De schoonheid van de kust van Kroatië - en de 'Dubrovnik Rivièra' in het bijzonder - lokt jaarlijks bijna 10 miljoen toeristen, onder wie ook zo'n 50.000 Belgen. Istrië is het grote zuidelijke schiereiland, waar de kusten wat minder spectaculair zijn, maar waar de toerist het hele jaar door kan genieten van een weldoend mediterraan klimaat. Verlaat je de toeristische kuststreek en trek je landinwaarts, dan zie je uitgestrekte bossen, authentieke bergdorpjes te midden van schilderachtige landschappen en oude monumenten uit tijden waar eerst de Venetianen (in Istrië is Italië nooit ver in cultuur, gastronomie en savoir-vivre) en later de Oostenrijkers het voor het zeggen hadden. Ga je tot het hart van het mooie schiereiland, dan kom je terecht in het paradijs van de witte truffel.
...

De schoonheid van de kust van Kroatië - en de 'Dubrovnik Rivièra' in het bijzonder - lokt jaarlijks bijna 10 miljoen toeristen, onder wie ook zo'n 50.000 Belgen. Istrië is het grote zuidelijke schiereiland, waar de kusten wat minder spectaculair zijn, maar waar de toerist het hele jaar door kan genieten van een weldoend mediterraan klimaat. Verlaat je de toeristische kuststreek en trek je landinwaarts, dan zie je uitgestrekte bossen, authentieke bergdorpjes te midden van schilderachtige landschappen en oude monumenten uit tijden waar eerst de Venetianen (in Istrië is Italië nooit ver in cultuur, gastronomie en savoir-vivre) en later de Oostenrijkers het voor het zeggen hadden. Ga je tot het hart van het mooie schiereiland, dan kom je terecht in het paradijs van de witte truffel. Istrië heeft in 2004 een 'Tourism Development Master Plan' gelanceerd, dat loopt tot het jaar 2010. Met dit project zijn investeringen tot 2,8 miljard euro gemoeid. Opzet is het toerisme naar een hoger niveau te tillen en de toeristische infrastructuur te upgraden. Zo moet het aantal bedden op het platteland verachtvoudigd worden. Wijnboeren en andere eigenaars worden door de overheid financieel gesteund bij het restaureren en verbouwen van oude gebouwen tot comfortabele, landelijke hotels. Met die initiatieven wil Istrië het toeristische seizoen verlengen. Het klimaat, de cultuur, de natuur en de vriendelijke en gastvrije mensen zijn aanwezig, de bedden zijn onderweg! Istrië heeft aan gastronomen veel te bieden. Er is niet alleen het royale en vriendelijk geprijsde eten uit de kleine konoba's (landelijke herbergen), maar de toerist kan er ook terecht in een groot aantal gastronomische restaurants. Lekker eten begint bij lekkere producten en die zijn er in Istrië in overvloed: eersteklas vis en wild, gerijpte boerderijhammen, zonovergoten wijnen en zachte olijfolie. Het nec plus ultra is de witte truffel. Er bestaan 200 truffelvariëteiten, waarvan de meeste nauwelijks interessant zijn. De Tubers vallen uiteen in twee types: de zwarte truffels met een wrattige schil en de witte met een gladde schil. De culinair meest gebruikte is de truffel Melanosporum Vitt, die bij ons gekend is als de truffe noire du Périgord. Voor fijnbekken is de witte truffel Magnatum Pico of tartufo bianco del Piemonte of d'Alba de edelste soort. Hij wordt vaak groter dan de zwarte en is vele malen duurder. In november 2005 behaalde een uitzonderlijk grote witte truffel van 1,2 kg op een veiling in een chic Londens restaurant het recordbedrag van 64.000 pond (95.000 euro). De truffelhandel speelt zich voor het grootste gedeelte af in schemerig gebied. Veel van de zogenaamd Italiaanse witte truffels zijn bijvoorbeeld afkomstig uit Istrië. Daar werd de witte truffel een eeuw geleden eerder toevallig ontdekt bij de aanleg van een spoorweg. Inmiddels worden er elk jaar meer dan 12.000 kilo witte truffels naar boven gewoeld. De bossen aan de rivier Mirna, van de dorpen Buzet tot Lupoglav, zijn van 1 september tot 1 januari de beste plaats om truffels te zoeken. Truffelkoning is Gianfranco Zigante. Hij heeft zo goed als de hele truffelhandel onder zijn vleugels. In Livade, een arm gehucht waar het leven zich concentreert rond de truffelvangst, heeft Zigante een bekend truffelrestaurant met bijbehorende truffelwinkel. Onze eerste dag eindigt bij Villa Astra, een burgerpaleis uit het begin van de vorige eeuw en opgetrokken in Venetiaanse gotiek. Villa Astra ligt in Lovran, een enclave met oude villa's te midden van immer groene privéparken aan de Kvarnerbaai en de Opatija Riviera. Villa Astra werd met respect voor het verleden omgebouwd tot een gerieflijk hotel-restaurant. Je kan in Villa Astra heerlijk relaxen en je laten verwennen in het wellnesscenter (ayurvede, lavastenen). Voor meditatie is er een speciale stille kamer. Pula heeft een indrukwekkend historisch patrimonium. Een absolute must is een bezoek aan het amfitheater met zijn beroemde arena uit de eerste eeuw voor Christus. Het is het best