U CB, Solvay, Bayer, Pfizer, Novartis... Het zijn maar enkele van de vele farmaceutische klanten van het Anderlechtse Euroscreen. Het bedrijfje voert onderzoek naar nieuwe receptoren. Dat zijn proteïnen die zich aan de oppervlakte van de cel bevinden en een belangrijke signaalfunctie hebben: ze reageren op externe prikkels en brengen in de cel een reactie op gang. Receptoren kunnen dienstdoen als researchbaken voor farmaceutische producten.
...

U CB, Solvay, Bayer, Pfizer, Novartis... Het zijn maar enkele van de vele farmaceutische klanten van het Anderlechtse Euroscreen. Het bedrijfje voert onderzoek naar nieuwe receptoren. Dat zijn proteïnen die zich aan de oppervlakte van de cel bevinden en een belangrijke signaalfunctie hebben: ze reageren op externe prikkels en brengen in de cel een reactie op gang. Receptoren kunnen dienstdoen als researchbaken voor farmaceutische producten. Met een nieuwe kapitaalinjectie van 30 miljoen frank schakelt de spin-off van de Université Libre de Bruxelles (ULB) een versnelling hoger. Durfkapitaal was in september 1998 al de motor om de overstap van veelbelovende onderzoekscel naar biotechbedrijf te maken. "Wetenschap is zeker de sleutel voor de verdere ontwikkeling van de biotechnologie," orakelt gedelegeerd bestuurder Pierre Nokin. "Maar voor de ontwikkeling van een biotechnologische industrie zijn ondernemerschap en durfkapitaal essentieel." KLONEN.Euroscreen ontstond in 1994 als geesteskind van de ULB-professoren Gilbert Vassart en Marc Parmentier, pioniers in het klonen van menselijke receptoren. Zij beseften dat ze hun onderzoek, uitgevoerd aan het Institut de Recherche Interdisciplinaire ( IRIBHN), konden valoriseren in een onderneming. Daarvoor trokken ze Pierre Nokin aan, toen actief bij het Franse farmaconcern Sanofi. Euroscreen speelt in op de verruiming van de farmaceutische horizon en wil zich als een onderzoekspartner van de farmaceutische industrie profileren. Enerzijds specialiseert het zich in de identificatie van nieuwe menselijke receptoren, anderzijds produceert Euroscreen genetisch gewijzigde DNA-strengen voor de farmaceutische researchcentra.Met patenten op enkele belangrijke receptoren zoals ORL1 en CCR5 verwierf het bedrijf zijn reputatie. ORL1 kan mogelijk leiden tot een nieuw soort pijnstiller en CCR5 is de co-factor die een essentiële rol speelt bij infectie door het HIV-virus. Het onderzoek naar receptoren heeft nog veel potentieel. Vandaag zijn slechts 150 van de naar schatting 1000 receptoren geïdentificeerd. De markt waarin Euroscreen beweegt, wordt geschat op 140 miljard dollar. Nokin: "Vroeger kende men werkstoffen, maar wist men eigenlijk niet waarop ze precies inwerkten. Wij volgen de omgekeerde weg. In plaats van te vertrekken vanuit een ziektebeeld en te zoeken naar een stof die daarop inwerkt, zoeken we nu naar stoffen die reageren op bepaalde receptoren. Die vormen dan een interessantere doelgroep om een nieuw farmacologisch doel vast te leggen." Klein begonnen."Wij zijn zoals een kruidenier met een klein kapitaal gestart", zegt Pierre Nokin niet zonder trots. "Maar we konden van in het begin reële verkopen realiseren." De omzet bedraagt 43 miljoen frank en komt voor 75% uit de Europese Unie, 20% uit de Verenigde Staten en 5% uit Japan.Net zoals de meeste andere biotechbedrijven kon ook Euroscreen de voorbije jaren geen winstcijfers voorleggen. Toch is de tegenstelling met vele Amerikaanse biotechbedrijven groot; die genereren immers investeringsgeld met een papieren idee. Het startkapitaal van Euroscreen bedroeg slechts 10 miljoen frank. Een tweede kapitaalronde leverde in 1997 circa 25 miljoen frank op. Vorig jaar was het de derde keer dat het bedrijf privé-investeerders aansprak om het kapitaal op te trekken.Onder de huidige aandeelhouders bevinden zich het IRIBHN met 20%, Pierre Nokin met 10%, het investeringsfonds Synefi (de Waalse evenknie van het Vlaamse investeringsfonds VIV) met 15%, maar ook Jean-Marie Delwart van Floridienne, die 9,5% bezit. Met het geld van de nieuwe kapitaalverhoging wil het bedrijf zijn onderzoek naar nieuwe receptoren opdrijven. Nokin: "Het aantal werknemers moet van elf naar twintig en we verhuizen naar een nieuwe locatie. Bovendien hadden we ook kapitaal nodig voor het financieren van onze patenten."R.B.