"Het onderwijs kan alleen de juiste voorwaarden creëren. De vraag naar productinnovatie en industrieel ontwerpen moet komen vanuit de Vlaamse industrie, inclusief de KMO's," zegt Chris Baelus van het Hoger Instituut voor Integrale Productontwikkeling in Antwerpen. En daar is toch wel een probleem, schreven de Leuvense economisten Koen De Backer en Leo Sleuwaegen nog in augustus 2003 in een rapport. ...

"Het onderwijs kan alleen de juiste voorwaarden creëren. De vraag naar productinnovatie en industrieel ontwerpen moet komen vanuit de Vlaamse industrie, inclusief de KMO's," zegt Chris Baelus van het Hoger Instituut voor Integrale Productontwikkeling in Antwerpen. En daar is toch wel een probleem, schreven de Leuvense economisten Koen De Backer en Leo Sleuwaegen nog in augustus 2003 in een rapport. Een merkelijk lager percentage van onze omzet komt uit nieuwe producten, blijkt uit hun vergelijking met andere Europese landen. In de vorige regering lieten de VLD-ministers Patricia Ceysens (Economie) en Dirk Van Mechelen (Innovatie) een actieplan uittekenen door een werkgroep onder leiding van Chris De Roock van Febelhout. Dat mondde begin april uit in een voorstel om in Vlaanderen een Excellentiepool voor Productinnovatie en Industrieel Design op te richten, een publiek-private samenwerking die de inspanningen voor productinnovatie in een aantal sectoren zou ondersteunen. Het plan werd op 4 juni - op de valreep van de verkiezingen - door de regering goedgekeurd. De excellentiepool zou een VZW worden met als stichtende leden FebelhoutVlaanderen (hout- en meubelindustrie), Febeltex Vlaanderen (textiel), Agoria Vlaanderen (technologische industrie), Creamoda (kleding), Fechiplast (kunststof) en het Staalindustrieverbond (staal). Van overheidswege participeren de administratie Economie en het Instituut voor de aanmoediging van innovatie door Wetenschap en Technologie in Vlaanderen ( IWT). Volgens een eerste schatting zou de excellentiepool 1,8 à 2 miljoen euro per jaar nodig hebben. Over een periode van vijf jaar zou de overheid daarvan 70 % subsidiëren, in een dalende curve. "De grote toegevoegde waarde is dat er nu een sectoroverschrijdende aanpak komt," zegt coördinator Chris De Roock. "Er gebeuren bijvoorbeeld heel wat ontwikkelingen in technisch of intelligent textiel. Het is interessant om de zitmeubelfabrikanten daarvan op de hoogte te houden." Onderzoeksopdrachten in productontwikkeling zouden op vraag van de industrie via een systeem van openbare offerteaanvragen aan hogescholen en kenniscentra worden toegewezen. Na de regeringswissel is er geen tandem Ceysens-Van Mechelen meer om het initiatief te trekken. Vandaag is economieminister Fientje Moerman ook voor innovatie bevoegd. "Haar kabinet heeft al laten weten dat ze doorgaan met het dossier," zegt De Roock.