Filip Timmermans werkte in de industrie, tot hij 2013 Skilpod oprichtte. Toen hij zelf een huis wilde bouwen, was hij gebotst op zware administratieve en technische obstakels. "Ik was verbijsterd hoe traag en duur het bouwproces was", vertelt hij. "Dat moest toch beter kunnen. Dus startte ik een bouwbedrijf met een industriële filosofie." Timmermans vond een vennoot in zijn vriend Jan Vrijs, die tot dan advocaat was.
...

Filip Timmermans werkte in de industrie, tot hij 2013 Skilpod oprichtte. Toen hij zelf een huis wilde bouwen, was hij gebotst op zware administratieve en technische obstakels. "Ik was verbijsterd hoe traag en duur het bouwproces was", vertelt hij. "Dat moest toch beter kunnen. Dus startte ik een bouwbedrijf met een industriële filosofie." Timmermans vond een vennoot in zijn vriend Jan Vrijs, die tot dan advocaat was. Skilpod bouwt onderdelen van huizen in zijn fabriek in Geel, assembleert ze tot een woning, vervoert die naar de bouwgrond en plaatst de constructie op een vooraf aangelegde onderbouw. Het bouwproces neemt ongeveer twee maanden in beslag en de installatie gebeurt in één dag. "Andere bouwmaatschappijen maken ook elementen vooraf, maar assembleren die op de bouwwerf", zegt Timmermans. "Wij leveren kant-en-klaar. Bij ons heb je geen werkverlet door regen of sneeuw. En we blijven produceren tijdens het bouwverlof." Tot voor kort maakte Skilpod nog projecten op maat. "Door ons te beperken tot enkele gestandaardiseerde modellen kunnen we sneller werken en de prijs drukken", zegt Timmermans. "Dat sluit aan bij de evolutie die in Vlaanderen bezig is van de woning als statussymbool naar een huis dat de levensstijl ondersteunt en nog ruimte laat voor andere uitgaven." De naam Skilpod is een samentrekking van skill en pod, een technische term voor een verplaatsbare eenheid. Skilpad is Zuid-Afrikaans voor 'schildpad', het symbool van het bedrijf. "Net zoals een schildpad kan de koper zijn huis meenemen van de ene plaats naar de andere", legt Timmermans uit. Voor de pandemie voerde Skilpod grote opdrachten voor eenheden van 60 vierkante meter uit voor Nederlandse wooncorporaties. "Door de onzekere economische en financiële factoren werden grote opdrachten on hold gezet", zegt Vrijs, die zich vooral bezighoudt met de commerciële kant van Skilpod. "De toekomst van de vijftig werknemers hing aan een zijden draadje. Enkel een snelle commerciële omschakeling kon ons redden. Van business-to-business evolueerden we naar business-to-consumer. Veel gezinnen beschikken over kapitaal dat ze willen investeren in een comfortabele woning." Skilpod zal zich voortaan enkel rechtstreeks richten op de kandidaat-koper. "We ontwikkelen ons tot de woningfabriek voor particuliere eigenaars", stelt Timmermans. Het bedrijf brengt slechts acht types huizen op de markt. Alle leidingen liggen er en de huishoudtoestellen zijn van standaardkwaliteit. De koper kan enkel de vloer en de kleur van de inrichting kiezen. Een kraan vervangen of een extra stopcontact laten zetten kan bijvoorbeeld niet. De enige extra opties die de koper kan nemen, zijn een carport, zonnepanelen en een berghok. Is het geen nadeel dat de keuze voor de klant beperkt wordt? "De keuzes die wij voor de kopers maken, zijn goed doordacht. We nemen heel wat kopzorgen van hen weg", zegt Timmermans. "Ook het optimale gebruik van de ruimte is secuur bestudeerd door onze architecten. We hebben achteraf nog nooit klachten gekregen." Timmermans maakt de vergelijking met de autosector, waar hij ooit werkte. "Het aantal opties aan een wagen is beperkt, maar alle producten hebben wel mooie snufjes. Wij bieden het beste, maar altijd standaard. Onze engineering rendeert beter dan die in de klassieke bouw. Productmatig denken is daar nog niet echt doorgedrongen. Industrieel