Ik trap wellicht een open deur in als ik schrijf dat veel restaurants het voorbije anderhalf jaar slechte tijden hebben gehad. Sommigen hebben zich moeten heruitvinden om het hoofd boven water te houden. Eetgelegenheden hebben veelal lage winstmarges en zijn dus snel verlieslatend als ze hun zaal door covid-19 maar deels of helemaal niet meer mogen vullen. Het valt mij op dat een aantal restaurants in het straatbeeld nog niet of misschien wel voorgoed niet meer is opgestart.
...

Ik trap wellicht een open deur in als ik schrijf dat veel restaurants het voorbije anderhalf jaar slechte tijden hebben gehad. Sommigen hebben zich moeten heruitvinden om het hoofd boven water te houden. Eetgelegenheden hebben veelal lage winstmarges en zijn dus snel verlieslatend als ze hun zaal door covid-19 maar deels of helemaal niet meer mogen vullen. Het valt mij op dat een aantal restaurants in het straatbeeld nog niet of misschien wel voorgoed niet meer is opgestart. Als ik op bezoek ga bij mijn oudste zoon in het hartje van Brussel, zie ik rond etenstijd weliswaar een massa koeriers te fiets of op scooters voorbijsnellen. Het lijkt wel alsof stedelingen thuis niet meer koken en enkel nog bereide maaltijden bestellen en aan huis laten leveren. Thuis uit eten gaan, is sinds vorig jaar helemaal in de mode. Hebt u zich al afgevraagd waar al die maaltijden vandaan komen? Veel klassieke restaurants zijn overgeschakeld op het aanbieden van takeawaymaaltijden. Een deel van de maaltijden komt van restaurants met een keuken, maar zonder een zaal. Die 'spookrestaurants' zijn aan een sterke opmars bezig in de steden. Ze koken uitsluitend voor mensen thuis en maken gebruik van platformen als Deliveroo, Takeaway of Uber Eats om bestellingen te laten leveren. Ze schieten als paddenstoelen uit de grond, maar in tegenstelling tot gewone restaurants zijn ze onzichtbaar voor de voorbijganger. De perfecte illusie van hun afwezigheid is dat u op uw smartphone een app opent, uw keuze aanklikt en 15 minuten later ligt de portie warme kippenvleugeltjes ingepakt op uw deurmat. Bezorgplatformen gaan er prat op dat er geen persoonlijk contact meer vereist is voor uw bestelling. U linkt uw kredietkaart, Apple Pay of andere rekening eenmaal aan de app en uw maaltijd wordt automatisch afgerekend en razendsnel bij u thuis geleverd. Internetplatformen die maaltijden leveren, weten hoeveel hamburgers, pokébowls of sushi in welke straten en steden tegen welke prijs worden gegeten. Zo starten bezorgdiensten als Deliveroo of Takeaway nu zelf keukens gebaseerd op een sterk businessplan gedreven door big data. Dankzij hun kennis kunnen zij de concurrentie aanbinden met de spook- en klassieke restaurants. Hebt u bovendien al gemerkt dat, nu we weer fysiek op restaurant kunnen dineren, een deel van het personeel in de horeca is vervangen door QR-codes? Met een digitaal bestelsysteem kunt u uw bezoek bijna volledig zelf in handen nemen. U hebt alleen uw smartphone nodig om via de QR-code het menu te bekijken, uw bestelling te plaatsen en vaak zelfs contactloos te betalen. Tevergeefs een ober wenken op een overvol terras om een pintje te bestellen, is voorgoed verleden tijd. Dat betekent dat er jobs in de horeca verdwenen zijn in coronatijden en waarschijnlijk niet terugkomen. Anderzijds impliceert de digitalisering in de horeca ook dat het chronische tekort aan personeel vanzelf wordt weggewerkt. Deze evolutie opent ook andere perspectieven. Plots kunnen we veel meer informatie verzamelen over het bekijken van menu's. Hoeveel mensen kijken hoelang naar welk menu en naar welke gerechten of dranken kijken ze het eerst? Restauranthouders kunnen straks een digitaal menu aanbieden dat qua concept volledig afwijkt van de papieren versie. Ze kunnen daarin onder meer advertenties opnemen voor gerechten of drank, die ze laten sponsoren door derden. Of ze schotelen u een menu op maat voor, rekening houdend met uw bestelhistoriek, voorkeuren of allergieën. En zo klinkt eindelijk weer her en der een 'eureka' in de horeca. Of toch bij de creatieve ondernemers in de sector, die die technologische innovaties - en de nieuwe, interessante verdienmodellen die erachter zitten - gretig omarmen.