Fintech is al een tijdje meer dan een buzzwoord. Heel veel investeerders zien brood in de nieuwe deelsector, die wereldwijd bestaat uit vele duizenden bedrijven gespecialiseerd in financiële technologie. Daar zitten heel wat starters tussen, maar ook groeibedrijven die zich concentreren op bepaalde aspecten van het bankwezen, zoals betalingen, kredietverstrekking, financiële planning en beveiliging.
...

Fintech is al een tijdje meer dan een buzzwoord. Heel veel investeerders zien brood in de nieuwe deelsector, die wereldwijd bestaat uit vele duizenden bedrijven gespecialiseerd in financiële technologie. Daar zitten heel wat starters tussen, maar ook groeibedrijven die zich concentreren op bepaalde aspecten van het bankwezen, zoals betalingen, kredietverstrekking, financiële planning en beveiliging. Ook financiële instellingen zijn geïnteresseerd in de nieuwe evolutie. Fintech-bedrijven kunnen hen helpen hun dienstverlening te verbeteren, maar ze kunnen ook uitgroeien tot concurrenten. Daarom willen de banken op de hoogte blijven van de innovaties en de technologie die deze ondernemingen ontwikkelen. En als er goede producten tussen zitten, willen ze die ook zelf gebruiken. In Europa zijn vooral de banken Santander en Barclays actief als investeerder in en begeleider van fintech-bedrijven. In België wil ING een pioniersrol spelen. "Innovatie is een van de hoofdprioriteiten in onze strategie", zegt Rik Vandenberghe, directievoorzitter van ING België. "Zowel intern als extern willen wij hierin een voortrekkersrol spelen." Eerder dit jaar investeerde ING België 7,5 miljoen euro in SmartFin Capital, het investeringsfonds opgezet door onder meer Jurgen Ingels (ex-Clear2Pay) en Bart Luyten (ex-Sniper Investments). SmartFin neemt participaties in fintech-bedrijven die in de tweede fase van hun ontwikkeling zitten. Zulke ondernemingen bestaan al enkele jaren, genereren een omzet, en mikken op internationale groei. Momenteel heeft SmartFin vier participaties, waarvan NG Data uit Gent (gespecialiseerd in technologie voor de analyse en exploitatie van data) de bekendste is. ING België kocht ook een rechtstreekse deelneming van 10 procent in NG Data, SmartFin controleert 11 procent van de aandelen. Nu gaat de bank nog een stap verder. "We creëren een innovatielabo specifiek voor startende fintech-bedrijven", vertelt Vandenberghe. "SmartFin mikt op groeibedrijven, het nieuwe platform richt zich uitsluitend tot starters. We begeleiden en coachen hen, en bieden hen de mogelijkheid hun ideeën uit te testen. Op die manier willen we de innovatie versnellen." De naam is FinTech Village. Er is een voorlopige huisvesting aan de Naamse Poort in Brussel (in de buurt van de hoofdkantoren van ING België), maar er wordt gezocht naar een andere locatie. "Alles zal afhangen van het aantal starters dat we aantrekken. De details van het project moeten nog worden uitgewerkt", zegt David Dab, chief innovation officer van ING België. "We moeten nog bepalen welke starters we precies selecteren en gedurende welke periode ze een beroep kunnen doen op begeleiding. We willen volledig operationeel zijn tegen de herfst van dit jaar." Het innovatiecentrum zal openstaan voor zowel Belgische als buitenlandse start-ups. En de term 'fintech' wordt redelijk breed geïnterpreteerd, aldus Dab: "Alle technologie die enigszins betrekking heeft op 'finance', en die onze klanten het leven vereenvoudigt of toelaat een stap voor te zijn, komt in aanmerking." Voor zijn FinTech Village gaat initiatiefnemer ING België in zee met een aantal partners. Dat zijn onder andere Swift (de specialist in de beveiliging van financiële communicatie en transacties), de consultant Deloitte, de incubator Belcube (van Grégoire de Streel en Jean Zurstrassen), SmartFin Capital, Eggsplore (een ecosysteem voor fintech-bedrijven, opgericht door Jurgen Ingels en Wim De Waele, ex-iMinds) en startups.be (een onlinehub die beginnende ondernemers wegwijs wil maken in ondersteunende diensten). Allicht komen er de komende maanden nog partners bij, zegt Dab. "Elke partner brengt een specifieke expertise en toegevoegde waarde in", zegt Vandenberghe. "Voor Deloitte bijvoorbeeld is dat consultancy en ondernemersadvies. SmartFin en Belcube weten hoe bedrijven hun eerste stappen zetten en hebben een netwerk dat hen de kans biedt door te groeien. ING stelt de bancaire expertise van zijn mensen ter beschikking, evenals de testomgeving om de stap te zetten van een idee naar een proof of concept." Met FinTech Village erbij zijn er in België nu al een aantal projecten die zich tot de fintech-sector richten. "We schatten dat er zo'n 150 bedrijven in België actief zijn in fintech", zegt David Dab. "Ons land heeft daarin heel wat kennis. Bedrijven als Euroclear en BNY Mellon hebben hier hun Europese hoofdzetel. En heel wat mensen hebben knowhow opgedaan bij Proton, Isabel, Clear2Pay, Financial Architects of Ogone. Mede door onze ligging in het centrum van Europa en de aanwezigheid van de Europese instellingen lijkt Brussel ons een uitermate aantrekkelijke omgeving voor fintech-starters." De vraag is of de verschillende initiatieven elkaar niet voor de voeten gaan lopen. "Voor de ontwikkeling van een fintech-gemeenschap in ons land geldt: hoe meer initiatieven, hoe beter", zegt Jurgen Ingels die zowel bij SmartFin Capital, Eggsplore als FinTech Village betrokken is. Ingels ziet ook duidelijke scheidingslijnen: "FinTech Village wil starters kennis en expertise bieden. SmartFin Capital is een fonds dat investeert in fintech-bedrijven die al een product of dienst ontwikkeld hebben. En Eggsplore positioneert zich als een neutraal ecosysteem dat de fintech-sector uit de Benelux internationaal op de kaart wil zetten." Voor Eggsplore ziet Ingels drie taken weggelegd. Het organiseren van een jaarlijks groot evenement in Brussel, het verzamelen van data, onderzoek en research, en het samenbrengen van fintech- en geïnteresseerde partnerbedrijven (banken, dienstverleners,...) in een en hetzelfde gebouw. Daarvoor is Eggsplore op zoek naar een gebouw van circa 3000 vierkante meter in de regio Brussel-Zaventem. Ook Vandenberghe ziet er geen graten in dat verschillende partners op verschillende manieren bezig zijn met hetzelfde doel. "Het gaat om autonome projecten die complementair zijn en elkaar versterken", zegt de directievoorzitter van ING België. "Misschien zal er hier of daar een kleine overlapping zijn, maar dat is niet erg. Iedereen wordt er beter van." "De manier van werken is nieuw, zeker voor een bank", beseft Vandenberghe. "Banken werkten in het verleden met aparte structuren. Maar FinTech Village mag geen aparte silo worden, het is een open ecosysteem dat zich spiegelt aan de filosofie van open innovatie. Het idee is te experimenteren, en dat moet je doen vanuit een open geest en instelling." Patrick Claerhout"Voor de ontwikkeling van een fintech-gemeenschap in ons land geldt: hoe meer initiatieven, hoe beter"