Sirmione (Italië)

Op het overdekte terras van Blu Cafè zit Werner Sonderwald met zijn ene vrije hand te prikken in een salade. Zijn andere hand lijkt steevast verbonden met z'n gsm die genadeloos de loden hitte doorbreekt met een aanhoudend gerinkel, en die hem ervan weerhoudt om zijn salade te verorberen. Werner Sonderwald is een drukbezet zakenman, én de eigenaar van Performance Marine, een Italiaanse bouwer van speedboten. Het is iets voor het middaguur en de temperatuur bedraagt 36 °C. We zijn aanbeland in de kleine jachthaven van Sirmione, een gemeente in de regio Lombardije, waarvan het historische centrum zich op een minuscuul schiereiland bevindt in het Gardameer.
...

Op het overdekte terras van Blu Cafè zit Werner Sonderwald met zijn ene vrije hand te prikken in een salade. Zijn andere hand lijkt steevast verbonden met z'n gsm die genadeloos de loden hitte doorbreekt met een aanhoudend gerinkel, en die hem ervan weerhoudt om zijn salade te verorberen. Werner Sonderwald is een drukbezet zakenman, én de eigenaar van Performance Marine, een Italiaanse bouwer van speedboten. Het is iets voor het middaguur en de temperatuur bedraagt 36 °C. We zijn aanbeland in de kleine jachthaven van Sirmione, een gemeente in de regio Lombardije, waarvan het historische centrum zich op een minuscuul schiereiland bevindt in het Gardameer. Sinds begin dit jaar heeft Performance Marine ook een Belgische vertegenwoordiging in de gedaante van Joël Deleersnyder, die samen met professor Chris Peeters (onder meer Policy Research Corporation) exclusief invoerder en verdeler is voor België, Luxemburg, Frankrijk en Monaco. In de jachthaven liggen naar schatting zo'n 150 boten, vooral zeilboten. Eentje springt er zo van tussenuit. Het is de 1407 Flash Lime, getekend Performance Marine. Niet alleen is hij met zijn veertien meter gauw een neuslengte langer dan zijn buren. Ook de limoengroene kleur flikkert in de zon, en steekt schril af tegen het overwegend monotone wit van de andere boten. Aan boord valt de luxueuze afwerking - wit leer, teak, chroom - meteen op. Performance Marine wordt in het wereldje de Porsche van de speedboten genoemd. En dat slaat niet alleen op het sportieve en luxueuze uiterlijk, zo blijkt. Wanneer Werner Sonderwald de drie (!) motoren start, klinkt een gebulder als van een formule 1-auto. Voorzichtig stuurt hij de boot de jachthaven uit. Andere booteigenaars en vissers werpen begerige - af en toe jaloerse - blikken op deze waterbolide. Niet veel later scheuren we over het Gardameer met een duizelingwekkende vaart. De wind heeft vrij spel en zorgt voor een aangename afkoeling. De 1407 Flash Lime staat helemaal open, en we scheren vlot tegen 100 kilometer per uur over het water. De spitse neus is het handelskenmerk van de Performanceboten, die als het ware de golven doormidden snijden. Terwijl andere speedboten bij hoge snelheid beginnen te slaan op de golven, glijdt de Flash Lime mooi over de waterlijn. Zelf mogen we ook even het stuur beroeren en het is verbazend hoe soepel en elegant de boot zich laat sturen. Werner Sonderwald, die in zijn korte broek en shirt niks heeft van de miljonair die hij in wezen is, heeft er duidelijk zin in. Hij stevent af op de overzetboot tussen de diverse baaien van het Gardameer. Hij stuurt de Flash Lime met volle snelheid pal in de golfslag van de oude overzetboot. De speedboot, een elegante kolos van ongeveer 11,5 ton, springt op uit het water om enkele seconden later zachtjes neer te komen. De mensen op het dek van de overzetboot gapen ons na, met op hun gelaat een mix van bewondering en afgrijzen. De speelse glimlach op het gezicht van Sonderwald is dat van een jongetje, een