Wat vindt de voorzitter van Unizo, de Vlaamse belangenorganisatie voor zelfstandige ondernemers, in Luik dat hij niet in Vlaanderen kan vinden? "Overheidsdiensten die met je meedenken als ondernemer," zegt Rik Jaeken. Toen zijn zoon Raf het idee opvatte om een eigen zaak in boten op te starten, zochten de Limburgers in eerste instantie een stukje bedrijfsterrein in hun eigen achtertuin. "We hebben in Hasselt verschillende stukken grond geëvalueerd, al dan niet met gebouwen erop, en diverse aanvragen bij het stadsbestuur ingediend," zegt Jaeken junior. "Maar we kregen zoveel tegenwerking, voornamelijk op het vlak van milieu, dat we besloten het idee te laten rusten."
...

Wat vindt de voorzitter van Unizo, de Vlaamse belangenorganisatie voor zelfstandige ondernemers, in Luik dat hij niet in Vlaanderen kan vinden? "Overheidsdiensten die met je meedenken als ondernemer," zegt Rik Jaeken. Toen zijn zoon Raf het idee opvatte om een eigen zaak in boten op te starten, zochten de Limburgers in eerste instantie een stukje bedrijfsterrein in hun eigen achtertuin. "We hebben in Hasselt verschillende stukken grond geëvalueerd, al dan niet met gebouwen erop, en diverse aanvragen bij het stadsbestuur ingediend," zegt Jaeken junior. "Maar we kregen zoveel tegenwerking, voornamelijk op het vlak van milieu, dat we besloten het idee te laten rusten." Liever Vlaming in Wallonië dan omgekeerdRaf trok dan maar naar Nederland en volgde daar een cursus automanagement. Drie maanden na zijn aanstelling bij Mitsubishi keerde het tij dan toch, toen vader en moeder Jaeken met hun boot in Luik strandden voor een reparatie. Het bedrijfje aan de Maas bleek met zware financiële moeilijkheden te kampen. Een prachtige kans, vonden vader en zoon, en ze kochten prompt de eigenaar uit. "De aankoop ging gepaard met heel wat overleg met het lokale stadsbestuur," herinnert Raf zich. "Maar de plaatselijke houding was positief. Het stadsbestuur deed zijn best om sommige problemen, zoals op het vlak van milieu, op een constructieve manier mee op te lossen. Ik denk dat het makkelijker zakendoen is als Vlaming in Wallonië dan omgekeerd."Toch moesten de Vlamingen enkele obstakels overwinnen om over de taalgrens te kunnen opereren. Bijvoorbeeld de taal. "Ik kon geen woord Frans toen ik hier begon," lacht Raf. " Oui en non, dat was alles. Ik heb maandenlang in de winkel gestaan en geen flauw benul gehad waarover die mensen spraken. Je hoort wel eens dat je een vreemde taal op twee maanden onder de knie hebt, maar dat is onzin. Na een jaar kon ik over de technische aspecten meepraten, maar als de klanten begonnen over voetbal of over het weer, kon ik weer niet meer volgen." Racen met 170 per uurHet bootbedrijf van Raf Jaeken, Cintec Yachting, specialiseert zich sinds enkele jaren in speedboten. "In het begin deden wij álles binnen de branche. Als een klant een zeilboot kwam vragen, dan verkochten we die hem. Zocht hij nieuwe masten, dan gingen wij er voor hem zoeken. Nu leggen we ons louter toe op motorboten en op de snelvaart." Naast het verkopen en repareren van boten, biedt Cintec ook een eigen product aan: een speedboot van 6,80 meter die een snelheid haalt van 170 kilometer per uur en gretig wordt gebruikt voor het Formule 1-waterskiën. Raf, die zelf meervoudig kampioen waterskiën is - zij het als piloot van de boot - bouwt sinds 1997 de boten zelf. "Enkele jaren geleden vroeg een watersportclub mij om hun piloot te zijn. Zo heb ik de kans gekregen om met verschillende boten te varen en de verschillende merken beter te leren kennen. Op een gegeven moment begon ik meer en meer de gebreken in de verschillende boten te doorzien. Zo zijn mijn eigen ideeën ontstaan. Ik heb er meer dan een jaar over gedaan om een model te maken." Vader Rik, die eerst tegen het hele plan was, moet nu ook het succes toegeven. "Dag en nacht heeft hij in de werkruimte gezeten. Met succes. Raf bouwt momenteel zijn zevende exemplaar." Het prijskaartje voor al dat maatwerk schommelt tussen de 62.000 en 75.000 euro "Het is een klein beetje dankzij de Formule 1-competitie dat we een reputatie kunnen opbouwen," geeft Raf toe. "Zelfs uit het