Eens Coca-Cola, altijd Coca-Cola? In het geval van Etienne Gossart kom je met die bewering al dicht in de buurt. Hij maakt al sinds 1998 carrière bij de Amerikaanse frisdrankengigant. Een jaar terug werd de Brusselse econoom country director voor België en Luxemburg. Een job met zware verantwoordelijkheid, al deed Gossart daar bij de aftrap best relativerend over: "Ach, het is als een soort kmo die je mag leiden."

Heeft het eerste jaar u de professionele voldoening gegeven die u verwachtte?

ETIENNE GOSSARD. "Zeker weten. Het was een ongelooflijk verrijkend jaar. Ik heb ook geleerd veel respect op te brengen voor wat onze ruim 2400 medewerkers in België elke dag opnieuw presteren."

Wat was uw grootste realisatie? En wat viel er tegen?

GOSSARD. "Onze mensen blijven inspireren om dag na dag alle doelstellingen te realiseren, is een permanente prioriteit. Daarnaast ben ik vooral trots dat we erin geslaagd zijn grote innovaties op de Belgische markt te introduceren. We zetten in op een doordachte uitbreiding van het assortiment. Centraal staan veranderende trends en consumentengedrag. Zo hebben we, acht jaar na Coca-Cola Zero, ons aanbod opnieuw verbreed met de lancering van Coca-Cola Life. We boren ook nieuwe doelgroepen aan. Voor de volwassenen lanceerden we de caloriearme frisdrank Fïnley. Voor de b2b-markt brengen we binnenkort onder de merknaam Chaqwa een assortiment koffie, thee en warme chocolademelk uit. De eerste commerciële gesprekken daarover zijn aan de gang."

Zou u zichzelf een changemanager noemen?

GOSSARD. "Als change gelijkstaat aan het nemen van risico's, het openen van nieuwe mogelijkheden, het opnieuw evalueren van eerder gemaakte of nieuwe keuzes en het anticiperen van veranderende behoeftes, dan wel."

U zwoer een jaar bij innovaties, veeleer dan bij overnames. Blijft u daarbij?

GOSSARD. "We werken dan wel met internationale merken, maar eigenlijk zijn we een zeer lokaal bedrijf. Het grootste deel van onze producten die in België worden geconsumeerd, is ook effectief in onze Belgische productievestigingen gemaakt. Onze Belgische collega's verzorgen ook de lokale logistiek en verkoop. Daarnaast heeft The Coca-Cola Company in Brussel haar tweede grootste innovatiecentrum ter wereld.

"Lokale verankering is voor ons heel belangrijk, maar het wordt een almaar grotere uitdaging om daaraan vast te houden. Niettemin blijven we geloven dat de lokale verankering voor ons, voor onze medewerkers en voor de klanten het beste opstapje is naar een ideaal groeiscenario en een positieve economische impact.

Hoe is de relatie met het hoofkwartier in Atlanta?

GOSSARD. "Zeer goed. We zijn een echt lokaal bedrijf, maar waar nodig krijgen we internationale steun. Lokaal als het kan, globaal als het moet."

Had u het voorbije jaar tijd voor uw gezin en voor uw hobby's?

GOSSARD. "Elke nieuwe uitdaging vergt in de eerste maanden een grote persoonlijke investering. Na een tijd vind je een nieuw evenwicht. Ik denk dat ik daar goed in geslaagd ben. De balans privé-werk is een absolute must om op lange termijn een gelukkig leven te hebben."

K.C.

"We blijven geloven in lokale verankering"