Samsonite in Oudenaarde heeft de jongste jaren de wind in de zeilen. Rond 2009 zag het plaatje er helemaal anders uit. De onderneming kreunde onder een zware herstructurering, er werd zelfs getwijfeld aan de toekomst van de kofferproducent. De fabriek was zogoed als afgeschreven.
...

Samsonite in Oudenaarde heeft de jongste jaren de wind in de zeilen. Rond 2009 zag het plaatje er helemaal anders uit. De onderneming kreunde onder een zware herstructurering, er werd zelfs getwijfeld aan de toekomst van de kofferproducent. De fabriek was zogoed als afgeschreven. Maar pijnlijke saneringen kunnen bedrijven er weer bovenop helpen. Samsonite, de wereldwijde marktleider in koffers, wordt al enkele jaren met harde hand geleid door de Brit Tim Parker. Die sprokkelde in het verleden al faam als bikkelharde bezuiniger. Parker deed dat werk nog eens over bij Samsonite. Met als resultaat dat de onderneming al enkele jaren bijzonder puike cijfers haalt. De omzet groeide van 1,2 miljard dollar in 2010 naar 2,35 miljard dollar vorig jaar (bij een nettowinst van 206 miljoen dollar). Twee derde van die omzet werd gehaald via het merk Samsonite. De onderneming heeft daarnaast nog andere merken. En voor 2015 wordt alweer aanhoudende groei verwacht. Zelfs in Europa kent Samsonite een sterke groei, vorig jaar ruim 8 procent. En in de zuidelijke lidstaten zou het nog beter worden. Het lijkt op het eerste gezicht logisch. De internationale reismarkt groeit, Samsonite pompt veel geld in marketing (vorig jaar 145 miljoen dollar), en 30 procent van de producten wordt jaarlijks vernieuwd. In die vernieuwingen speelt Oudenaarde een cruciale rol. Daar huist een van de twee onderzoeks- en ontwikkelingscentra van de groep. Het andere staat in Milaan. Vorig jaar ging ruim 22 miljoen dollar naar O&O. In Oudenaarde werd een van de grote succesproducten van Samsonite ontwikkeld: een koffer met een harde wand uit polypropyleen, die toch bijzonder licht weegt. Dat is een van de sterktes van de onderneming: de Samsonite-koffers wegen vandaag gemiddeld de helft lichter dan vijf jaar geleden. Die koffers met harde wand verkopen als zoete broodjes. Oudenaarde kreeg een extra productielijn. In 2014 werden 731.000 dergelijke koffers gemaakt. Toch gebeurt het gros van de Europese productie in Hongarije. De lonen zijn er goedkoper. Maar de vestiging in Oudenaarde is niet kansloos. Logistiek krijgt de vestiging van Tim Parker heel goede punten. De Brit waardeert dat vanuit de Vlaamse Ardennen in twee dagen heel Europa wordt beleverd, van Rusland tot Portugal. Een jaar geleden werd daarvoor zelfs een gloednieuw magazijn geopend in Oudenaarde. Voor de 630 werknemers en 130 uitzendkrachten biedt Samsonite nog altijd kansen. Daarom selecteerde Trends de onderneming in de categorie maatschappelijke bijdrage. In het boekjaar 2013 werden 9,4 miljoen euro belastingen betaald bij de NV Samsonite Europe. Daarnaast werden voor 33 miljoen euro directe personeelskosten betaald, waarvan 7,55 miljoen euro via werkgeversbijdragen de staatskas spijsde. Wolfgang RieplVanuit Oudenaarde wordt in twee dagen heel Europa beleverd.