buitenland is er interesse."Ondanks een groeiende business zijn de cijfers nog rood. Rik Jaeken: "We hebben gekozen voor een strategie waarin we het bedrijf uitbouwen. In België bestaan er maar weinig professionele bedrijven in de watersport. Enkele aan de kust, maar zeker niet in deze omgeving. We hebben een investeringsplan van tien jaar vooropgesteld om een adequate infrastructuur uit te werken. Elke euro die hier verdiend werd, is weer in het bedrijf gestopt om gebouwen en materiaal aan te kopen. Die strategie begint haar vruchten af te werpen. Voor de eerste keer hebben we zelfs een serieus krediet bij de bank losgekregen."Niet altijd koosjere kopersWegens de complexiteit van het beroep, is het voor de Jaekens soms erg moeilijk om geschikt personeel te vinden. "Ik ben ervan overtuigd dat als je hier honderd monteurs aan het werk zet, er 99 na een maand afhaken," zegt Raf, "Veel mensen staan er niet bij stil, maar in bijna elk bootje zit ook een slaapkamer, een badkamer en een keuken. Ook die onderdelen moeten af en toe hersteld worden. Onze medewerkers moeten dus over een brede technische kennis beschikken."Zelf werkt Raf dag en nacht in de zaak. "Een tijdje geleden ben ik met mijn vrouw en dochtertje boven de zaak komen wonen. Eigelijk is dat een vergiftigd geschenk, want nu sta je op en ga je slapen met het bedrijf." Maar de verhuizing was niet zozeer een vrijwillige keuze, bekent hij. Een reeks inbraken verplichtte het jonge koppel om zich boven de zaak te vestigen. "De inbraken zijn niet zozeer een Luiks probleem, maar een sectorprobleem. Wij verkopen een luxeproduct dat vanzelf het mikpunt van diefstal is. Geloof het of niet, ze reden hier gewoon met boten buiten." Ook de klanten die wél de normale weg van aankoop volgen, blijken niet altijd even koosjer. "Ik ben er zeker van dat een deel van ons verlies te wijten is aan de diefstallen, maar ook aan slechte debiteuren," zegt de jonge Jaeken. Nogal wat klanten kwamen met veel trommelgeroffel een boot kopen, betaalden het voorschot, maar konden nooit de rest aflossen. Eigen baas in huis Toch laat de jonge ondernemer zich niet ontmoedigen. Een eigen zaak is voor hem bijna een must. Raf Jaeken: "Ik heb altijd moeite gehad om onder autoriteit te werken. De drie maanden dat ik in een groot bedrijf heb gewerkt, zijn me niet zo goed bevallen. Alle zaken die ik wilde aanpakken, werden eigelijk opzijgeschoven. Als je iedere keer wordt afgeremd, werkt dat niet echt stimulerend."Momenteel is Rik nog hoofdaandeelhouder van de zaak. "Zonder de hulp van mijn vader had ik deze zaak nooit kunnen overnemen," geeft Raf toe. "Een bank investeert nooit in een verlieslatende onderneming. En we wisten op voorhand dat we hier nog grote investeringen moesten uitvoeren. Bovendien hebben de banken in deze sector slechte ervaringen. Er bestaan niet veel professionele bedrijven in deze markt en vele zijn al over de kop gegaan." Sinds de start van de zaak hebben Raf en Rik een duidelijk taakverdeling afgesproken. Raf houdt zich bezig met het operationele beleid, Rik met de cijfers. Tegen het einde van het jaar zal het aandeelhoudersschap veranderen. Raf en zijn vrouw, die al een minderheidsaandeel hebben, willen de handel voor 100% overnemen. Een constructie die wat tijd vraagt. Rik: "Ik heb nog een zoon, die niet in de zaak werkt, en dat compliceert de materie. Wat je voor de ene doet, moet je immers ook voor de andere doen. Maar soms is het appels met peren vergelijken. Alles wat hier overgedragen wordt, zou in geld uitgedrukt moeten worden. Dat is niet simpel. Neem bijvoorbeeld de bouw van de boot. Raf heeft daar al zijn tijd in geïnvesteerd. Moet hij daarvoor nu opdraaien bij de overnameprijs?"Rik Jaeken zal na de overdracht het bedrijf zeker niet verlaten. Als ingenieur van opleiding kan hij binnen Cintec zijn hobby nog uitoefenen. "Pa zal zeker blijven," bevestigt Raf. "We durven wel eens goed tegen elkaar te schreeuwen, maar we vormen een uitstekend team."An Goovaerts [{ssquf}], an.goovaerts@trends.be"Wij verkopen een luxeproduct dat vaak het mikpunt van diefstal is. Geloof het of niet, ze reden hier gewoon met boten buiten."