jongetje van zestig weliswaar. Op een steenworp van Lugano en zijn befaamde meer, ligt Porlezza. Het dorpje bereik je langs kronkelige wegjes die meanderen met de contouren van het meer. Het is moeilijk voor te stellen dat in dit ietwat ingeslapen oord een bedrijf is gevestigd waarvan de clientèle internationale captains of industry zijn, of namen uit de jetset. Bij de aankoop van een boot hoort vaak een bezoek aan de scheepswerf. Performance Marine ligt op een klein industrieterrein vrij anoniem te wezen. Uschi Woebel, operationeel directeur, leidt ons rond. Deze gedrongen vrouw in shorts en oranje hemd mét logo, is een begrip in de nautische wereld. Midden de jaren tachtig van de vorige eeuw kwam ze in dienst bij Perfomance Marine, waar ze de rechterhand was van Paolo Conti, bijgenaamd il professore, die mee aan de wieg stond van tal van ontwerpen. In het warme betonnen gebouw staan zowat tien boten elk in een divers stadium van assemblage. Jaarlijks gaan hier zowat zestig vaartuigen de deur uit, schat Uschi Woebel. Heel precies weet ze het niet, wél dat de verkoop in stijgende lijn zit. Zowat dertig man werken in het bedrijf, elk heeft zijn specialiteit. Opvallend veel handwerk, wat een deel van het prijskaartje moet verantwoorden. Aan de muren hangt het vol met genummerde mallen, het geheugen én de kern van Performance Marine. Zonder die mallen geen boten, zo simpel is het. Terug in België kan het contrast niet groter zijn. De regen geselt de ramen van het deftige kantoor van Policy Research Corporation. Deze gerenommeerde consultant wordt geleid door professor Chris Peeters, een academicus met naam en faam in de wereld van ondernemingsstrategieën. In zijn schaarse vrije tijd is Peeters echter ook gebeten door de watermicrobe. Ook hij kwam, net als Werner Sonderwald, als klant in contact met Performance Marine. Het klikte tussen beiden en Peeters voelde er wel iets voor om - samen met zijn vennoot Joël Deleersnyder, die de dagelijkse leiding op zich neemt - als invoerder voor de Belgische en Luxemburgse markt in te staan. Omdat die markt echter te klein is, en onmogelijk rendabel gebruikte Peeters al zijn onderhandelingstalenten om ook Frankrijk en Monaco onder zijn vlag te krijgen. Sonderwald beet. Vandaar de ietwat vreemde situatie dat een Antwerpse professor het aanspreekpunt is voor Performance Marine in deze gebieden. Peeters zelf lacht dit gegeven weg door te stellen dat dit een economische activiteit is als een ander. In Klein-Willebroek heeft het duo een 707 en een 807 ter beschikking voor proefritten (met een speedboot maak je een proefrit, met een zeilboot een proefvaart). In Saint-Tropez - dé pleisterplaats voor iemand die dergelijk speeltje wil showen - liggen nog een 1107 en een 1407 klaar. Die worden ook gretig gebruikt voor promotionele acties in samenwerking met onder meer Fashion TV. Peeters en Deleersnyder liggen inmiddels voor op koers, en verkochten al drie boten sinds hun prille bestaan. En er zijn vergevorderde contacten met potentiële klanten, onder wie ook Belgische ondernemers. "Op termijn willen we verder agentschappen uitbouwen in de contreien waarvoor wij verantwoordelijk zijn," zegt Peeters. Voorlopig snelt Deleersnyder op regelmatige tijdstippen naar Frankrijk en Italië, en blijft hij via de telefoon in continue verbinding met de klanten. "Dergelijke service is onontbeerlijk voor dit soort producten." Intussen werkt het duo fors aan de naambekendheid, door aanwezig te zijn op de evenementen waar ze móéten zijn, zoals de Cannes Boatshow midden september, of Open Steiger begin oktober in Antwerpen. De performance van de boten zelf moet de rest doen. Lieven Desmet lieven.desmet@trends.be