Zestien miljoen potjes kruiden. Dat was de oogst in 1998 van de nv Swedeponic uit Rijkevorsel. Landbouwer Danny Van Looveren startte nochtans pas in 1996 met de kruidenteelt. Een goede switch van de entrepreneur, want de kweek van sla op hydrocultuur begin jaren negentig bleek niet de goede zet. "Het hele jaar door goede sla leveren bleek onmogelijk. Met kruiden kan dat wél en we halen een heel hoog rendemen...

Zestien miljoen potjes kruiden. Dat was de oogst in 1998 van de nv Swedeponic uit Rijkevorsel. Landbouwer Danny Van Looveren startte nochtans pas in 1996 met de kruidenteelt. Een goede switch van de entrepreneur, want de kweek van sla op hydrocultuur begin jaren negentig bleek niet de goede zet. "Het hele jaar door goede sla leveren bleek onmogelijk. Met kruiden kan dat wél en we halen een heel hoog rendement per vierkante meter. De opbrengst loopt op tot het drievoudige van de traditionele teelt. Maar het was in het begin natuurlijk veel harder om zo'n andere teelt op de markt te brengen." Vier kruiden zorgden in 1998 voor 80% van de omzet: basilicum, bieslook, dille en peterselie. Sinds begin dit jaar spitst Swedeponic zich nog enkel toe op basilicum. "Die teelt is bij ons de voorbije jaren goed gelukt. Nochtans is basilicum de moeilijkste teelt, want het kruid vraagt een goed evenwicht tussen temperatuur en luchtvochtigheid."Klimaat, vochtigheidsgraad, voeding, licht en verstuiving verlopen volledig computergestuurd. Toch speelt bij de sterk geautomatiseerde kweekcyclus van zes weken de mens nog steeds een doorslaggevende rol. Voor de controle van de kruiden, het netjes afvullen van de potjes, en het regelmatige bezaaien, blijft het menselijk oog primordiaal. De kmo uit Rijkevorsel telt 40 werknemers, van wie 17 voor de productie, en 23 voor de verpakking en de distributie. Die distributie gebeurt uitsluitend via de warenhuizen. Vooral Delhaize en GB hebben het eigen merk Herba Gourmet in de rekken liggen. De kruiden steken in pakjes van gemiddeld 30 gram. Rijkevorsel is vandaag goed voor 16.000 m² teeltruimte. De gemeente in de Kempen vormt inmiddels de distributiespil voor de activiteiten van Swedeponic in de Benelux. Rekenen doet het bedrijf immers in Zweedse kronen. Want de familiale Zweedse holding, die inmiddels plannen ontvouwde om naar de beurs te gaan, is actief in acht landen, waaronder Japan. In de Benelux zijn er voorts productiecentra in Charleroi en Amsterdam. Van Looveren is afgevaardigd bestuurder van het Belgische filiaal nv Swedeponic. Die nv telt op haar beurt drie poten: Swedeponic Vlaanderen, Swedeponic Wallonie, en het verkoopkantoor in Rijkevorsel Swedeponic Marketing.