bewaarde amfitheater na het Colosseum van Rome. In Pula kan je ook heerlijk eten. Voor vermoeide reizigers is er het stadshotel Milan, waar wijnliefhebbers hun hart kunnen ophalen in de mooie enotheek. De verlichting is er, net zoals in de eetzaal, van Ingo Maurer. De lichtkunstenaar is hier kind aan huis. Grootvader begon op deze plaats in 1967 met een restaurant. In 1991 kwam er een hotel met twaalf kamers bij. Nu zijn het de ouders en hun drie kinderen die de florerende zaak uitbaten. Milan is een van de beste eethuizen uit de streek. In de bar wordt gezellig gebabbeld, in het open zaaltje naast de eetzaal wordt gekaart en aan tafel geniet je van eerlijke gerechten met de pure smaken van topproducten. Om de maag te openen, drinken wij een glaasje rosé Misal Millennium sec. In Istrië maken ze, behalve uitstekende, mooie witte en rode wijnen, ook verdienstelijke bruiswijnen volgens de champagnemethode. Op tafel komen zachte olijfoliesoorten van eigen productie en kort in de oven gegaarde langoustines van lokale vangst, opgediend met een druppel maagdelijke olijfolie en citroen. Daarna verschijnen op de grill bereide stukjes vette vis, zoals ansjovis en makreel: lekker en gezond. Kamschelpen komen in de schelp gegaard op het bord. Ook de schelpdieren zijn natuurlijk bereid: er komt slechts een druppel olijfolie bij en een scheutje bruisende wijn. Ravioli gevuld met verse kaas wordt gecombineerd met grote garnalen. Juist gegaarde zeetong is vergezeld van seizoensgroenten en in het glas komt een geparfumeerde chardonnay Matosevic, anima barrique 2003. Bij al het lekkers dat wij bij Milan proefden, was het motto puur natuur. Voor een zoete afsluiter is er een wagen beladen met nagerechten. Onze keuze gaat naar gebak van chocolade, waar een glaasje Muskat Bijeli, San Pellegrin van superproducent Degrassi niet bij misstaat. Aan de kust aan de rand van Pula bevindt zich hotel-restaurant Valsabbion. Je kijkt er uit over de haven en de groene kustlijn. Onder het schuifdak van de bovenste verdieping bevindt zich een exotisch zwembad en een wellnesssalon. In de elegant gedecoreerde eetzaal dragen de stoelen witte jurkjes van stof. Het restaurant staat hoog aangeschreven bij GaultMillau. In de keuken staat Daniela Pijar. Deze jonge, vrouwelijke chef volgde onder meer een stage in Spanje bij El Bulli. Zij brengt vernieuwende kookkunst in de vorm van mooi gepresenteerde hapjes. Om te verbazen wordt een hele rij amuusjes op een plank van anderhalve meter lang op tafel gezet. De fijne hapjes zijn hemels, zoals tartaar van inktvis met noten en gefrituurde venkel en lolly van gegrilde scampi en pompoen. Bij al dente gegaarde, traanvormige pasta komen schaaldieren in een saus van sardellen en lavendel. Op een toast verschijnt krokant gebakken rode poon, met een saus van stokvis. Rijd je van Pula langs de kust, dan kom je aan in Novigrad. Aan de vissershaven ligt het restaurant Damir & Ornela. De eigenzinnige Damir neemt maximaal twaalf gasten aan. Hij goochelt met superverse vis: Damir gaat als een chirurg met zijn rolwagen met vlijmscherpe messen van tafel tot tafel om rauwe vis onder de bewonderende blikken van de bezoekers vakkundig te versnijden. Hij mengt de plakjes vis, schaal- en schelpdieren met de beste olijfolie, een weinig citroensap, een plakje witte truffel, peper en zout. Dit is de keuken van de waarheid, eenvoudig maar formidabel lekker! In het wijndorp Brtonigla verbouwden de wijn- en olijfolieproducenten Fernetich hun privédomein tot een exclusief hotel-restaurant. San Rocco bestaat uit drie gerestaureerde oude gebouwen en heeft tien comfortabele slaapkamers in landelijke stijl. San Rocco heeft alles om de verwende reiziger te behagen: schoonheid, intimiteit en elegantie. In de tuin is een open zwembad en een wellnessstation met sauna en massagetafel. Wanneer je over de lager gelegen olijfbomen heen kijkt, zie je aan de horizon de zee. Wie vanuit San Rocco de heuvel optrekt, komt aan in de konoba Morgan. In deze herberg is het dagelijks feest. Familieleden en vrienden komen hier bijeen rond grote tafels en doen zich te goed aan landelijke lekkernijen. Morgan is een echt familiebedrijf: vader is slager en fervent jager, moeder is kok en zoon Marco wijnkenner. Marco laat je trots zijn bruiswijn proeven die hij zelf maakte volgens de champagnemethode. Op tafel komt toast met intens doorsmakende pastei van houtsnip, deegwaren met vlees van haan en hanensaus, ravioli gevuld met kastanje en verse kruidenkaas met fazantensaus, gnocchi met spinazie en witte truffel, fazant gevuld met pruimen, opgediend met kweepeer, wild zwijn met in wijn gekookte peer en, om af te sluiten, gibanica-gebak van appel, nootmuskaat, noten en papaverzaad. In konoba Morgan eet je wat de pot schaft en daar is iedereen heel gelukkig mee. Pieter van Doveren