bouwen op grote schaal gebeurt enkel voor projectontwikkelaars. Industriebouw van individuele woningen voor de particuliere markt vind je bij mijn weten nergens anders in Europa." Skilpod kan goedkoper produceren, omdat de woning niet voortdurend hoeft te worden aangepast op de maat van de klant. Het kan nieuwe bouwtechnieken of aangepaste bouwnormen snel op grote schaal integreren. Het kan ook veel preciezer werken in de eigen ateliers dan in de moeilijke omstandigheden op een buitenwerf. Bovendien doet het bedrijf bij de productie per model veel ervaring op. Timmermans: "De foutenmarge is bijna nul. Bij de bouw van een particuliere woning is er vaak een foutenmarge van 15 procent. Dat is een zuivere verliespost, die gecompenseerd moet worden. We bouwen dus niet alleen sneller, maar ook zo'n 10 procent goedkoper." De prijs van de woningen varieert van 156.000 euro voor een tweeslaapkamerwoning van 91 vierkante meter tot 224.000 euro voor een drieslaapkamerwoning van 144 vierkante meter met een extra verdieping, exclusief btw. De prijs van de fundering is inbegrepen, tenzij er zware stabilisatiewerken nodig zijn. Eventueel adviseert Skilpod ook bij de aankoop van een grond. "Voor wie een bouwgrond heeft, kunnen we de woning na de vergunning in enkele weken plaatsen", aldus Timmermans. "De klant weet perfect wat hij kan verwachten. Het grootste probleem is de aanleg van de nutsvoorzieningen. Elektriciteits-, gas en watermaatschappijen zijn gewend op een langere termijn te werken dan enkele weken. Ze zullen dat wel leren, zodra industrieel bouwen de trend wordt." Timmermans wijst erop dat projectconstructie duurzamer is dan de klassieke bouw. En nieuwbouw is op zich al duurzamer dan renovatie, omdat die onmiddellijk beantwoordt aan alle milieunormen. Door de afwerking in de fabriek is er bovendien minder vervoer van en naar de werf. De huizen van Skilpod zijn gebouwd met gelamineerd fineerhout, een materiaal dat uit houtlagen is opgebouwd. "De bouw met beton en cement veroorzaakt een enorme CO2-uitstoot", weet Timmermans. "Terwijl hout CO2 heeft opgenomen voordat het verwerkt wordt. En elke boom die we verwerken, wordt vervangen door een andere." Het basismateriaal wordt geproduceerd in Finland in opdracht van Skilpod. Dat maatwerk vermindert het afval en de vervoerskosten, en dus de productieprijs. Wel kost het hout sinds vorig jaar dubbel zoveel, wat huizen 10 procent duurder maakte. Skilpod verkocht dit jaar 80 huizen in België. In de opstartfase bedroeg de omzet 10 miljoen euro. Volgend jaar mikt het op 15 miljoen. Het bedrijf investeert 3 miljoen euro in een nieuwe productiecapaciteit en personeel. Het kapitaal van Wolfe, de exploitatievennootschap van Skilpod, wordt daarom opgetrokken van 90.000 naar 1,5 miljoen euro. ING en PMV verschaffen extern kapitaal. De Kempense bouwonderneming Groep Van Roey neemt een participatie van 20 procent in het bedrijf, net als de Limburgse zakenman Ismaël Ben-Al-Lal (iLumen en Futech). Timmermans en Vrijs delen de rest van de aandelen. Timmermans wil ook een beroep doen op de strategische knowhow van zijn financiële partners. Skilpod zal op termijn niet alleen wooneenheden verkopen, maar ook diensten rond wonen. Zo wil het onderhoud en duurzame energie voor publiek-private samenwerkingsprojecten verstrekken. Van Roey is al sterk in ontwerp-, bouw-, onderhouds- en financieringsprojecten voor de overheid, bijvoorbeeld voor zwembadinfrastructuur. De bedrijven van Ben-Al-Lal leveren zonnepanelen en energietechnologie. "Gemeentelijke overheden zoeken nieuwe formules om woningen betaalbaar te houden", zegt Vrijs. "Wij kunnen woningen aanbieden die aansluiten bij die filosofie. Onze nieuwe aandeelhouders zijn sterk in de ondersteunende diensten. Een mooie combinatie."