De voorbije twintig jaar timmerde Patrice Thys aan een netwerk van politici. In de stad Guangzhou geeft hij advies aan de lokale overheid. Ook met de stad Jinan, in de provincie Shandong, is er een overeenkomst. Maar de meest formele samenwerking gebeurt met de stad Ningbo. Half januari verspreidde die Chinese stad een persbericht - in het Nederlands. Patrice Thys werd aangesteld als buitenlandse adviseur. Hij moet Europese investeerders lokken naar de stad met zijn zes miljoen inwoners aan de Jangtserivier, 150 kilometer ten zu...

De voorbije twintig jaar timmerde Patrice Thys aan een netwerk van politici. In de stad Guangzhou geeft hij advies aan de lokale overheid. Ook met de stad Jinan, in de provincie Shandong, is er een overeenkomst. Maar de meest formele samenwerking gebeurt met de stad Ningbo. Half januari verspreidde die Chinese stad een persbericht - in het Nederlands. Patrice Thys werd aangesteld als buitenlandse adviseur. Hij moet Europese investeerders lokken naar de stad met zijn zes miljoen inwoners aan de Jangtserivier, 150 kilometer ten zuiden van Sjanghai. "Het is vrij uitzonderlijk dat een Chinese stad voor zijn promotie een formele overeenkomst tekent met een Europese raadgever. Grote steden zoals Peking of Sjanghai hebben dat niet nodig. Iedereen kent die namen. Maar wie heeft al van Ningbo gehoord? De stad heeft een snel groeiende haven, in de Jangtsedelta. Sjanghai kan al die trafiek niet langer verwerken. De stad wordt te groot."PATRICE THYS. "Nog niet. Antwerpen heeft al goede verbindingen met Sjanghai en Tianjin. Maar het stadsbestuur van Ningbo heeft mij gevraagd omdat België het logistieke hart van Europa is. België moet die troeven veel sterker uitspelen. En ik denk dan ook aan vrachtluchthavens, zoals Luik. Ik vind het onbegrijpelijk dat je vanuit Zaventem niet naar China kan vliegen. Toen ik nog bij InBev werkte, moest ik steeds een ommetje maken via Frankfurt of Parijs." THYS. "Ik zou eerder zeggen: de kwaliteit van de dienstverlening en de werknemers. Wong met de pet heeft wellicht nog nooit gehoord van België. Maar als je zegt dat België aan Frankrijk grenst, en pralines maakt, zal het beginnen dagen. Voeding wordt geassocieerd met België. Geschoolde Chinezen kennen Brussel als hoofdstad van Europa. De veeltaligheid helpt bij het leggen van contacten." THYS. "Ik ben niet pessimistisch over België en Europa. Maar we moeten de landen in Azië niet langer als ontwikkelingslanden bekijken. Ze zullen op overnametocht gaan. We moeten ons daarop voorbereiden. De hoofdkantoren zullen niet langer in Brussel, Gent of Leuven liggen. Wel in New Delhi, Peking of Sjanghai. Maar andere continenten willen nog steeds graag investeren in Europa. En zeker in België. We zouden wat trotser moeten zijn. Onze hersenen, de kwaliteit van de werknemers zijn internationaal bekend. Het is niet omdat we een klein landje zijn, dat we een kleine hersenpan hebben. Dit is de goudmijn van Europa. Laten we ons aan die realiteit aanpassen. We zullen niet langer de baas zijn, want het hoofdkantoor zal niet langer in België liggen. Maar tegelijk zullen we blijven groeien. In de banksector, de diensten, de verzekeringen. Ook in de technologische sector."