Deze week wordt op het parcours van de Olgiata GC in Rome de Italiaanse Open gespeeld: een toernooi dat deel uitmaakt van de Rolex Series. Er wordt een prijzenpot van 7 miljoen dollar verdeeld. In het Europese circuit is het een van de belangrijkste afspraken van het jaar.

In Italië is golf een sport van paradoxen. Met Francesco Molinari heeft het land de perfecte locomotief. De speler uit Turijn won in 2018 de Britse Open en wordt sindsdien tot de absolute wereldtop gerekend. De opvolging staat al klaar, met jonge talenten zoals Andrea Pavan, Guido Migliozzi en Renato Paratore. En toch blijft golf in Italië een heel elitaire sport, wat de verdere popularisering belemmert. De cijfers onderstrepen dat: de Italiaanse golffederatie, die in 1927 is opgericht, heeft amper 90.000 aangesloten leden. Dat is amper meer dan België, met zijn 70.000 leden, op een bevolking die zes keer kleiner is. In vergelijking met Frankrijk (400.000 leden), Duitsland (600.000 leden) en zelfs Nederland (300.000 leden) verbleken de Italiaanse cijfers helemaal.

De meeste Italiaanse clubs zijn privé en het lidgeld is onbetaalbaar voor de meeste Italianen.

Het aantal clubs blijft wel groeien in Italië: 238 tegenover nauwelijks 17 in 1954. Maar de golfsport raakt maar niet af van haar exclusieve en gesloten imago. De meest clubs zijn privé en het lidgeld is onbetaalbaar voor de meeste Italianen. Bij de jeugd beweegt wel wat, met 11.000 aangesloten spelers bij de junioren, maar dat is niet genoeg om golf te verheffen tot meer dan een nichesport.

Misschien verandert wel een en ander de komende jaren. De overwinningen van Constantino Rocca in de jaren negentig en Francesco Molinari vandaag hebben iets in beweging gebracht. Maar de grote positieve prikkel wordt verwacht van de Ryder Cup. In 2022 wordt de confrontatie tussen de Verenigde Staten en Europa georganiseerd in Rome, op het parcours van de Marco Simone G&CC. Het moet een hoogtepunt worden voor golfminnend Italië: na Valderrama (1997) en Parijs (2018) is het nog maar de derde keer zijn dat de Ryder Cup niet op Amerikaanse of Britse bodem wordt gespeeld.

Bovendien is het ploegentoernooi een van meest gemediatiseerde sportieve evenementen ter wereld. In Italië leeft dan ook de hoop dat het evenement een jonger publiek voor de golfsport zal kunnen winnen.