Coucke had na de verkoop van zijn Omega Pharma aan het Amerikaanse Perrigo in november vorig jaar nadrukkelijk aangekondigd dat hij de cashopbrengst uit die verkoop, bijna 620 miljoen euro, zou herinvesteren in Belgische bedrijven. Sinds die aankondiging kreeg hij ruim tweeduizend voorstellen spontaan toegestuurd. "Het was verschrikkelijk. Het ene al zotter dan het andere", zegt Coucke. Het liet hem naar eigen zeggen toe een representatieve analyse te maken van de mogelijkheden en noden van het Belgische ondernemerschap.
...

Coucke had na de verkoop van zijn Omega Pharma aan het Amerikaanse Perrigo in november vorig jaar nadrukkelijk aangekondigd dat hij de cashopbrengst uit die verkoop, bijna 620 miljoen euro, zou herinvesteren in Belgische bedrijven. Sinds die aankondiging kreeg hij ruim tweeduizend voorstellen spontaan toegestuurd. "Het was verschrikkelijk. Het ene al zotter dan het andere", zegt Coucke. Het liet hem naar eigen zeggen toe een representatieve analyse te maken van de mogelijkheden en noden van het Belgische ondernemerschap. De helft van de voorstellen kwam van start-ups, die volgens Coucke van de banken geen enkele steun krijgen. In die categorie wil Coucke investeren via enkele fondsen, waarover hij geen details gaf. Een vijfde van de voorstellen waren vragen om een bedrijf over te nemen, en 15 procent vroeg hem om aandeelhouder te worden. "Dat waren heel vaak schrijnende verhalen", merkt Coucke op. De overige 15 procent van de voorstellen kwam van ondernemers die al een goed bedrijf hadden, maar extra kapitaal zochten om hard te kunnen groeien. "Superinteressant", zegt Coucke over die laatste categorie. De eerste grote investering in zo'n bedrijf is nu een feit. "In een sector waarin u mij niet direct verwacht", had Coucke zelf al aangekondigd. Het werd de bouw- en vastgoedsector, meer bepaald het familiale bedrijf van de 43-jarige Oostendenaar Bart Versluys. Al had uitgerekend Versluys geen voorstel ingediend, zegt die laatste. "Ik heb nooit iets gevraagd aan Marc, maar hij zei: 'ik zou iets durven doen in bouw'. Er waren mij toen net projecten aangeboden die te duur waren voor mij, en Marc zei: 'kom, ik ga in u investeren'", zegt Versluys. Coucke steekt via zijn familiale investeringsmaatschappij Alychlo 20 miljoen euro in een kapitaalverhoging bij Versluys, en legt 55 miljoen euro op tafel voor een aandelentransactie. Daardoor is hij nu via de holding Versluys Invest voor de helft eigenaar van een vastgoed- en projectontwikkelingsgroep die vooralsnog mikte op exclusievere appartementen aan zee, maar nu ook de markt van meer betaalbare woningen opgaat. En de twee partners hebben ambitieuze plannen. Coucke benadrukte het tekort aan betaalbare en kwaliteitsvolle woningen aan de kust, waar Versluys onder meer samen met bouwgroep CFE werkt aan Oosteroever, een prestigieus megaproject dat het oostelijke havengebied moet omvormen tot een nieuw stadsdeel van Oostende. Maar met de genereuze financiële steun van Coucke reiken de ambities van Versluys veel verder dan de kuststreek, en kijkt hij ook naar projectontwikkeling in de steden Gent, Antwerpen en Brussel. Ook overnames worden overwogen. En Coucke zou Coucke niet zijn, als hij naast het bewieroken van de kwaliteit van de Versluys-projecten niet ook enkele boodschappen had voor onze overheid, die ondernemerschap dringend meer moet stimuleren. "Onze mogelijkheden zijn veel groter dan iedereen denkt. Maar de wereld verandert heel snel. We lopen het gevaar dat we overrompeld worden door mensen die dat wél snappen", zei Coucke, die tijdens een persconferentie in de kantoren van Versluys ook de criteria opsomde waaraan zijn investeringen moesten beantwoorden. Bovenaan op dat lijstje: het moet geestig zijn. Lees ook blz. 8, Het Gezicht BERT LAUWERS