met Sauerkraut? Want op 20 november, één dag vóór de aankondiging van de massaontslagen in Vorst, hield Voka - Kamer van Koophandel Antwerpen-Waasland een landenseminarie over Duitsland. De opkomst was met zo'n 35 bedrijven beter dan verwacht, vond Reinhild Roland. De gedelegeerd bestuurder van Vero Design verkoopt inbouwhaarden bij de oosterburen. "De aandacht voor Duitsland is niet verslapt. Wel integendeel. Het bestede budget blijft stabiel," weet Carl Destoop, bij Flanders Investment & Trade (FIT) verantwoordelijk voor de coördinatie van de buurlanden. Flanders Investment & Trade, het Vlaamse exportorgaan, bewerkt de Duitse markt met drie eigen vertegenwoordigers. Awex, de Waalse tegenhanger, heeft er vier. Duitsland blijft de belangrijkste markt voor Vlaanderen. Voor Wallonië is het, na Frankrijk, de tweede belangrijkste markt. Recentelijk brachten de Vlaamse minister-president Yves Leterme (CD&V) en Vlaams minister van Buitenlands Beleid Geert Bourgeois (N-VA) een bezoek aan Berlijn en München. "Een derde van ons budget voor exportacties gaat naar de drie grote buurlanden," zegt Carl Destoop. "Maar we komen zelden met grote bedrijven in contact. Het gaat meestal om vele en kleinschalige acties. Er is een sterke uitwisseling tussen kmo's. Beurzen zijn in dat perspectief erg belangrijk." Ook bij Awex staan de beurzen centraal. Met in 2006 twintig handelsmissies en een focus op de deelstaten Beieren en Baden-Württemberg. Voor 2007 staat de teller voorlopig op veertien. Wolfgang Riepl